La Reine des Épées - Paul Féval (père) - ebook
Kategoria: Obyczajowe i romanse Język: francuski Rok wydania: 1852

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Paul Féval (père)

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Opis ebooka La Reine des Épées - Paul Féval (père)

Au XVIIIe siecle, Frédéric, jeune étudiant allemand, pauvre mais courageux, a conquis le poste supreme de Premiere Épée de l'université de Tubingue. Il aime en secret Chérie, pupille de l'université et niece de tous les étudiants apres le meurtre de son pere par des gardes royaux. A la suite d'un malentendu, le baron de Rosenthal, ennemi juré des étudiants, se retrouve fiancé a Chérie, qui pourtant partage les sentiments de Frédéric. Le comte de Spurzeim, diplomate mégalomane et parent de Rosenthal, en profite pour monter une machination afin d'épouser sa niece Lenor, éprise elle de Rosenthal. C'est dans la nuit sombre de la Foret Noire, pres de l'antique château de Rosenthal que tous ces personnages se rencontreront pour dénouer l'écheveau de ce récit.

Opinie o ebooku La Reine des Épées - Paul Féval (père)

Fragment ebooka La Reine des Épées - Paul Féval (père)

A Propos
Partie 1 - LES ARQUEBUSES
Chapitre 1 - Le mot de passe.

A Propos Féval (pere):

Paul Henry Corentin Féval, né le 29 septembre 1816 a Rennes, mort le 7 mars 1887 a Paris 7e, 19, rue Oudinot, est un écrivain français, dont l'ouvre composée de romans populaires édités en feuilletons, eut un succes considérable de son vivant. Au xixe siecle, sa notoriété égalait celle d’Honoré de Balzac et d’Alexandre Dumas.

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Partie 1
LES ARQUEBUSES


Chapitre 1 Le mot de passe.

Sur le flanc gauche du Graben, cette belle et large rue qui suit la ligne des anciens fossés de Stuttgard et qui fait l’orgueil légitime de tous les sujets du roi de Wurtemberg, se trouve un quartier noir et peuplé outre mesure, dont les maisons grimpent, le long de petites rues étroites et tortueuses, jusqu’a la cathédrale. Dans les dictionnaires, on lit, a l’article Stuttgard, que la seule partie de la ville qui soit digne d’etre visitée par le voyageur intelligent se compose de deux faubourgs, dont les maisons sont fort bien alignées. Il faut respecter l’avis des dictionnaires ; néanmoins, il est certains esprits qui, a Stuttgard, tout en considérant avec intéret les grandes rues neuves ornées de restaurants a prix fixe et de magasins de bonneterie, n’ont pas honte de visiter aussi ces quartiers pauvres et dépourvus d’alignement, ou se rencontrent les chers vestiges de la vie d’autrefois, ou le passé renaît pour le reveur, ou l’imagination reconstruit, a l’aide d’une façade chancelante, d’une tourelle oubliée, d’une girouette de fer épargnée par miracle au sommet d’un pignon, tout ce merveilleux et sombre ensemble des cités gothiques.

C’est un vrai dédale que le quartier de l’Abbaye dans la capitale du Wurtemberg. D’autres villes d’Allemagne ont conservé des restes meilleurs et plus précieux, mais nulle part vous ne rencontreriez un écheveau de ruelles mieux emmelé, un labyrinthe plus inextricable et plus bizarre.

La principale rue de ce quartier qui a nom Abten-Strass (rue de l’abbaye) et qui descend, a travers mille détours, jusqu’aux bords encaissés du Nesenbach, est bordée dans toute sa longueur de maisons qui présentent leurs pignons aux passants, et quand on y voit arriver devant soi une bande d’étudiants au cou nu, a la poitrine découverte, a la barbe pointue, aux cheveux longs flottant sur les épaules, on pourrait se croire en plein moyen-âge.

C’était vers le commencement de l’automne de l’année 1820. Le Graben était désert depuis longtemps ; la voix monotone et endormie du guetteur venait de crier deux heures apres minuit, tandis que deux sons de trompe, lugubres et prolongés, accompagnaient le double coup frappé par le battant de l’horloge royale. Il faisait chaud, et pas un souffle de vent ne passait sur la ville assoupie ; les réverberes fumeux, placés a de trop larges intervalles, achevaient de bruler leur mauvaise huile et n’éclairaient guere que la tôle de leurs lanternes.

Il y avait bien une heure que l’homme du guet, qui dormait debout suivant l’ancienne tradition de son corps, n’avait rencontré âme qui vive.

Au coup de deux heures, un bruit lointain de pas se fit entendre au dela des limites du Graben, et l’écho apporta le son des bottes ferrées grinçant contre le pavé.

– Gute nacht ! grommela l’homme du guet par habitude.

Car ses pareils ne manquent jamais de souhaiter la bonne nuit aux honnetes gens comme aux voleurs.

Personne n’était la pour lui rendre sa courtoisie. Les pas continuaient de retentir sur le pavé au loin, mais aucune figure ne se montrait dans la solitude du Graben.

Les nuits allemandes sont si pleines de fantômes que le bon guetteur continua paisiblement son somme, pensant bien que ces bottes ferrées invisibles et retentissantes chaussaient des pieds de revenants. Mais il s’éveilla tout a fait en arrivant a l’extrémité orientale du Graben, devant le grand restaurant du Mérite militaire dont les fenetres demi-closes laissaient échapper de joyeuses lueurs et de gais murmures a travers leurs draperies rabattues.

L’eau vint a la bouche du vieux soldat du guet.

– Si l’on mettait dans une tasse tout ce qui reste la-haut au fond des verres, pensa-t-il avec mélancolie, je boirais un bon coup, et ces dignes seigneurs n’en souperaient pas plus mal !

– Que fais-tu la, Daniel ? dit une voix creuse derriere lui, tout a coup.

Le vieux guetteur se retourna et tressaillit en s’appuyant a la hampe de sa longue et inoffensive hallebarde.

La clarté douteuse du réverbere prochain lui montrait inopinément deux personnages dont aucun bruit n’avait trahi l’approche. Tout a l’heure, avant de penser a ce bon coup qu’il aurait pu boire, le vieux guetteur avait revé de fantômes. Les fantômes étaient-ils venus ?

Les deux nocturnes promeneurs se tenaient bras dessus bras dessous. Leurs visages et leurs tournures présentaient un plein contraste. Tous les deux portaient des costumes d’étudiant, mais ces costumes différaient autant que leurs personnes memes.

Car il y avait et il y a encore deux costumes dans les universités d’Allemagne : le costume sombre et le costume gai, le costume du mélodrame et le costume de la comédie, les habits du joyeux enfant qui s’amuse en travaillant ou qui travaille en s’amusant, comme vous voudrez l’entendre, et le déguisement lugubre du philosophe en herbe qui s’abrutit avec des sophismes et de la biere, qui pâlit sur l’ennui des revasseries politiques et qui conspire a vide vingt-quatre heures par jour comme les traîtres incorrigibles de nos bas théâtres.

L’Allemagne fut toujours la patrie de ces fous tristes et fatigants dont le moindre tort est d’etre ennuyeux comme un in-quarto d’illuminisme germanique.

L’étudiant au costume sinistre était grand, maigre, bleme et possédait une voix de basse-taille. Il portait la redingote allemande, raide sous les aisselles comme une armure de fer, les larges braies de la Souabe antique et la chemise ouverte. Il n’avait d’autre coiffure que ses cheveux inspirés, c’est-a-dire vierges de cette souillure que le peigne fait subir chaque jour aux perruques des civilisés.

Son camarade était gros, rond, court, joufflu ; il avait un petit dolman sur les épaules, de grosses bottes par dessus son pantalon collant, et sur sa tete une toque bariolée de diverses couleurs.

L’étudiant farouche se nommait Baldus. L’étudiant gai avait nom Bastian.

Et leur réunion offrait un symbole assez frappant de l’état des universités allemandes sous la Restauration. Les Universités se séparaient alors en deux classes : les Camarades et les Compatriotes. Les politiques, les philosophes, avaleurs de rois, se réunissaient dans une association immense qui comprenait tout le systeme universitaire allemand et qui portait le nom de Bur-schenschaft (famille des Camarades). Il est inutile de dire que les Camarades et leur « famille » n’étaient point d’accord entre eux sur les détails de doctrine : ce qu’ils voulaient, c’était jouer au jeu des révolutions ; ils étaient tous d’accord sur cet article capital.

Les autres étudiants, qui prétendaient étudier dans le sens pratique du mot, qui prétendaient se divertir aussi suivant le penchant de leur âge, formaient des associations particulieres, moins vivement poursuivies par la police des souverains, mais qui n’avaient pas non plus les coudées tres-franches. Ces associations portaient le titre commun de Landsmannschaft (famille des Paysans ou des Compatriotes).

C’étaient, en général, des associations d’études et de plaisirs. Il y avait bien quelques petits mysteres, car l’étudiant d’outre-Rhin a pour Croquemitaine les memes tendresses que nos innocents francs-maçons de Paris ; mais enfin, les mours du Compatriote étaient tout autres que celles du Camarade. En politique, il ne connaissait que les chansons et n’assassinait presque jamais Kotzebue.

Pour trouver le vrai compagnon d’Université dans toute la poésie tendre et batailleuse de son caractere, il fallait violer le secret d’une famille de Compatriotes et se faire recevoir Renard ou Conscrit dans le sanctuaire des grandes pipes et des grandes épées. L’air y était épais, la biere lourde ; la gaieté ne s’y chauffait pas d’un bois précisément attique ; mais il y avait la de la franchise, de la jeunesse, du cour et de l’honneur !

Au bas bout de la table, sur la plus méchante escabelle, vous avisiez le nouveau débarqué, timide et triste, regrettant encore l’aile de sa mere, mais ayant appris a dédaigner déja tout ce qui était Philistin, c’est-a-dire tout ce qui n’était pas étudiant. Cet enfant naif, ignorant, respectueux bon gré mal gré envers ses anciens, ce plastron, cette victime éternelle des anciennes plaisanteries scolastiques, nous l’avons nommé : c’était le Renard. – Un peu plus loin, le Renard enflammé montrait déja les promesses de ses moustaches ; il avait mis un peu de hâle sur le rose trop féminin de ses joues ; il jurait rondement par le diable et avait conquis le second grade universitaire. – Puis venait la jeune Maison (Dieu sait ou ils allaient pecher leurs titres !) La jeune Maison avait oublié le village, la jeune Maison portait comme il faut le dolman fanfaron et les éperons d’acier. – Encore un semestre d’études, de bombances, de veilles et de duels, la jeune Maison devenait vieille Maison, puis Maison moussue, ce qui était le comble !

La Maison moussue avait droit au titre vénérable de Renard d’or.

Chacun pouvait franchir ces différents degrés, par le fait seul de sa présence aux cours et a la taverne : c’était une affaire d’ancienneté ; mais il y avait d’autres honneurs qui ne se gagnaient pas si facilement.

Au-dessus de ces compagnons, vieillis dans la poussiere des cabarets et des écoles, il y avait de brillantes existences, dont la gloire, éclatant comme un coup de tonnerre, s’était faite en un jour. A ceux-la, on ne demandait point la date de leur entrée dans la famille, dont ils formaient l’état-major : c’étaient les Renommists ou les Crânes.

Pour arriver a cette noble position de Crâne, il fallait passer, par l’épreuve de l’un des trois scandal, a savoir : le bier scandal, le scandal pro patria et le scandal contra (sous-entendu Philistinos).

Pris en ce sens, le mot scandal peut se traduire par combat a outrance. Le bier scandal était la lutte des schoppes jusqu’a ce que le vaincu, mort ou bien malade, tombât sous les pieds chancelants du vainqueur ; le scandal pro patria était le tournoi entre étudiants ; il avait lieu seulement par permission expresse des Anciens, et lorsque la ville était trop étroite pour contenir deux Crânes d’égale renommée. – Le scandal contra se renouvelait plus souvent et atteignait presque toujours des proportions tragiques : c’était la croisade de messieurs les étudiants contre les officiers de l’armée, leurs ennemis naturels.

Enfin, au-dessus des Crânes eux-memes, on respectait, notamment a l’Université de Tubingue, dans le royaume de Wurtemberg, les Épées (Degen), consuls qui étaient élus au nombre de trois par l’assemblée des Maisons ou Anciens, et qui gouvernaient la république des Compatriotes.

Il y avait déja du temps que Bastian, notre étudiant gras et gai, suivi de Baldus, notre étudiant triste et maigre, se promenait a la belle étoile.

Baldus était un Camarade politique, et si nous lui donnons un tout petit coin dans ce tableau, c’est que la vérité force le peintre a mettre le charbon parmi la verdure. Bastian était un Compatriote ; le bier scandal lui avait donné rang de Crâne. Bastian et Baldus étaient partis d’une taverne située au centre de la ville vieille pour se diriger vers le Graben. Tous deux avaient quelques pots de biere dans l’estomac et de la fumée de tabac plein la cervelle.

– Diable d’enfer ! disait Bastian, si tous les Camarades de l’Université de Vienne te ressemblent, frere Baldus, on doit s’y morfondre d’ennui, c’est une chose sure !… Ici, nous dansons comme des perdus, nous courons a cheval entre Stuttgard et Tubingue, et, pour nous reposer, nous chantons le Gaudeamus en buvant du meilleur !… Mais parlons plus bas ; nous approchons du Graben, et si nous voulons savoir au juste quel est ce Philistin, il est bon de ne nous point faire arreter au préalable par les patrouilles de la garde du roi… Le conseil des Anciens m’a confié une mission, je t’ai choisi pour m’aider : soyons prudents !

– Ce n’est donc pas parce que cet homme m’a fait chasser de ma patrie, dit Baldus avec amertume, que le conseil des Anciens s’occupe de lui ?

– Non, répondit Bastian ; c’est parce que cet homme a re-gardé Chérie a la promenade du soir, dans le jardin du roi.

– Et qu’importe cela ?… dit Baldus, qui s’arreta indigné.

– Ce que cela importe ? s’écria Bastian avec une chaleur soudaine ; ce que nous importent l’honneur et le bonheur de notre petite reine ?… Diable d’enfer ! Ami Baldus, tu viens de loin et cela t’excuse… Mais si tu parles jamais de Chérie devant nos freres, souviens-toi de cet avis-la : ne demande plus ce qu’importe la moindre des choses qui la regardent !

– C’est donc un fétiche ? murmura Baldus.

– C’est Chérie, notre reine bien-aimée, répliqua le gros Bastian, qui était devenu presque sérieux. C’est notre gloire et c’est notre amour !… Si je te disais que nous sommes fous d’elle, se serait trop peu mille fois… Donc, si tu veux vivre en paix au milieu de nous, mon frere, adore notre Chérie ou fais semblant de l’adorer.

– Voici la seconde fois que tu me dis quelque chose de pareil, murmura Baldus en secouant ses longs cheveux. En sortant de la taverne, tu me disais : « Si tu veux vivre en paix au milieu de nous, frere, aime Frédéric ou fais semblant de l’aimer… » En somme, qu’est-ce que cette Chérie et qu’est-ce que c’est que ce Frédéric ?

On apercevait la lanterne de Daniel le guetteur, qui venait de s’arreter devant le restaurant du Mérite militaire.

Bastian mit un doigt sur sa bouche.

– C’est la reine et c’est le roi ! répliqua-t-il a voix basse. Demain, a la fete des Arquebuses, tu les verras tous les deux… Autour de Chérie, il y aura cent épées… Frédéric n’en a qu’une, mais elle vaut les cent autres… Viens ça, Baldus, et retiens ta langue !

Ils s’avancerent a pas de loup vers le pauvre Daniel et ce fut Bastian, l’étudiant gai, qui lui frappa sur l’épaule en disant :

– Que fais-tu la, vieux Daniel ?

– Daniel, répéta aussitôt Baldus avec emphase, saisissant avec avidité cette occasion de déclamer un peu. Puisque tu t’appelles ainsi, pauvre créature, a quoi penses-tu ?

– Je ne pense a rien, meinherr, répondit le guetteur sans hésiter.

– Daniel, Daniel, poursuivit Baldus, les autres dorment, toi tu veilles !… Les autres reposent, toi tu marches !… Pauvre paria d’une civilisation égoiste, te voila loin de ta femme et de tes enfants, tout seul dans les rues abandonnées !… A quoi penses-tu, Daniel ?

Bastian allumait paisiblement son énorme pipe de porcelaine a la lanterne du guetteur.

– Eh bien ! Meinherr, c’est vrai, dit Daniel en se ravisant, je pensais a quelque chose… Je pensais que ma gorge s’est desséchée a crier les heures et le temps qu’il fait… Je pensais que j’avais envie de boire un bon coup.

Il leva la main vers le premier étage du restaurant et ajouta :

– Ce n’est pas l’embarras, si je leur demandais rasade par la fenetre, je suis bien sur qu’ils m’enverraient plutôt une bouteille qu’un verre, car ce sont de dignes seigneurs, ceux-la, entendez-vous !… Ils ne chantent peut-etre pas les memes chansons que vous, et ils n’ont pas a la bouche des phrases dix fois longues comme ma hallebarde ; mais ils ouvrent volontiers leur bourse en passant aupres d’un vieux soldat et lui disent en bon allemand : « L’ami, voici pour boire a la santé de la vieille Allemagne ! »

– L’aumône ! murmura Baldus avec dédain.

– Il n’y a point d’aumône, mon maître, répliqua le vieillard, quand la main qui donne presse fraternellement la main qui reçoit… J’ai porté le mousquet, ils portent l’épée : que Dieu les garde !… A l’âge ou je suis, je ne deviendrai jamais assez savant pour préférer bonne langue a bonne lame !

– Tiens ! dit Bastian, tu n’es donc plus le compere des étudiants, toi, vieux Daniel !

Le guetteur lui tendit la main, que Bastian secoua cordialement.

– Vous, dit-il en souriant, vous etes le meilleur buveur de biere de toute la Souabe : je vous estime… Si fait, si fait, mon maître, j’aime les étudiants. Passé minuit, ce sont mes seuls compagnons de veille ; je ne rencontre plus qu’eux par les rues et j’écoute leurs pas joyeux en me disant : « Ils sont jeunes ! ». C’est si bon, la jeunesse !… Et tenez, au commencement de ce printemps, je me détournais tous les soirs de mon chemin pour voir quelque chose qui me réchauffait le cour… C’était la-bas, dans le quartier de l’Abbaye, au coin d’Abten-Strass, devant cette vieille masure que vous appelez, vous autres, la maison de l’Ami… Vers dix heures, un jeune homme, presque un enfant, qui avait de grands cheveux blonds bouclés sous sa petite casquette, montait les rives du fleuve et suivait la rue en revant… Il s’arretait au meme endroit toujours, il regardait toujours la meme fenetre derriere laquelle une lueur pâle se montrait… Il attendait : bien souvent la fenetre ne s’ouvrait point. Mais quelquefois, quand l’air de la nuit était tiede et doux, les deux battants de la croisée grinçaient sur leurs gonds et une blonde tete d’ange apparaissait sur le balcon…

– Chérie !… murmura Bastian, qui s’était rapproché.

Baldus haussa les épaules avec colere.

– Oui, oui, Chérie !… répéta le vieux guetteur, qui souriait et se complaisait a ce souvenir : celle que vous nommez votre reine et qui est plus belle que toutes les reines !… Quand elle venait la, respirer l’air des nuits, le pauvre étudiant, au lieu de faire un pas en avant, se collait tout tremblant contre la muraille, s’il n’avait pas le temps de s’enfoncer sous l’auvent d’une porte… Je suis bien sur que la reine Chérie ne se doute meme pas qu’il l’aime comme les bons chrétiens adorent la Vierge, mere de Dieu… Et moi qui vous parle, je m’arretais dans ma route et je le regardais de bien loin, agenouillé dans l’ombre devant son idole, car il était heureux, et j’avais peur de l’éveiller de son reve…

– Frédéric ? murmura Bastian, dont le regard interrogeait le guetteur.

Celui-ci ne répondit point et Daniel poursuivit d’un accent reveur.

– Hier, a la promenade, il y en avait un autre homme qui regardait la reine Chérie… Je ne sais pas lequel est le plus beau, de l’étudiant aux blonds cheveux ou du soldat au brillant uniforme ; je ne sais pas lequel est le meilleur…

– Tu le connais donc, celui-la, Daniel ? demanda Bastian vivement.

Le vieux guetteur jeta un coup d’oil vers les fenetres éclairées du Mérite militaire.

– Y a-t-il un homme dans Stuttgard qui ne le connaisse pas ? répliqua-t-il ; c’est le plus brave et le plus noble de nos soldats… Le caprice des chambellans, des conseillers et autres gens de cour l’avait éloigné de son pays, mais notre roi Guillaume l’a rappelé de l’exil…

– C’était a Vienne qu’il était, n’est-ce pas ? demanda encore Bastian, qui échangea un coup d’oil avec Baldus.

– Oui, a Vienne… Et l’empereur d’Autriche voulait le faire général, pour le garder aupres de lui ; et il a répondu a l’empereur : « Sire, j’aime mieux etre soldat dans mon pays, qu’ailleurs maréchal d’empire ! » – Et tenez, s’interrompit le vieux guetteur au milieu de son enthousiasme, en pretant l’oreille a un grand bruit qui se faisait derriere les draperies closes de la taverne, si vous voulez le voir, vous n’avez qu’a regarder ; car la fete est finie, et voici les officiers des chasseurs de la garde qui vont regagner leurs logis.

La porte du restaurant du Mérite militaire s’ouvrit sans trop de fracas, et un éventail lumineux se dessina sur le pavé de la rue. L’état-major des chasseurs de la garde sortit éclairé par les garçons de la taverne.

– C’est lui !… murmura Baldus entre ses dents serrées.

– C’est lui !… répéta Bastian.

– Hola ! cria une voix sur le trottoir.

– La voiture du colonel baron de Rosenthal !

Un coup de fouet retentit a l’angle en retour du Graben et une élégante caleche montra ses deux lanternes blanches.

Celui qui était en tete des officiers, et qui portait avec une merveilleuse noblesse un des plus brillants costumes de l’armée allemande, donna des poignées de main a la ronde.

– Diable d’enfer !… murmura Bastian, c’est tout de meme un bien bel homme que ce Philistin-la !

– A vous revoir, messieurs et amis, dit le baron de Rosenthal en soulevant son chapeau a plumes. Je n’ai jamais mieux senti la bonté du roi qu’en ce moment, ou il me permet de vous serrer les mains et de vous dire : « A vous revoir, messieurs et amis, nous ne nous séparerons plus ! »

Les chapeaux a plumes s’agiterent au-dessus des tetes ; il y eut un hourra discretement contenu en l’honneur du colonel, et la brillante caleche descendit au grand galop la montée du Graben.

L’état-major des chasseurs de la garde se dispersa dans toutes les directions ; personne n’avait aperçu nos deux étudiants, protégés par l’ombre des maisons.

– Bonne nuit, messieurs, leur dit le vieux Daniel, dont la taille se courba de nouveau, et qui reprit, appuyé sur sa hallebarde, sa marche somnolente le long des trottoirs du Graben.

– Maintenant, a la Maison de l’Ami ! murmura Bastian.

Et les deux étudiants s’engagerent aussitôt dans ces rues tortueuses et enchevetrées qui montent vers Abten-Strass.

Ici la scene change et nous entrons dans le pays des mysteres. A peu pres au milieu d’Abten-Strass, a l’angle d’une de ces ruelles sans nom qui tournent sur elles-memes et font de cet étrange quartier un véritable dédale, une haute maison s’élevait. Sa toiture pointue, surmontée de monstres volants, ses gouttieres fantasques et les balcons gothiques qui saillaient a tous les étages lui donnaient une date certaine. Cette maison était vieille comme le vieux nom des ducs de Wurtemberg. La porte cochere, qui donnait sur la rue, était close ; au premier étage, on apercevait une lueur faible a travers l’étoffe des rideaux. Sur la ruelle, tout au bout de la maison, dans un enfoncement profond que surmonte une niche habitée par une petite Vierge de granit, une porte basse s’ouvrait.

Du dehors, le regard, en le plongeant sous cette voute exiguë, apercevait vaguement comme des ténebres visibles. C’était un reflet douteux et rougeâtre jouant sur les murailles rugueuses d’un long corridor.

Dans ce couloir, personne ne se montrait, et le passant curieux qui se fut arreté par hasard devant cette poterne entr’ouverte eut longtemps fatigué ses yeux a percer le mystere de ces demi-ténebres. Alentour, toutes les maisons étaient noires et silencieuses.

Des nuages épais et gris allaient lentement au ciel. La lune, attardée et achevant son dernier quartier, dépassait a peine la ligne de l’horizon et montrait son croissant mince et rougeâtre a l’extrémité orientale d’Abten-Strass.

Pas un souffle de vent ne bruissait dans ces ruelles ou les tempetes nocturnes trouvent de si sonores échos. Les pignons gothiques s’alignaient a perte de vue et penchaient en avant leurs hautes lucarnes, qui semblaient pendre au-dessus du vide.

L’oreille saisissait ça et la des bruits de pas lointains, et l’on ne voyait personne.

Il faut aller dans les vieilles villes d’Allemagne pour voir ces paysages urbains, si fantastiques et si bizarres aux rayons de la lune, qu’on se perd a déplorer, en les contemplant, la pauvreté de l’imagination des poetes.

La, tout prete a ces vagues terreurs qui sont si cheres a notre nature avide de l’inconnu, amie des choses surhumaines ; ce n’est plus le milieu vivant ou nous respirons sous le soleil, c’est une mise en scene sombre, mystique, qui appelle les visions, et ne demande qu’a se peupler de fantômes.

On comprend la, bien mieux encore que dans la campagne allemande, le génie particulier de cette littérature qui cherche tous ses effets dans le noir et dont les plus vives lumieres ne dépassent jamais la pâle clarté d’un rayon de lune.

On comprend ces légendes et ces ballades, ces morts ressuscités, ces vampires aux levres sanglantes, ces ondines blanches qui glissent dans la brume argentée.

On comprend aussi, par une intuition plus indirecte, cette exaltation froide des tetes germaniques, cette folie pénible et laborieuse, cette philosophie qui semble une gageure insensée, ces reves malades qui sont des cauchemars !

Tout est sombre, tout est vaporeux ; cette atmosphere grise enveloppe la ville comme un linceul ; la lune qui rase l’horizon semble un grand oil unique et triste, ouvert pour regarder ces mélancoliques ténebres.

L’airain chante les heures avec accompagnement de cor, au haut des vieilles cathédrales ; la voix monotone du crieur répete, comme un écho affaibli, le cri du temps qui passe ; puis vient le silence, pareil a la mort.

Je vous le dis, cette poésie, hardie et belle dans ses extravagances, ces systemes audacieux, ces impiétés, ces superstitions, ces songes scientifiques qui laissent loin derriere eux les songes des chercheurs d’or au moyen âge, tout ce qui est enfin l’Allemagne intellectuelle, tout cela c’est l’ouvrage des nuits.

La lampe fumeuse travaille, et non point le soleil.

La science allemande, la philosophie allemande, ce sont de magnifiques brouillards que le grand jour dissipe.

Le génie est si beau, qu’il faut admirer meme le fantôme du génie : admirons donc le génie de l’Allemagne.

*

* *

Trois heures de nuit venaient de sonner a l’église de l’Abbaye. Vers la partie basse d’Abten-Strass, sous un réverbere qui allait s’éteindre, deux ombres silencieuses passerent. En meme temps, ces étranges bruits de pas dont l’écho allait courant par la ville semblerent se rapprocher de toutes parts.

Au fond des ténebres éclairées de ce corridor qui suivait la petite porte a demi ouverte, on put entendre un léger mouvement. Un homme enveloppé dans un manteau et qui portait la casquette bavaroise rabattue sur les yeux, se montra tout au bout de la galerie et s’avança vers la porte.

Au lieu de franchir le seuil et d’entrer dans la ruelle, il s’arreta derriere la porte et se blottit dans l’angle formé par l’épais montant de pierre.

Il s’adossa a la muraille ; son manteau s’entr’ouvrit et l’on put voir que sa main gauche s’appuyait sur une longue épée nue.

Il attendit ; les deux ombres qui montaient Abten-Strass tournerent l’angle de la ruelle et vinrent droit a la porte.

Avant d’entrer, les deux ombres regarderent soigneusement autour d’elles pour voir si nul oil indiscret n’était ouvert aux environs.

Les deux ombres étaient des étudiants qui portaient le dolman élégant, la toque voyante et l’étroit pantalon des membres de la famille des Compatriotes : dangereux costume pour courir des aventures de nuit.

C’étaient tous les deux de tres-jeunes gens, qui ne pouvaient réussir a plaquer sur leurs joyeux visages cet air grave et mystérieux qui convenait a la circonstance.

– Je crois que c’est ici, murmura l’un d’eux ; il me semble bien reconnaître la Maison de l’Ami.

– Il fait noir comme dans un four, répondit l’autre ; maître Hiob devrait bien faire la dépense d’une lanterne pour éclairer la porte de son logis !

Celui qui avait parlé le premier longea la muraille et se prit a palper de la main l’extérieur des montants de pierre qui du haut en bas étaient chargés de sculptures gothiques ; des montants sa main glissa a la porte elle-meme, armée de larges bandes de fer forgé que retenaient des clous a la tete biseautée et large comme un écu.

– Toutes les portes de ces prisons se ressemblent, grommela-t-il ; mais il est l’heure et j’aperçois de la lumiere la-bas…

– A la grâce de Dieu ! répliqua son compagnon ; nous ne pouvons pas rester dehors comme des pleutres, entrons !

Ils entrerent de front et reculerent aussitôt d’un commun mouvement, parce que leurs mains étendues en avant venaient de rencontrer la lame nue d’une épée.

– Qui va la ?… prononça une voix sourde dans l’ombre.

– Tout beau ! s’écrierent les deux jeunes gens a la fois.

– Je suis Karl ! ajouta l’un.

– Je suis Mikaël ! dit l’autre.

– Deux Renards !… gronda la voix ; j’en étais sur !… On ne fera jamais rien de propre avec ces étourneaux !… Avancez a l’ordre, chacun a votre tour, et dites le mot de passe !

Karl fit un pas vers le sombre gardien et murmura a son oreille :

– Frédéric !

– C’est bon, dit le gardien, qui le prit par l’épaule et l’envoya se cogner contre le mur opposé. – A l’autre.

Mikaël se pencha et prononça a son tour le nom de Frédéric.

– Et que venez-vous faire dans la Maison de l’Ami ? demanda le gardien.

– Nous venons écouter ce que diront les Anciens, répondit Karl de cette voix que prennent les enfants pour réciter leur catéchisme.

La demande et la réponse étaient réglées par le Comment, ce code fameux des associations d’étudiants en Allemagne.

– Passez ! dit le gardien.

Les deux jeunes gens s’engagerent en tâtonnant dans le corridor ou la lumiere avait completement disparu. Pendant une minute, on entendit leurs pas incertains qui hésitaient sur les dalles ; puis un bruit soudain se fit, et le gardien, qui attendait ce moment, lâcha sa grande épée pour se serrer les côtes.

– Patatras !… fit-il, les voila dans la cave !… Quand les Renards ne se cassent pas le cou a ce jeu-la, je ne connais rien de tel pour les former !

Des bottes ferrées sonnerent sur le pavé de la ruelle, le gardien n’eut que le temps de reprendre son glaive. A dater de ce moment, ce fut une véritable procession. Des hommes qui, pour la plupart, cachaient leurs visages dans les plis de leurs manteaux, tournaient silencieusement l’angle d’Abten-Strass, franchissaient le seuil de la Maison de l’Ami, glissaient a l’oreille du gardien le mot Frédéric, et passaient.

Le gardien les comptait.

Il paraît que les premiers venus, ce pauvre Karl et ce pauvre Mikaël, étaient les seuls qui ne connussent point les etres de la Maison de l’Ami, car il n’y en eut point d’autres a tomber dans la cave.

Tous suivaient d’un pas assuré le ténébreux corridor. Quand ils arrivaient au bout, on entendait un bruit qui ressemblait fort a celui que fait en s’ouvrant la serrure centenaire d’un cachot : une lourde porte roulait sur ses gonds grinçants, une échappée de lumiere vive inondait un instant le corridor, puis la porte pesante retombait avec un fracas sourd et la nuit revenait.

Toujours la meme chose.

Quand le gardien eut compté vingt-quatre, et que le dernier venu lui eut jeté en passant ce nom de Frédéric, qui ouvrait comme un talisman l’entrée de la Maison de l’Ami, le gardien ferma la porte basse a double tour et prit le meme chemin que ceux qu’il avait successivement introduits.

A cet instant-la meme, l’entrée principale de la Maison de l’Ami, l’autre, celle qui donnait sur Abten-Strass, s’ouvrait tout doucement et un petit vieillard en robe de chambre et en pantoufles se présentait pour etre introduit. En dedans du seuil, il y avait un autre petit vieillard également revetu d’une robe de chambre et chaussé de pantoufles, qui, en outre était coiffé d’un beau bonnet de coton bleu, rayé de blanc.

– Fidele au rendez-vous, monsieur l’inspecteur ! dit le petit vieillard de l’intérieur a son hôte.

– Bonsoir, maître Hiob, bonsoir, répliqua l’inspecteur, ne me laissez pas dehors, je vous prie, car j’ai mes douleurs de reins, et les nuits se font fraîches.

– On n’entre dans la Maison de l’Ami qu’avec le mot d’ordre, prononça maître Hiob, qui sous son bonnet de coton blanc et bleu était un gai gaillard ; avez-vous le mot d’ordre, monsieur l’inspecteur ?

– Frédéric !… répondit celui-ci, qui fit un geste d’impatience.

Le flambeau que tenait maître Hiob faillit lui tomber des mains.

– Comment savez-vous ? commença-t-il en se rangeant pour laisser passer son hôte.

– Je sais, maître Hiob, cela suffit, répliqua l’inspecteur sechement ; nos bons petits enfants sont-ils en séance ?

– Le dernier vient d’arriver.

– Leur avez-vous fait savoir adroitement que cet excellent baron de Rosenthal nous était revenu ?

– Oui, meinherr.

– Eh bien, maître Hiob, cet excellent baron a si rudement malmené les étudiants d’Autriche, que nous aurons quelque bon scandal a son occasion.

– Il n’y a point de bon scandal sans Frédéric, répliqua maître Hiob, et Frédéric n’est pas ici.

L’inspecteur, qui était également conseiller, banquier et receveur général, s’appelait Muller. Il eut un petit sourire machiavélique.

– Maître Hiob, dit-il en s’arretant sur la derniere marche du premier étage, mon illustre patron, le comte de Spurzeim, qui est le premier diplomate du monde, m’a donné quelques leçons… Le proverbe : On ne s’avise jamais de tout, est fait pour les gens du commun… Moi, je n’oublie que les choses dont il me plaît de ne pas me souvenir… J’ai envoyé un courrier de cabinet au village ou ce jeune Frédéric a reçu le jour… Nous l’aurons, et si le scandal nous débarrasse de Frédéric et du colonel, je vous enverrai deux barils de marcobrunner, maître Hiob.

Il venait de s’engager dans le corridor du premier étage et passait devant une porte dont la peinture toute neuve et toute fraîche jurait énergiquement parmi les tons crasseux du reste des murailles.

L’inspecteur s’arreta ; son visage ridé prit une expression de tendresse langoureuse.

– C’est la qu’elle respire !… murmura-t-il. Un homme n’est pas vieux a soixante ans, n’est-ce pas, maître Hiob ? et l’âge mur a encore de beaux jours ; il faut que vous m’aidiez a supprimer ce Frédéric !

On entendit comme l’écho lointain d’un chant ; maître Hiob ne répondit que par un signe de tete franchement affirmatif, et les deux vieillards, pressant le pas, s’élancerent ensemble vers l’extrémité du corridor.

Ce corridor répondait exactement a celui ou nous avons vu naguere s’engager tous ces inconnus qui donnaient pour mot d’ordre au gardien de la petite porte le nom de Frédéric.

La chambre qui terminait le corridor répondait de meme a cette piece du rez-de-chaussée dont l’huis s’était successivement refermé en laissant échapper de vifs rayons de lumiere sur les vingt-quatre compagnons.

Les deux vieillards entrerent dans cette chambre qui terminait le corridor, et tout aussitôt les chants éclaterent a leurs oreilles, comme s’ils eussent été au beau milieu de la réunion meme.

C’était une maison tres-curieuse que la Maison de l’Ami, et ces gens du rez-de-chaussée, qui cherchaient si ardemment le mystere, avaient eu en la choisissant la main heureuse.

Au centre de la chambre du premier étage, il y avait une sorte de tambour grillé, ressemblant a peu pres a ces bouches de chaleur qui sont dans nos églises trop mondaine ; ce tambour était l’orifice d’un répétiteur acoustique : tout ce qui se disait au rez-de-chaussée, on l’entendait au premier étage.

Aupres du tambour, deux fauteuils attendaient l’inspecteur et maître Hiob, car il est bon d’etre a son aise pour écouter. Ils s’assirent et maître Hiob souleva un peu les deux côtés de son bonnet blanc et bleu pour dégager le conduit de ses oreilles.

Pendant que nous y sommes, achevons de dire au lecteur tout ce qui se trouvait dans cette curieuse Maison de l’Ami.

Il y avait d’abord la femme de maître Hiob, discrete personne, assez vieille et tres-laide, qu’on appelait dame Barbel.

Dame Barbel était chargée de garder un trésor renfermé dans cette chambre dont la porte peinte a neuf avait arreté les pas du conseiller-inspecteur. Cette chambre ne ressemblait guere au reste de la maison. Une lampe-veilleuse l’éclairait. Ce n’était pas assez pour que l’oil put saisir les détails exquis de son ameublement, encore plus élégant que riche ; mais la lumiere confuse laissait voir les plis gracieux des draperies aux couleurs douces, la forme charmante des meubles en bois de rose et le luxe harmonieux des tentures.

Tout cela était jeune, tout cela était frais, et c’était merveille quand on venait a penser qu’une simple muraille séparait tout cela de la vieille maison poudreuse et enfumée.

Le contraste rendait ce réduit mille fois plus mignon. A le voir, on songeait involontairement aux miracles des féeries, a ces portes tournantes qui se trouvent dans d’affreux caveaux, que l’on ouvre en prononçant des paroles magiques, et qui montrent, derriere leurs noirs battants, tout un monde d’éblouissements et de prestiges.

La lampe-veilleuse était placée sur une table dont les dorures sculptées renvoyaient sa lumiere en faibles étincelles ; la table touchait a un lit en bois de rose, simple de forme et entouré d’une fine draperie de mousseline.

Sur le lit, il y avait une jeune fille endormie.

Et c’était a la jeune fille surtout que nous pensions lorsque nous parlions de trésor, de féeries et de merveilles.

La lueur douce de la lampe tombait obliquement sur ses traits si réguliers et si charmants a la fois, qu’on eut dit l’incarnation du reve des poetes.

Elle sortait a peine de l’enfance, cette jeune fille ; ses formes avaient encore cette grâce indécise du premier âge ; sa tete, couronnée de blonds cheveux sans liens et sans voiles, se renversait sur ses mains croisées ; elle semblait regarder le ciel a travers ses belles paupieres closes.

Elle dormait et un songe animait son sommeil.

Ses levres s’agitaient ; un sourire errait parfois tout autour de sa bouche, plus fraîche que la premiere rose de mai.

Son souffle léger s’arretait par intervalles, et son corps, dont la pose virginale, devinée sous la couverture, eut tenté le chaste pinceau d’Ary Scheffer, tressaillit alors faiblement.

On eut dit qu’elle voulait fuir et qu’une invisible main la tenait enchaînée.

On eut dit… Mais a quoi bon se perdre dans ces vagues hypotheses ? Ses levres charmantes s’entr’ouvrirent et le secret de son cour se perdit dans la mousseline diaphane qui planait comme un nuage au-dessus d’elle.

C’était un nom qui résumait le reve de la jeune fille, un nom que tous les échos de la maison mystérieuse devaient, a ce qu’il semble, répéter cette nuit. Dans son sommeil, la jeune fille avait murmuré, tandis que le sourire abandonnait ses levres attristées :

– Frédéric !… Frédéric !…