Le Testament de Grain-de-Sel - Pierre Ponson du Terrail - ebook
Kategoria: Sensacja, thriller, horror Język: francuski Rok wydania: 1862

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Pierre Ponson du Terrail

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Opis ebooka Le Testament de Grain-de-Sel - Pierre Ponson du Terrail

Ce roman eut peu de succes, mais introduit cependant dans la série la mutation fondamentale qui va gouverner l’ensemble des épisodes suivants : Rocambole, repenti, revient du bagne pour aider au triomphe du bien. Quatre hommes, Gontran de Neubourg, Lord Blackstone de Galwy, Arthur de Chenevieres et Albert de Verne décident de joindre leurs forces sous le nom des Chevaliers du clair de lune, pour aider une mystérieuse jeune femme que l’on ne connaît d’abord que sous le nom de Domino, spoliée de son héritage par le diabolique Ambroise de Mortefontaine, apres l’assassinat de ses parents. Apparaissent dans ce récit deux autres personnages, le capitaine Charles de Kerdrel, surnommé Grain-de-Sel, et la courtisane Saphir. Quant a Rocambole, il apparaît comme le mystérieux chef de cette association d’aristocrates. Mais, meme au service du bien, il n’hésite toujours pas a employer les moyens les plus criminels, chantage, torture, et abuse sans scrupules de ses pouvoirs de médecin et de magnétiseur.

Opinie o ebooku Le Testament de Grain-de-Sel - Pierre Ponson du Terrail

Fragment ebooka Le Testament de Grain-de-Sel - Pierre Ponson du Terrail

A Propos
Chapitre 1
Chapitre 2
Chapitre 3
Chapitre 4
Chapitre 5
Chapitre 6
Chapitre 7
Chapitre 8

A Propos Ponson du Terrail:

Pierre Alexis, vicomte Ponson du Terrail (8 juillet 1829 a Montmaur (Hautes-Alpes) - 10 janvier 1871 a Bordeaux) est un écrivain populaire au xixe siecle et l’un des maîtres du roman-feuilleton. Il est célebre pour son personnage Rocambole. Ponson du Terrail commence a écrire vers 1850. Ses premiers écrits sont de style gothique. Par exemple, La Baronne trépassée (1852) est une histoire de vengeance située autour de 1700 dans la Foret-Noire. Pendant plus de vingt ans, il fournira en feuilletons toute la presse parisienne (L'Opinion nationale, La Patrie, Le Moniteur, Le Petit Journal, etc.) Son ouvre contient de nombreux calembours, par exemple : « En voyant le lit vide, son visage le devint aussi. » Écrivant tres vite et sans se relire, il parseme ses romans de phrases fantaisistes telles que « Ses mains étaient aussi froides que celles d'un serpent » ou « D’une main, il leva son poignard, et de l'autre il lui dit… » C'est en 1857 qu'il entame la rédaction du premier roman du cycle Rocambole (cycle parfois connu sous le titre Les Drames de Paris): L'Héritage mystérieux, qui paraît dans le journal La Patrie. Il vise principalement a mettre a profit le succes des Mysteres de Paris d'Eugene Sue. Rocambole devient un grand succes populaire, procurant a Ponson du Terrail une source de revenus importante et durable. Au total il rédigera neuf romans mettant en vedette Rocambole. En aout 1870, alors que le romancier vient d'entamer la rédaction d'un autre épisode de la saga de Rocambole, Napoléon III capitule devant les Allemands. Fidele a l'image du chevalier Bayard - a qui Ponson a emprunté son nom de seigneur « du Terrail » -, il quitte Paris pour Orléans, ou il forme une milice en vue de faire la guerilla. Mais il est vite obligé de s'enfuir a Bordeaux, les Allemands ayant incendié son château. Il meurt a Bordeaux en 1871, laissant inachevée la saga de Rocambole. Il est enterré au cimetiere de Montmartre a Paris. Parmi ses autres romans, citons Les Coulisses du monde (1853) et Le Forgeron de la Cour-Dieu (1869). En dépit de sa vaste production romanesque - on l'estime a 73 titres -, son style diffus a cantonné sa renommée a la « para-littérature ».

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Chapitre 1

 

Le voyageur qui traverse la Loire, a Orléans, n’a pas plus tôt fait deux lieues devant lui, en se dirigeant vers le midi, qu’il rencontre un pays sablonneux, aride, couvert de sapins rabougris. C’est la Sologne.

La Sologne est un pays malsain, fiévreux, monotone, mais dont l’aspect général est d’une mélancolie supreme et d’une poésie incontestable.

De temps en temps, du bord de la route, on aperçoit les tourelles rouges d’un petit castel en briques perdu au milieu des bois.

Parfois, au matin, quand le soleil se leve, on entend retentir une fanfare, et l’on voit passer une meute ardente de grands chiens du Poitou.

Le soir, a travers les petites futaies de sapins, brille la lueur rougeâtre d’un feu de charbonnier, et, dans les environs, hurle au perdu un limier égaré.

Au nord, c’est Orléans, la ville un peu monotone peut-etre, mais, au demeurant, le meilleur pays du monde.

A l’est, c’est Vierzon, la capitale des forgerons, l’enclume qui ne dort ni nuit ni jour.

A l’ouest, c’est Chambord, la belle demeure, le palais entouré de grands bois ; un peu plus loin, c’est Blois, la ville policée et courtoise, qui se souvient encore de ses hôtes illustres.

Puis, au midi, c’est le Berri, chanté par George Sand ; le Berri, terre des légendes et des forets touffues.

Entre la Motte-Beuvron et Nouan, le pays est entierement couvert de bois. Au milieu de ces bois, a cinq kilometres environ du chemin de fer, se trouve une jolie habitation qui date du siecle dernier, et qui, comme toutes les constructions du pays, est bâtie en briques rouges.

Est-ce un château ?

On le dirait, a voir deux tourelles hexagones qui flanquent sa façade au midi, a compter les centaines de vieux arbres qui forment alentour un parc d’une lieue carrée.

Pourtant dans le pays, au lieu de dire le château, on se contente de désigner cette demeure sous le nom de la Martiniere.

La Martiniere appartenait, a la révolution de 89, a un fermier général appelé Martin. De la le nom.

M. Martin était mort au commencement de l’Empire, et sa terre de Sologne fut achetée par un sieur Bernard.

Ce Bernard était un gros bélître qui avait fait sa fortune dans le commerce des toiles et des laines. Plein de sottise et de vanité, il fit écrire en lettres d’or sur la grille de son parc : Château de la Martiniere. Mais, dans le pays, on continua a dire la Martiniere tout court.

Maître Bernard, qui avait marié son fils unique a une grande, mince, seche et désagréable personne, voulut tailler du grand seigneur. Il fit défendre la chasse dans ses bois, fut impitoyable aux braconniers et chercha a se lier avec ses voisins.

Les braconniers allerent en prison, mais les voisins lui fermerent leur porte au nez.

Sa petite seigneurie fut courte, du reste ; la Restauration arriva. Maître Bernard fut pris dans deux faillites et se ruina, aux applaudissements du voisinage, que le luxe grotesque de ce vieux commis voyageur avait souvent chagriné.

Un gentilhomme qui revenait de l’émigration, le baron de Passe-Croix, beau-pere du général marquis de Morfontaine, avait ensuite acheté la Martiniere, l’avait habitée jusqu’a sa mort, et l’avait léguée a son fils, ce meme baron de Passe-Croix qui devait etre l’un des meurtriers du comte de Main-Hardye d’abord, et de la malheureuse Diane de Morfontaine ensuite.

Or, en 184…, au mois de novembre, le baron était a la Martiniere, obéissant a la mode anglaise, qui veut qu’on passe a la campagne une partie de l’hiver.

M. de Passe-Croix était alors un homme de quarante-deux ans environ.

La baronne, sa femme, touchait a sa trente-sixieme année.

Deux enfants avaient été le fruit de leur union : un fils qui devait sortir de Saint-Cyr l’année suivante ; une fille de seize ans, belle comme l’avait été sa mere, et qu’on nommait Flavie.

Donc, au mois d’octobre 184…, un soir, a la chute du jour, les hôtes de la Martiniere entendirent, a un quart de lieue de l’habitation, retentir une fanfare vigoureusement sonnée.

Trois personnes, en ce moment, étaient réunies au salon : M. et madame de Passe-Croix et leur fille.

Madame de Passe-Croix, assise devant un métier a broder, interrompait de temps a autre son travail pour jeter a la dérobée un regard sur sa fille.

Le baron, plongé dans un fauteuil, au coin du feu, lisait son journal.

Quant a Flavie, assise vis-a-vis de son pere, elle tenait les yeux baissés, et paraissait en proie a une profonde méditation.

Le son de la trompe fit tressaillir les trois personnages.

– Oh ! dit M. de Passe-Croix, Victor serait-il déja de retour ?

– C’est peu probable, répondit la baronne.

– Victor est parti ce matin pour les Rigoles, ou il doit chasser huit jours, observa Flavie.

– Cependant, reprit M. de Passe-Croix, je ne me trompe point, c’est bien le son de sa trompe. Il n’y a que lui pour sonner aussi vigoureusement dans les environs.

Madame de Passe-Croix se leva et alla ouvrir la fenetre. Puis elle se pencha au-dehors.

– Vous vous etes trompé, monsieur, dit la baronne, je n’entends plus rien. Ce sont sans doute les MM. de Cardassol.

– Au fait, c’est possible, dit le baron, ces gentillâtres sont braconniers comme des paysans. Tout en faisant défendre la chasse chez eux, ils ne se genent guere chez les autres, et passent continuellement sur nos terres.

Les personnes auxquelles M. de Passe-Croix faisait allusion, et qui sont appelées a jouer un rôle dans notre récit, méritent que nous tracions en quelques lignes leur silhouette.

Les MM. Brulé de Cardassol étaient de petits propriétaires de bois, étayant une noblesse médiocre sur de médiocres revenus, tirant toujours le diable par la queue, faisant valoir eux-memes leur maigre fortune, de mauvaise foi dans les transactions, jurant qu’ils ne devaient rien en présence d’un créancier sur parole ; mais par contre, réclamant ce qu’on ne leur devait pas, quand ils pouvaient surprendre la bonne foi d’un tribunal.

En Sologne, ou cependant la noblesse est bien vue, aimée, respectée, on disait communément : « De mauvaise foi comme un Cardassol. »

Ces aimables gentillâtres, au nombre de cinq, se donnaient le luxe d’un garde-chasse, qui cumulait avec ces nobles fonctions celles de cocher, de valet de ferme et de jardinier. Ils entretenaient un cheval de chasse, trois demi-briquets et un chien d’arret. Comme leurs bois étaient petits, ils braconnaient sur les terres d’autrui. L’été, ils nourrissaient leurs ouvriers et leurs journaliers avec du chevreuil tué a l’abreuvoir.

L’hiver, ils s’en allaient faire figure a la ville voisine, et promenaient dans les salons de la sous-préfecture des femmes assez laides, épousées on ne savait ou.

M. de Passe-Croix et les Cardassol vivaient sur un pied de relations annuelles. On échangeait une visite le 1er janvier, on se faisait part des mariages et des naissances.

Victor de Passe-Croix, le jeune Saint-cyrien, et le dernier des Cardassol, qu’on nommait Octave, s’étaient connus au college ; mais ils ne s’étaient point liés, par l’excellente raison que Victor était franc et ouvert, et qu’Octave de Cardassol était sournois, égoiste, menteur et d’une avarice qui promettait.

Au college, Victor et Octave s’étaient battus a coups de poing ; a l’école préparatoire, ou ils se retrouverent, ils se battirent au fleuret démoucheté. Le Cardassol fut blessé. Nous verrons par la suite qu’il ne le pardonna pas.

Tels étaient les plus proches voisins de M. de Passe-Croix.

Le baron avait repris sa lecture, madame de Passe-Croix, apres avoir refermé la croisée, était venue se rasseoir devant son métier a broder. Flavie revait toujours.

Quelques minutes s’écoulerent, puis on entendit de nouveau retentir la fanfare.

– Oh ! oh ! dit le baron, je ne me trompe point cette fois, c’est bien la note vigoureuse de Victor.

Madame de Passe-Croix retourna vers la croisée ; puis elle colla son visage contre la vitre et chercha a pénétrer du regard l’obscurité toujours croissante.

La fanfare approchait, et bientôt, a cent metres du perron, la baronne vit déboucher un cavalier suivi d’une douzaine de chiens, qu’un valet conduisait accouplés deux a deux.

– Ah ! c’est bien Victor, dit-elle.

– C’est bizarre, murmura Flavie, qui était devenue toute pâle.

– Victor est querelleur, a dit a son tour le baron ; je gage qu’il se sera fait quelque affaire aux Rigoles.

– En tout cas, répondit la baronne, il ne lui sera pas arrivé grand mal, j’imagine, puisque le voila de retour.

Heureusement le salon n’était plus éclairé que par la réverbération du feu de la cheminée, car sans cela Mme de Passe-Croix eut remarqué le trouble et la pâleur de sa fille.

La baronne reprit apres un silence.

– Mais avec qui voulez-vous donc, monsieur, que Victor se puisse quereller aux Rigoles ?

– Les Montalet ont beaucoup de monde chez eux.

– C’est vrai.

– Et parmi les invités, plusieurs jeunes gens de Paris.

– Ah ! fit la baronne avec indifférence.

– Qui donc m’a parlé d’un officier de marine ?… Ma foi ! c’est peut-etre bien Victor. On m’a meme ajouté le nom de cet officier, mais il m’échappe…

Comme le baron achevait, la porte s’ouvrit et Victor entra. Victor était un grand et beau garçon de vingt ans, a qui l’habit de chasse et les bottes a l’écuyere seyaient mieux encore que l’uniforme de Saint-Cyr.

– Ah ça, mon cher, dit le baron en se levant, a qui donc en as-tu ?

– A personne. Bonsoir, mon pere ; bonsoir, ma mere ; bonsoir, ma petite Flavie…

Le jeune homme embrassa tour a tour les trois hôtes du salon. Puis il se laissa choir dans un fauteuil.

– Ouf ! dit-il, je suis aussi las que possible, et j’ai faim comme un régiment tout entier.

– Mais, mon bel ami, dit le baron, m’expliqueras-tu pourquoi tu nous viens aussi tôt des Rigoles ?

– Certainement, mon pere.

– Tu es parti ce matin ?

– D’accord.

– Et tu reviens huit heures apres.

– Mystere, fit le jeune homme en riant.

– Ton pere a prétendu, dit la baronne, que tu avais eu une querelle…

– Ah ! par exemple !

– Alors, que t’est-il arrivé ?

– Mais rien, maman absolument rien ; j’ai fait un pari ce matin, a déjeuner, voila tout.

– Et quel est ce pari ?

– Que Fanchette, ma petite chienne beagle, attaquerait un sanglier a elle seule, et le forcerait a débauger.

– Et alors ?

– Alors, je suis revenu chercher Fanchette a la Martiniere, et je compte repartir ce soir apres souper.

– Comment ! tu ne coucheras pas ici ?

– Non, maman.

– Mais il y a cinq lieues d’ici aux Rigoles !

– Bah ! Neptune fait le trajet en une heure.

– Et la route traverse les bois !…, hasarda timidement Flavie.

– Bon ! je te vois venir, dit le jeune homme en riant ; tu vas me parler de voleurs et de braconniers.

– Des voleurs, je ne sais ; mais des braconniers.

– Souvent l’un et l’autre ne font qu’un, dit Victor en riant, témoin nos voisins les Cardassol, qui m’ont volé un chien l’automne dernier. Mais rassure-toi, ma petite Flavie, je ne crains personne, ni les braconniers ni les voleurs.

– Est-ce que tu es revenu seul, Victor ?

– Non, Antoine est avec moi ; il a ramené mes chiens. Ah ça, soupe-t-on bientôt ici ?

– A l’instant, mon fils.

– Je meurs de faim, répéta Victor.

La baronne se leva.

– Je vais presser la cuisiniere, dit-elle.

– Et moi, dit M. de Passe-Croix, je monte un instant dans ma chambre et je reviens ; cause avec ta sour.

Flavie tressaillit de nouveau, mais elle n’osa se lever et quitter le salon, comme le firent tour a tour son pere et sa mere.

Lorsque la porte se fut refermée derriere eux, Victor approcha son fauteuil de Flavie :

– Petite sour, dit-il, sais-tu pourquoi je suis revenu ?

– Mais tu viens de nous le dire, répondit-elle ; c’est pour chercher Fanchette.

– Non, ce n’est pas pour cela, dit gravement Victor.

Sa voix avait perdu subitement l’accentuation joyeuse qu’elle avait tout a l’heure. Flavie devint pâle et murmura :

– Pourquoi donc, alors ?

– Pour te voir.

– Oh ! la singuliere idée ! balbutia Flavie, dont le trouble n’avait plus de bornes.

– Petite sour, dit tristement Victor, je suis, crois-le bien, ton meilleur ami en ce monde, et tu as eu tort de ne pas te confier a moi.

– Mais, mon frere…

– Écoute-moi donc, continua Victor. Je suis allé aux Rigoles ce matin, avec l’intention d’y rester huit jours, et si je suis revenu ce soir, c’est pour toi, pour ton bonheur.

Flavie avait caché sa tete dans ses mains.

– Il faut que je te parle ce soir, poursuivit le jeune homme ; apres souper, tu prendras mon bras, nous ferons un tour dans le parc. Je veux tout savoir… Je le veux ! acheva Victor d’un ton d’autorité.

– Soit ! murmura la jeune fille d’une voix étouffée.

En ce moment la baronne revint.

– Venez, mes enfants, dit-elle, le souper est servi.

– Ah ! tant mieux ! s’écria Victor, apres avoir repris son ton enjoué.

Afin de pouvoir mieux comprendre l’entretien que Victor de Passe-Croix avait demandé a sa sour, il nous faut rétrograder de quelques heures et nous transporter aux Rigoles. Le château qui portait ce nom était situé a cinq lieues de la Martiniere et appartenait aux MM. de Montalet.

Les Montalet étaient des gentilshommes poitevins qui venaient s’établir en Sologne tous les ans a l’approche de la Saint-Hubert. L’hiver, ils habitaient Paris et se voyaient beaucoup avec les Passe-Croix.

M. de Montalet, le pere, était un ancien officier de la garde royale.

C’était un homme de soixante-cinq ou soixante-six ans, tres vert, tres gai, grand chasseur et possédant une fortune considérable. Ses deux fils, Amaury et Raoul, avaient, l’aîné vingt-huit ans, le second vingt-trois.

Raoul de Montalet et Victor de Passe-Croix avaient été copains au lycée Bonaparte, et ils s’aimaient comme deux jumeaux.

M. de Montalet le pere était veuf depuis de longues années ; il n’y avait d’autre femme aux Rigoles que Mme Gertrude, qui cumulait les fonctions de femme de charge et de dame de compagnie.

Toutefois, a ces quatre personnages, qui étaient les hôtes ordinaires des Rigoles, il fallait en joindre un cinquieme, qui, depuis l’arrivée des Montalet, se trouvait avec eux.

Ce personnage était un homme d’environ trente ans, qu’on nommait Albert Morel.

Le possesseur de ce nom roturier eut cependant mérité mieux.

M. Morel était un gentleman accompli : riche, beau cavalier, sportman émérite, chasseur distingué, joueur froid, causeur spirituel. Il s’était fort vaillamment battu deux fois, et avait lancé dans le monde une danseuse devenue bientôt célebre, pour ne pas dire fameuse.

M. Albert Morel avait acheté, deux ans auparavant, une grande terre en Poitou, aupres de celle que possédaient les Montalet. Des rapports de chasse avaient établi entre les nouveaux voisins une certaine intimité ; ils s’étaient revus a Paris, et MM. de Montalet avaient présenté M. Albert Morel chez la baronne de Passe-Croix, qui recevait tous les jeudis.

M. Albert Morel cependant, en dépit de cette réputation d’élégance, de cette fortune considérable qu’il savait noblement dépenser, et de la rare distinction de son esprit et de sa tournure, était un personnage assez mystérieux. On ne savait pas au juste d’ou il venait, on ne lui connaissait pas de vieux amis.

Selon les uns, il était créole de l’île Maurice ; selon d’autres, son nom n’était qu’un pseudonyme ; d’autres, plus hardis, allaient jusqu’a prétendre qu’il était marié et séparé de sa femme ; mais sans doute, aucune de ces rumeurs n’était parvenue jusqu’aux Montalet, car M. Albert Morel vivait aux Rigoles depuis deux mois sur le pied de la plus grande intimité.

Cependant, depuis quelques jours, il n’était plus le seul hôte des Montalet, car Raoul, le fils cadet, avait écrit a son ami Victor de Passe-Croix la lettre suivante :

« Hallali ! mon cher vieux. Nous aurons cette année une Saint-Hubert dont il sera parlé quelque peu, et nous comptons sur toi, mon bon Victor.

« Nous sommes déja dix, tu feras onze. Amene tes chiens. Nous en voulons avoir soixante, et attaquer un sanglier monstrueux dont nos gardes ont connaissance depuis hier au soir. On t’attendra pour déjeuner !

« A toi,

« RAOUL. »

C’était au reçu de cette lettre que Victor avait envoyé ses chiens et son piqueur coucher aux Rigoles.

Puis il était parti lui-meme le lundi matin.


Chapitre 2

 

Victor montait un joli cheval limousin sous poil noir, rapide comme la brise, et qui galopait sur le sable des forets de Sologne avec la légereté d’un chevreuil. Neptune franchissait en une heure, a travers bois, les seize ou dix-sept kilometres qui séparaient la Martiniere des Rigoles.

Victor était donc parti au point du jour, c’est-a-dire vers six heures et demie, et il était arrivé a trois quarts de lieue environ de l’habitation des Montalet, lorsqu’il entendit retentir dans un fourré voisin deux coups de fusil méthodiquement espacés, et dont la sonorité bruyante annonçait un fort calibre.

– Bon ! se dit le jeune homme en calmant Neptune, qui avait peur, je connais cette piece de quatre. C’est le fusil d’Octave de Cardassol.

Comme il achevait cette réflexion, Victor vit les broussailles s’agiter, et il se trouva face a face avec son ennemi de college.

M. Octave de Cardassol tenait par les oreilles un lievre qu’il venait de tuer, et il s’appretait a le fourrer dans la poche de cuir de sa veste de velours vert bouteille, lorsqu’il aperçut Victor a cheval qui s’était fort tranquillement arreté au milieu du chemin.

Le Cardassol, un peu confus, voulut tourner le dos et s’enfoncer de nouveau dans le taillis, mais Victor lui cria :

– Hé ! dis donc, Octave ?

Malgré la haine qui existait entre eux, Octave de Cardassol et Victor de Passe-Croix avaient conservé du college l’habitude de se tutoyer.

A cette interpellation, Octave s’arreta.

– Tiens ! dit-il, bonjour…

– C’est ainsi que tu braconnes sur les terres des Montalet ? ricana Victor.

Le Cardassol fit la grimace.

– Ce lievre est a moi, dit-il.

– Bah !

– Mes chiens le chassent depuis deux heures.

– Ou sont-ils donc, tes chiens ?

– Dans le fourré… je les ai perdus depuis un moment. Et le Cardassol appela :

– Ramoneau ! Ramoneau !

Mais Victor s’était approché d’Octave, et, étendant la main, il lui avait pris le lievre en disant :

– Il est beau, ma foi !

– Hé ! Ramoneau ! hola ! Fanfare ! criait Octave.

– Tu vas t’enrouer inutilement, lui dit Victor en riant. Tes chiens sont loin, si toutefois ils sont avec toi… car ce lievre-la, mon cher monsieur de Cardassol, n’est pas celui qu’ils chassaient.

– Ah ! tu crois ?

– Parbleu ! dit le jeune homme en jetant le lievre a terre, un lievre qui a été couru deux heures est plus raide que cela. Il est frais comme une rose, ton lievre, et tu l’as tué au déboulé.

– Eh bien, au fait, qu’est-ce que cela prouve ? demanda Cardassol d’un ton rogue.

– Cela veut dire que tu braconnes sur les terres des Montalet.

– J’ai la permission.

– Ah !

Et Victor enveloppa son ennemi de college d’un regard dédaigneux.

– Ma foi ! dit-il, je suis trop poli pour te donner un démenti. Aussi bien, restons-en la !

Et il poussa son cheval.

Mais, a son tour, Octave de Cardassol le retint :

– Hé ! Victor, dit-il.

Victor s’arreta.

– Que veux-tu ?

– Te donner un conseil.

– Ah ! je n’en ai pourtant pas besoin.

– Bah ! qui sait ? ricana M. de Cardassol avec un regard louche.

– Est-ce a propos de chasse ?

– Peut-etre…

– Eh bien, parle. Je suis curieux d’apprécier la valeur de tes conseils.

– Tu vas aux Rigoles ?

– Oui.

– Comptes-tu y chasser longtemps ?

– Huit jours.

– Tu as tort…

– Pourquoi ?

– Parce que, durant ce temps, on braconnera sur les terres de la Martiniere.

– Toi, par exemple ! dit Victor avec insolence.

– Oh ! moi, répondit M. de Cardassol, je compte bien avoir la permission d’y chasser.

– Et de qui donc ?

– Bah ! De toi.

Victor se mit a rire d’un air de hauteur.

– Tu plaisantes agréablement, mon cher monsieur Octave, dit-il.

– Bah !

– Et si tu attends cette permission…

– Écoute donc, reprit Octave, si je te donne un excellent avis…

– A propos de quoi ?

– A propos de choses qui intéressent ton honneur, mon cher monsieur Victor.

A son tour Victor tressaillit.

– Oh ! oh ! dit-il.

– Et si je te tire, toi et les tiens, d’un mauvais pas, me donneras-tu la permission de chasser chez toi ?

– Ah ça, mon cher, répondit Victor, comme je ne vois pas quel danger peut courir mon honneur… je te prierai…

– Tarare ! dit le Cardassol ; quand les malheurs sont arrivés, on se repent de n’avoir point suivi les bons conseils.

Ces derniers mots exaspérerent Victor.

– Voyons ! dit-il, t’expliqueras-tu, oui ou non ?

– Cela dépend.

– Hein ?

– Je te fais juge et partie a la fois, et je m’en rapporte a ta bonne foi. Si le conseil que je vais te donner te paraît bon, me laisseras-tu chasser chez toi ?

– Oui.

– Ta parole d’honneur ?

– Je te le jure.

– Moi et mes freres ?…

– Diable ! c’est beaucoup, cinq braconniers de votre espece, fit dédaigneusement Victor.

– Mon conseil vaut cela… tu verras…

– Eh bien, parle…

– Tu feras bien de ne pas rester huit jours aux Rigoles.

– Mais pourquoi ?

– Parce que, a la Martiniere, vous n’avez pas de chien de garde.

– Qu’est-ce que cela me fait ?

– Ton pere et ses gens ont le sommeil dur…

Victor tressaillit.

– Il y a des rôdeurs de nuit qui franchissent la haie de clôture du parc.

– Que veux-tu dire ?

– Ce n’est point pour collecter vos lapins, acheva le Cardassol avec un mauvais sourire. Adieu, je t’engage a veiller…

– Attends donc ! lui cria Victor.

Mais le Cardassol s’enfonça dans le fourré en répétant :

– Tu verras que mon conseil n’est pas cher, monsieur Victor.

Et il disparut dans les broussailles.

Victor de Passe-Croix demeura pendant un moment immobile au milieu du chemin, et comme si quelque chose se fut brisé en lui.

La main sur son front, il se répéta plusieurs fois de suite :

– Qu’a-t-il donc voulu me dire ?

Tout a coup une pensée lui vint.

Cette pensée dut etre bien terrible, bien poignante, car une sueur glacée coula tout a coup le long de ses tempes, tandis que son visage pâlissait et qu’un mouvement fébrile agitait ses levres.

Puis il poussa son cheval, qui reprit le galop, et continua sa route vers les Rigoles.

Durant le trajet, Victor n’osa pour ainsi dire songer a rien, tant la pensée qui lui était venue l’avait épouvanté.

Une demi-heure apres, il arrivait a l’habitation des Montalet.

Le château des Rigoles était une construction du regne de Louis XIII, en briques rouges, comme la plupart des habitations de Sologne.

Deux grandes avenues, l’une au nord, l’autre au sud, percées a travers le bois, permettaient de l’apercevoir a une grande distance.

Quand Victor de Passe-Croix arriva, les hôtes du château allaient se mettre a table.

MM. de Montalet pere et fils avaient autour d’eux une dizaine de personnes en costume de chasse, tous bottés et éperonnés.

Un hourra joyeux accueillit l’entrée du saint-cyrien…

– Ah ! voila Victor ! dit le jeune Montalet ; cette fois, nous sommes au complet.

– Bonjour, Victor.

– Bonjour, messieurs, répondit le jeune homme en saluant a droite et a gauche.

M. Albert Morel, qui était assis a l’autre bout de la table, se leva et vint serrer la main de Victor.

Mais celui-ci n’avait jamais eu grande sympathie pour l’hôte des Montalet. Il éprouvait pour lui une indifférence qui tournait a l’aversion, et il accueillit assez froidement ses protestations d’amitié.

– Nous allons déjeuner au galop, messieurs, dit le maître de la maison.

– Pourquoi au galop ? demanda Victor.

– Parce que nous avons fait le bois a une lieue d’ici ; que l’animal relevé est une bete bréhaigne qui se fera chasser quatre ou cinq heures au moins.

– Ah ! ah !

– Et que, acheva Amaury de Montalet, nous tenons a dîner de bonne heure aujourd’hui, jour de Saint-Hubert.

– Soit, déjeunons, dit Victor.

Et il se mit a table entre son ami Raoul et un homme d’environ trente-six ans, qui lui était inconnu.

Ce personnage, qui avait une physionomie ouverte, l’oil bleu et grand, le nez fierement busqué et la bouche aristocratique, plut a Victor sur-le-champ. Notre héros subissait cette loi impérieuse des sympathies qui semble révéler un monde occulte et d’inexplicables influences.

– Quel est ce monsieur ? demanda-t-il tout bas a Raoul.

– C’est un ami de mon frere, un officier de marine, M. Roger de Bellecombe.

– Bon, vous l’attendiez la semaine derniere, je crois ?

– Justement.

Tandis que Victor et Raoul échangeaient ces quelques mots, M. Roger de Bellecombe, l’officier de marine, regardait M. Albert Morel avec une ténacité bizarre.


Chapitre 3

 

Victor et Raoul causerent un moment ensemble ; puis il arriva que ce dernier, ayant échangé quelques mots avec son voisin de droite, l’officier de marine et Victor lierent conversation a leur tour.

– Monsieur, dit l’officier tout bas, excusez-moi, mais je suis arrivé hier seulement, et je ne connais ici que les maîtres de la maison.

Victor s’inclina.

– Pourriez-vous me dire le nom du monsieur qui est la, en face de nous ?

– C’est un Parisien, répondit Victor, M. Albert Morel.

– Ah !

Cette exclamation fut prononcée avec une intonation bizarre qui surprit Victor.

– Ce nom vous étonnerait-il ? demanda-t-il a l’officier de marine.

– Oui et non.

– Comment cela ?

– Oui, car ce monsieur ressemble trait pour trait a une personne que j’ai connue aux colonies.

– Vraiment !

– Non, si je suis simplement le jouet d’une méprise ; car alors ce monsieur a parfaitement le droit de s’appeler comme il veut.

– Mais, dit Victor, vous le voyez donc ce matin pour la premiere fois ?

– Oui, monsieur.

– Cependant, vous etes arrivé hier soir, me disiez-vous.

– Il était couché. Je viens de le voir entrer ici tout a l’heure, et il paraît au mieux avec le maître de la maison.

– Ils sont voisins de terre.

– Ici ?

– Non, en Poitou.

– C’est singulier, répéta l’officier de marine, il ressemble étrangement a un homme que j’ai connu. Cependant, il a levé sur moi un regard parfaitement indifférent, et mon nom, qu’on a prononcé devant lui, n’a produit sur sa physionomie aucune impression. Enfin, il s’appelle Albert Morel.

– Monsieur, dit Victor, vous etes marin ; par conséquent, vous avez beaucoup voyagé ?

– J’ai fait deux fois le tour du monde.

– Par conséquent vous avez pu apprécier peut-etre le plus ou moins de vérité de cette croyance, qui veut que chaque homme ait un sosie.

– J’ai beaucoup entendu parler de cela, monsieur, mais il ne m’a point été donné de le constater de mes propres yeux.

– Alors je comprends votre étonnement en croyant reconnaître dans M. Morel…

– Un homme que j’ai vu se battre en duel.

– En quel pays ?

– Au Brésil, a Rio.

– Quand ?

– Oh ! il y a dix ans passés.

D’ailleurs, on se levait de table, et l’aîné des Montalet, Amaury, décrochant sa trompe, qui se trouvait suspendue a un bois de cerf, avait entonné un vigoureux boute-selle.

Victor n’osa pas insister et demander a l’officier les détails de cette aventure.

– A cheval ! messieurs, a cheval ! tel fut le mot d’ordre qui conduisit les chasseurs dans la cour.

Sur la derniere marche du perron, un domestique était en train de nettoyer une paire de bottes a l’écuyere.

Celui qui les avait portées avait fait, sans doute, un long trajet ; car elles étaient fort crottées, et le dessous de la semelle était empreint d’une boue jaunâtre d’une teinte toute particuliere.

Lorsque Victor descendit le perron, il regarda par hasard ces bottes et cette boue, et il tressaillit.

– Voila, pensa-t-il, une boue que je n’ai jamais vue nulle part ailleurs que dans le parc de la Martiniere.

– Allons, Victor, a cheval ! répéta M. de Montalet pere.

Victor de Passe-Croix ne s’arreta pas plus longtemps a regarder les bottes crottées, et il mit le pied a l’étrier.

Tout aussitôt on partit.

Ainsi que l’avaient annoncé les maîtres de la maison, le rendez-vous de chasse était un peu loin, et on avait a faire plus d’une heure de marche avant d’entrer sous bois.

Soit que le hasard s’en fut melé, soit que déja une vague de sympathie les attirât l’un vers l’autre, l’officier de marine et le jeune saint-cyrien rangerent leurs chevaux côte a côte et se trouverent les derniers de la petite troupe.

– Tiens ! dit le marin, puisque nous voila de nouveau réunis, nous allons causer, n’est-ce pas ?

– Oh ! d’autant plus volontiers, fit Victor, que je brule de savoir l’histoire de M. Albert Morel.

– Mais, monsieur, fit le marin en souriant, si, comme vous le dites, chaque homme a son sosie, il est a peu pres certain que le nom du monsieur dont nous parlons n’est pas celui de l’homme que j’ai connu.

– Eh bien, n’importe ! dit Victor.

Le marin jeta au saint-cyrien un mélancolique regard.

– Vous etes jeune, monsieur, dit-il.

– J’ai dix-neuf ans.

– Et vous n’avez encore connu la vie que par le côté sérieux des études, c’est-a-dire le plus frivole au point de vue de l’expérience et des passions humaines.

– Oh ! dit Victor, un peu choqué dans sa vanité, qui sait ?

Le marin se prit a sourire.

– Savez-vous, dit-il, que si, ce qu’a Dieu ne plaise ! ce M. Albert Morel était l’homme dont je parle, vous éprouveriez pour lui une aversion profonde, lorsque je vous aurai raconté son histoire ?

– Soit, dit Victor, que la curiosité aiguillonnait énergiquement.

Le marin et le futur sous-lieutenant avaient laissé peu a peu la petite troupe des chasseurs prendre de l’avance sur eux.

– Combien mettrons-nous de temps a parcourir la distance qui nous sépare du rendez-vous ? demanda le marin.

– Au moins une heure, monsieur.

– L’histoire de mon homme est longue, et il faut plus d’une heure pour la raconter.

– Eh bien, dites-m’en toujours une partie.

– Et le reste ?

– Vous ferez comme pour les romans qu’on publie dans les journaux ; vous remettrez la fin a demain.

– Je le veux bien.

Victor se tourna a demi sur sa selle, et le marin, l’imitant, commença son récit.

Ce récit est trop important et doit tenir une trop large place dans la suite de cette histoire pour que nous ne la rapportions pas d’un bout a l’autre et presque textuellement.

– Monsieur, avait dit le marin, vous me permettrez de donner un titre a mon histoire et de la diviser au besoin par chapitres ?

– Comme il vous plaira.

– Et, si vous voulez, je l’appellerai :

UN DUEL TRANSATLANTIQUE

Voici l’histoire du marin :

§ I

« Un soir d’avril de l’année 184…, un jeune homme, dont la mise irréprochable et la tournure gracieuse accusaient ce type d’élégance oisive qui a souvent changé de nom tout en demeurant le meme, et qui s’est appelé mascadin, dandy, lion, et, tout récemment, gandin ; un jeune homme, disons-nous, apres avoir remonté a petits pas la rue Taitbout, vint s’asseoir devant une de ces tables rondes que le café de Paris a, le premier, dressées a sa porte et en plein air.

« Bien qu’on ne fut alors qu’en avril, la chaleur avait été précoce cette année-la, et l’asphalte des trottoirs était brulant.

« Il y avait foule devant le café de Paris, et le nouveau venu, quand il se fut assis, s’aperçut qu’il venait d’occuper la seule table demeurée libre.

« La chaussée était encombrée de voitures qui allaient au bois ou qui en revenaient. Les trottoirs étaient couverts d’une foule compacte de promeneurs.

« Le jeune homme tira de sa poche un étui a cigares, et il s’appretait a demander du feu au garçon, lorsque deux jeunes gens en costume de ville, mais dont les cheveux en brosse, la moustache, et la redingote boutonnée jusqu’au menton trahissaient des militaires, s’approcherent, jeterent un coup d’oil a droite et a gauche, et, ne trouvant aucune table vacante, vinrent s’asseoir sans façon a celle du personnage que nous venons de décrire.

« Il eut été de bon gout, de la part de ces messieurs, de saluer le jeune homme et de lui demander la permission de se placer aupres de lui.

« Ils n’en firent rien.

« Le jeune homme, que nous appellerons Raymond de Luz, ne sourcilla point et demeura calme. Seulement, lorsque le garçon de café arriva portant un plateau, et qu’il voulut placer les verres de malaga commandés par ces messieurs sur la table, M. Raymond de Luz eut un geste hautain et lui dit sechement :

« Ôtez-moi ça de la !

« Les deux officiers tressaillirent, et l’un d’eux, le regardant en face :

« – Mon petit monsieur, dit-il, aussi vrai que je m’appelle Charles de Valserres, je vous couperai les oreilles demain matin, si vous ne vous levez et vous en allez sur-le-champ.

« – Monsieur, répondit Raymond de Luz, je ne suis pas officier, mais on n’a jamais songé a me couper les oreilles ; cependant, si la fantaisie vous en prend, je suis a vos ordres.

« Et il tendit sa carte du bout des doigts.

« Celui qui s’était donné le nom de Charles de Valserres prit cette carte et y jeta les yeux négligemment.

« Puis il remit la sienne en échange, ajoutant :

« – Vous aurez mes témoins demain matin.

« – C’est inutile, monsieur.

« – Plaît-il ?

« – Venez avec eux demain, a sept heures, au bois, derriere le pavillon de Madrid, j’y serai avec les miens.

« – Soit !… Vos armes ?

« – Eh ! mais, dit Raymond de Luz avec un sourire railleur, puisque vous avez l’intention de me couper les oreilles, ce sera sans doute avec un sabre.

« – Monsieur, le sabre est une arme d’officier ; vous n’etes pas militaire. Ce sera le pistolet, si vous voulez ?

« M. Raymond de Luz s’inclina.

« Puis, comme en ce moment deux personnes assises a une table voisine venaient de se lever, M. Charles de Valserres et son ami y prirent place laissant M. Raymond de Luz seul propriétaire de la sienne.

« Ce dernier prit son café avec un calme parfait, acheva son pur havane, se leva avec la meme insouciance et le meme flegme, puis s’en alla fort tranquillement, traversant le boulevard a la hauteur de la rue de Choiseul, dans laquelle il s’engagea.

« A l’extrémité de cette rue il s’arreta pour sonner a une porte au-dessus de laquelle était inscrit le numéro 3.

« On le voyait sans doute venir souvent dans cette maison, car le concierge, ayant entrebâillé le carreau de sa loge, le salua et lui dit :

« – M. le baron vient de rentrer.

« – Ah ! tant mieux ! fit Raymond.

« Et il monta lestement par un bel escalier jusqu’a l’entresol.

« Un negre vint lui ouvrir.

« – Bonjour, Neptunio, dit-il ; ton maître y est-il ?

« – Eh ! parbleu ! oui, j’y suis, dit une voix jeune et sonore.

« Et Raymond vit la portiere d’un fumoir se soulever et un jeune homme, qui avait encore son chapeau sur la tete, se montra et tendit la main a son visiteur.

« – Bonjour, cher ami, dit-il, je rentre a l’instant.

« L’homme chez qui Raymond pénétrait était un grand et beau garçon d’environ vingt-cinq ans, a la barbe noire comme du jais, aux yeux d’un bleu sombre.

« Il avait la taille fine et souple, le pied admirablement petit et cambré, des mains de femmes, et un je ne sais quoi de nonchalant dans toute sa personne qui décelait une origine coloniale.

« Il prit son visiteur par la main et le fit entrer dans le fumoir, une jolie piece tendue de cuir, garnie d’ottomanes, ornées d’étageres qui supportaient des curiosités et des chinoiseries.

« – Bonjour, mon cher Raymond, répéta-t-il en le poussant dans un fauteuil, je ne t’attendais pas ce soir, et ne comptais pas te revoir avant demain ; car j’avais résolu, dans ma sagesse, de ne point aller au club et de me coucher de bonne heure.

« – Ah !

« – Tu sais que nous avons joué toute la nuit derniere.

« – Hélas ! lit Raymond en souriant, et le paquebot qui m’apporte mes revenus dans cinq jours n’a qu’a bien se tenir contre le vent. S’il faisait naufrage, je serais momentanément ruiné.

« – Eh ! eh ! fit l’hôte de Raymond, j’ai été, comme lui, fort malmené, ce me semble.

« – Je ne dis pas non ; mais ce n’est point pour additionner nos pertes que je suis venu.

« – Ah ! et pourquoi ?

« – Pour t’engager a persévérer dans ta résolution et a te coucher de bonne heure, d’abord.

« – Bon ! Ensuite ?

« – Parce que tu te leveras de grand matin demain.

« – Oh ! oh ! fit le jeune homme, voila qui sent une promenade au bois.

« – Justement.

« L’hôte de Raymond fronça le sourcil.

* *

*

Comme le marin en était la de son récit, Victor de Passe-Croix lui dit :

– Je gage que le monsieur de la rue de Choiseul et celui a qui vous avez servi de témoin n’en font qu’un ?

– Peut-etre. Mais attendez…

Et le marin continua.


Chapitre 4

 

« Le jeune homme qui habitait la rue de Choiseul, et chez lequel M. Raymond de Luz venait de se rendre, était un créole de l’île Bourbon, appelé Félix de Nancery.

« Raymond de Luz était créole aussi, et les deux jeunes gens se connaissaient depuis leur enfance.

« Ils étaient venus a Paris ensemble a l’âge de dix-neuf ans ; ils y avaient passé six années, vivant dans une intimité parfaite.

« M. Raymond de Luz était le fils du plus riche planteur de l’île.

« M. Félix de Nancery était riche aussi, mais beaucoup moins cependant que son ami, dont il était l’aîné de deux ans.

« Félix de Nancery avait étudié le droit, et il se destinait a la profession d’avocat dans son pays.

« Raymond était simplement venu en France pour y terminer son éducation.

« Tous deux, du reste, avaient allongé de deux années déja leur séjour dans la mere patrie. Paris a tant de charmes pour la jeunesse élégante et riche !

« Raymond avait une sour cadette, fruit d’une seconde union de son pere, et cette sour, il la destinait a son ami Félix.

« Mlle Blanche de Luz devait avoir alors dix-neuf ans, et Raymond avait depuis longtemps, dans ses lettres, préparé ce mariage, qui devait etre célébré, du consentement des deux familles, aussitôt apres l’arrivée des jeunes créoles.

« M. de Nancery connaissait parfaitement la situation de fortune de la famille de Luz.

« M. Laurent de Luz, le pere de Raymond, était un gentilhomme d’origine bretonne, qui, arrivé a l’île Bourbon trente années auparavant, avec l’épaulette de lieutenant de vaisseau et son épée pour toute fortune, avait tourné la tete a Mlle Ridan, la plus riche héritiere de la colonie. Veuf au bout de quelques années de mariage, le gentilhomme breton s’était remarié a Bourbon avec une jeune personne a peu pres sans fortune, et qui l’avait rendu pere de cette fille que Raymond destinait a son ami Félix de Nancery. Or, Raymond s’était engagé a doter sa sour.

« Ces détails-la sont nécessaires pour faire comprendre ce qui se passa le lendemain.

« – Comment ! dit Félix en regardant son ami, tandis que celui-ci allumait un cigare, tu as une querelle ?

« – Mon Dieu, oui.

« – Avec qui ?

« – Avec un officier.

« Et Raymond raconta la scene que nous avons décrite.

« – Mais, dit Félix, c’est absurde ! c’est une querelle de café.

« – D’accord. Mais qu’y faire ?

« – Il faut arranger cela…

« – Tu es fou ! dit Raymond. Ou donc as-tu vu qu’on arrangeait des affaires ?

« Félix haussa les épaules.

« – As-tu le choix des armes ?

« – On me l’a laissé.

« – Et tu as choisi ?

« – Le pistolet.

« M. de Nancery respira.

« – Ah ! dit-il, tant mieux, tu es de premiere force au pistolet.

« – Je m’en vante, dit Raymond avec un fier sourire.

« – Et si tu tires le premier, tu abattras ton homme comme une poupée. Ou te bats-tu ?

« – Au bois, derriere Madrid, demain matin, a sept heures.

« – As-tu un second témoin ?

« – J’ai songé au petit baron Renaud, tu sais ? celui qu’au club nous appelons Singleton.

« – Ah ! parbleu ! dit M. de Nancery en riant, tu lui rendras un fier service.

« – Tu crois ?

« – Il brule du désir de servir de témoin a quelqu’un. Comme il est tres petit, il s’imagine que cela le grandira.

« Raymond se prit a sourire.

« – Eh bien ! veux-tu te charger de le voir, en ce cas ?

« – Non, je vais lui écrire un mot. Sois tranquille, il sera exact.

« M. de Nancery prit la plume et écrivit :

« Monsieur le baron,

« Notre ami commun, Raymond de Luz, se bat demain « matin, a sept heures précises, et compte sur vous et sur moi.

« Le rendez-vous est chez lui, rue Taitbout, 29, a cinq « heures et demie.

« A vous,

« FÉLIX DE NANCERY. »

« Le jeune créole ferma cette lettre, écrivit sur l’enveloppe : A monsieur le baron Renaud, rue Caumartin, 14, et la donna a Neptunio avec ordre de la porter sur-le-champ.

« Neptunio parti, les deux jeunes gens causerent une heure encore, puis Raymond serra la main de Félix et lui dit :

« – Je vais me coucher de bonne heure. Sois exact demain.

« – Compte sur moi ; a demain, ami.

« M. de Nancery, apres avoir reconduit Raymond jusqu’au bas de l’escalier, monta chez lui et se déshabilla, se mit au lit et ne tarda pas a s’endormir. Mais, presque aussitôt apres, il s’éveilla en sursaut sous l’action d’un cauchemar.

« Le sommeil avait devancé pour lui les événements de quelques heures : il venait d’assister en reve a la rencontre du lendemain.

« Raymond était tombé frappé d’une balle dans le front.

« Le jeune homme essuya son front baigné de sueur et se mit sur son séant.

« – C’est étrange, se dit-il, d’autant plus étrange que, dans mon reve, c’est Raymond qui a fait feu le premier. Or, Raymond tire le pistolet avec une précision désespérante. Allons ! j’ai oui dire qu’on reve toujours le contraire de ce qui doit arriver. Donc, c’est Raymond qui tuera M. de Valserres. Dormons !

« M. de Nancery essaya de se rendormir et n’y put parvenir.

« Il avait toujours devant les yeux cette scene bizarre de son reve, et, tout a coup, une réflexion non moins étrange traversa son esprit :

« – Si Raymond était tué, se dit-il, sa sour hériterait de lui et deviendrait la plus riche héritiere de la colonie. Et sa sour est la femme que je dois épouser…

« Cette pensée donna la fievre et le vertige a M. de Nancery. Il la repoussa d’abord avec énergie, mais elle lui revint avec une patiente ténacité, et il finit par s’y habituer si bien, qu’une heure apres, il envisageait froidement quelle situation toute nouvelle lui ferait la mort de Raymond, si le malheureux jeune homme venait a succomber le lendemain.

« Blanche de Luz, qui devait avoir une maigre dot, devenait la plus brillante héritiere ; et comment la lui pourrait-on refuser, a lui, Félix de Nancery, qui avait reçu dans ses bras le frere ensanglanté et mourant ?

« – Oh ! murmura-t-il deux ou trois fois, il y a des pensées qui rendraient criminel.

« Vainement, il essaya de dormir ; le jour le surprit se tournant et se retournant sur son lit, en proie a une fievre nerveuse.

« Cinq heures du matin sonnerent a la pendule de sa chambre a coucher. Alors Félix de Nancery appela Neptunio et se fit habiller. Puis il se rendit a pied chez Raymond, qui demeurait, nous l’avons dit, rue Taitbout, numéro 29.

« Lorsqu’il arriva, Raymond dormait encore profondément.

* *

*

« Charles de Nancery était la depuis quelques minutes a peine, lorsque le petit baron Renaud arriva a son tour.

« Il trouva Raymond faisant sa toilette et M. de Nancery fumant un cigare.

« Comme l’avait fort bien prédit ce dernier, le jeune baron Renaud avait accepté avec un rare empressement l’offre qui lui était faite de figurer avec avantage dans un duel.

« Il accourait plein d’ardeur et d’effusion, vetu d’une redingote bleue boutonnée jusqu’au menton, les moustaches cirées, le nez en l’air et le chapeau sur l’oreille.

« La veille, M. de Nancery se fut pris a rire de bon cour ; mais, depuis la veille, M. de Nancery ne riait plus : il était pâle, sombre, et tenait son regard baissé.

« – Tudieu ! mon cher, lui dit Raymond en riant, quel triste témoin tu fais !

« Félix de Nancery tressaillit.

« – Pourquoi ? fit-il.

« – Tu es sombre comme un ordonnateur des pompes funebres !

« – Quelle plaisanterie !

« – Et tu es pâle comme un revenant.

« M. de Nancery se regarda dans une glace et reconnut qu’il était livide.

« – Sais-tu, poursuivit Raymond, que cela n’a rien de séduisant, d’aller se battre assisté d’un homme qui vous enterre par avance ?

« – Tu es fou ! balbutia M. de Nancery, et tu interpretes mal l’affection que j’ai pour toi.

« Le petit baron intervint :

« – Allons ! dit-il, tout se passera bien… vous verrez…

« – Parbleu ! fit Raymond.

« – Et cet officier en verra de belles, acheva le baron.

« Raymond consulta la pendule :

« – Voyez ! messieurs, dit-il, l’heure nous presse, partons !…

« M. de Nancery était toujours assis sur le devant du cabinet de toilette et ne bougeait.

« – A propos, Félix, dit Raymond, j’ai un mot a te dire. Vous permettez, mon cher baron ?

« – Comment donc !

« Raymond prit son ami par le bras et l’entraîna dans la piece voisine, qui était son cabinet de travail. Au milieu de cette piece se trouvait une table surchargée de papiers, et parmi ces papiers une grande enveloppe en papier gris, qui paraissait contenir un pli volumineux.

« – Mon cher ami, dit Raymond a mi-voix, il faut tout prévoir.

« Une fois encore M. de Nancery tressaillit.

« – Que veux-tu dire ? fit-il.

« – Mon Dieu ! ta mine bouleversée vient a l’appui de mes paroles.

« – Je ne comprends point cependant.

« – Je peux etre tué.

« – Tu es fou !

« – J’espere bien que cela ne sera pas. Mais enfin un homme qui se bat doit admettre cette supposition.

« – Eh bien ?

« Raymond prit l’enveloppe en papier gris.

« – Voila mon testament, dit-il.

« – Quelle plaisanterie !

« – Et je te fais mon exécuteur testamentaire, ajouta Raymond, attendu que je legue ma fortune entiere, présente et a venir, a Mlle Blanche de Luz, ma sour.

« Félix de Nancery allongea une main tremblante vers le testament que Raymond lui tendait.

« Puis il déboutonna sa redingote et le mit dans sa poche, ajoutant :

« – J’espere bien te le rendre dans une heure.

« – Moi aussi, je l’espere, dit Raymond de Luz en souriant. Ah ! j’oubliais.

« – Qu’est-ce encore ?

« – Tu sais que, plus que jamais, j’insiste aupres de mon pere et de ma sour pour nos projets ?

« – Raymond !…

« – Si je n’étais plus la, murmura le jeune homme, qui donc la protégerait ?

« – Mais tu seras la, balbutia M. de Nancery, dont la voix tremblait, et nous serons heureux, tu verras.

« – Allons ! voila qui est dit, fit Raymond ! viens, ami.

« Ils repasserent dans le fumoir, ou M. le baron Renaud fumait un cigare.

« – Messieurs, dit-il, j’ai ma voiture en bas, et dans ma voiture des épées et des pistolets.

« – J’ai pareillement les miens, répondit Raymond, qui prit dans un tiroir une jolie boîte en maroquin bleu, surmontée d’un écusson et d’une couronne.

« Il ouvrit cette boîte et considéra les pistolets, qui étaient fort beaux.

« – Je ne souhaite pas, ajouta-t-il, a mon adversaire de tirer le second, surtout si le sort me donne le choix de mes armes. Allons, messieurs, en route !

« Les trois jeunes gens descendirent et arriverent dans la rue, ou, en effet, la voiture du petit baron attendait.

Charles de Nancery prit alors le baron Renaud a part.

« – Mon jeune ami, dit-il, je suis le premier témoin, n’est-ce pas ?

« – Sans doute. Pourquoi cette question ?

« – Parce que cela me donne le droit de tout conduire sur le terrain, et je crois avoir un peu plus d’expérience que vous de ces sortes d’affaires.

« – Oh ! faites, monsieur, répondit le baron avec déférence. Je serai heureux de recevoir vos leçons.

« Ils monterent en voiture, et vingt minutes apres ils arrivaient au bois, a l’endroit indiqué.

« Le jeune officier, M. Charles de Valserres, s’y trouvait déja avec ses deux témoins, dont l’un était celui qui l’accompagnait la veille au café de Paris. »

* *

*

– Monsieur, dit Victor, interrompant le récit de l’officier de marine, je crains d’entrevoir le dénoument de cette rencontre.

– Oh ! vous allez voir, répondit le marin, c’est un fait inoui dans les annales du crime.

Et le marin continua, tout en donnant un coup de cravache a son cheval, car ils étaient demeurés fort en arriere.


Chapitre 5

 

« Les deux témoins de M. Charles de Valserres, officiers des hussards, étaient des jeunes gens fort bien, sous tous les rapports.

« L’un d’eux, celui qui, la veille, s’était trouvé au café de Paris, aborda M. Félix de Nancery, et lui dit :

« – Monsieur, il est vrai qu’en apparence M. Raymond de Luz est le provocateur, mais, en réalité, nous avons motivé sa provocation par une impolitesse qui, laissez-moi le constater, a été le résultat d’un dîner un peu copieux et d’un manque d’attention. En l’état de choses, il est donc juste que M. de Luz ait le choix des armes.

« M. de Nancery s’inclina.

« – Nous avons proposé le pistolet, continua le témoin, mais si M. de Luz préfere une autre arme, nous sommes a ses ordres.

« – Nullement, messieurs.

« – Donc vous prenez le pistolet ?

« – Oui, monsieur.

« Et M. de Nancery, qui, avec le témoin de M. de Valserres, s’était éloigné de quelques pas, tandis que Raymond de Luz et M. le baron Renaud se promenaient en causant, M. de Nancery jeta une piece de cent sous en l’air, disant :

« – Voyons quel est celui de ces messieurs qui aura le droit de se servir de ses pistolets.

« – Face ! dit le témoin.

« La piece retomba et laissa voir l’écusson des rois de France, orné de trois fleurs de lys.

« La piece avait été frappée a l’effigie de Charles X.

« – C’est bien, dit le témoin, M. Raymond de Luz se servira de ses armes.

« – Voyons maintenant, reprit Félix de Nancery, les autres conditions du combat.

« – Soit, monsieur.

« Et le témoin parut attendre.

« – Monsieur, reprit M. de Nancery, M. Raymond de Luz est créole comme moi ; c’est vous dire que ce n’est pas un bourgeois de Paris qui n’a jamais fait d’autres prouesses au pistolet que de casser une poupée sur quinze coups au bal Mabile.

« – Apres, monsieur ?

« – M. de Valserres est officier ?

« – Comme moi, monsieur.

« – Il tire bien le pistolet ?

« – Oh ! tres suffisamment…

« – Alors je vois que les chances peuvent fort bien s’égaliser.

« – C’est mon avis.

« – Donc, on placera ces messieurs a trente pas, avec la faculté de faire cinq pas chacun.

« – Parfaitement.

« – Et de faire feu a volonté. Un seul coup vous suffit-il ?

« – Oui ! monsieur. Le motif de la querelle est si futile !

« M. de Nancery alla chercher dans la voiture du baron Renaud les pistolets de Raymond, qui causait toujours avec ce dernier.

« Pendant ce temps, le témoin de M. de Valserres s’était rapproché de son ami.

« – C’est singulier ! lui dit-il.

« – Quoi donc ? fit le jeune officier.

« – Figure-toi que le témoin de ton adversaire, avec qui je viens de causer, est d’une pâleur mortelle ; il tremble en parlant, et il évite de regarder en face.

« – Eh bien ? qu’est-ce que tu en conclus ?

« – Oh ! moi… rien… et tout.

« – Voila une conclusion bizarre.

« – Mais non.

« – Alors, explique-toi.

« – Voici : on dirait que c’est lui qui va se battre, tant il est ému.

« – Eh bien, c’est qu’il est le parent ou l’ami intime de mon adversaire.

« – C’est drôle, moi j’attribue son émotion a un autre sentiment.

« – Bah ! lequel ?

« – Qui sait ? il souhaite peut-etre voir tuer son ami.

« M. de Valserres haussa les épaules et dit en riant a son second témoin :

« – Je croyais Octave Brunot dégrisé depuis hier, mais je m’aperçois qu’il a toujours l’humeur ébriolée. Allons ! fou que tu es, dépechons !

« M. de Nancery revint avec les pistolets de Raymond, et, présentant la boîte ouverte :

« – Choisissez, monsieur, dit-il a M. de Valserres, qui le regardait.

« M. de Valserres prit un des pistolets et le passa a son témoin, qui le chargea.

« M. de Nancery avait deux balles dans la main. Il tendit l’une au témoin de M. de Valserres, et parut introduire l’autre dans le canon du pistolet destiné a Raymond.

« Cette sinistre opération terminée, les deux adversaires furent placés a la distance convenue.

« – Hâte-toi de tirer, dit le premier témoin a M. de Valserres en lui assurant son poste de combat.

« – Pourquoi ?

« – Parce que M. Raymond de Luz tire comme un créole, ce qui est tout dire, et que si tu le manques, il ne te manquera pas !

« – Bah ! je préfere essuyer son feu. Je tire toujours mieux quand j’ai entendu siffler la balle.

« M. de Nancery frappa les trois coups. Raymond avança d’abord de deux pas, leva le bras au troisieme, et fit feu… M. de Valserres demeura debout.

« Le cour de M. de Nancery battait a outrance.

« M. de Valserres fit deux pas a son tour, ajusta son adversaire.

« Tout aussitôt, M. Raymond de Luz s’affaissa sur lui-meme sans pousser un cri.

« Le malheureux jeune homme avait été frappé au front, et la mort avait été instantanée.

« Alors on entendit un grand cri, un cri de douleur immense, de désespoir infini…

« M. Félix de Nancery s’était précipité sur le corps de son malheureux ami, l’enlaçait et le couvrait de caresses.

« M. de Valserres, tout ému, le montra a son témoin.

« – Tu vois ! dit-il.

« Le témoin auquel il avait donné le nom d’Octave Brunot eut un mouvement d’épaules qui signifiait :

« – Je n’y comprends absolument rien…

« Les choses s’étaient passées dans toutes les regles, et le combat avait été loyal, du moins en ce qui concernait M. de Valserres. Il s’approcha des témoins de son adversaire, leur exprima tous ses regrets ; puis les jeunes gens se saluerent, et tandis qu’on emportait le corps du jeune créole dans la voiture de M. le baron Renaud, M. de Valserres et ses témoins s’éloignerent.

« Ces messieurs étaient venus dans un modeste fiacre, qu’ils avaient laissé a l’entrée du bois. Cependant, avant d’abandonner le lieu du combat, celui des deux témoins de M. de Valserres qu’on nommait Octave Brunot avait minutieusement examiné les taillis dans la direction qu’avait du suivre la balle de M. Raymond de Luz.

« – Ah ça, que fais-tu donc la ? demanda M. de Valserres.

« – Je te le dirai demain, répondit M. Octave Brunot.

« Et il suivit ses amis.

« En route, lorsqu’ils furent remontés en voiture, M. Octave Brunot demeura tout reveur.

« – Mais qu’as-tu donc ? demanda M. de Valserres ; on dirait que c’est toi qui as un meurtre sur la conscience, mon pauvre ami !

« – Dis donc, Charles, fit brusquement M. Octave Brunot, qui d’abord n’avait pas répondu a la question de son ami.

« – Que veux-tu ?

« – As-tu entendu siffler la balle de ton adversaire ?

« – Ma foi, non.

« – Ah !

« – Je crois que le pauvre garçon tirait fort mal, car si la balle m’eut simplement passé a un pied de distance, je l’eusse certainement entendue.

« – Je le crois.

« – Et tu en conclus ?…

« – Mais, dit froidement M. Octave Brunot, j’en conclus que ce pauvre garçon tirait fort mal ; voila tout !


Chapitre 6

 

« Le lendemain, M. Octave Brunot se rendit un peu tard a la pension des sous-lieutenants et des lieutenants. Ces messieurs, dont le régiment était caserné au quai d’Orsay, prenaient leurs repas dans un café de la rue Bellechasse, et dînaient a cinq heures.

« A cinq heures et demie, M. Octave Brunot n’avait point encore paru.

« Quand il arriva, ces messieurs allaient quitter la table.

« On allait se récrier et mettre cette inexactitude du lieutenant sur quelque aventure galante, lorsqu’on s’aperçut qu’il était pâle et de sombre humeur.

« – Ah ça, mon ami, lui dit M. de Valserres, cette fois, tu nous donneras une explication, j’imagine ?

« – A propos de quoi ?

« – Mais a propos de ce revirement d’esprit qui semble s’etre emparé de toi depuis ma déplorable affaire d’hier. Je déclare qu’il est fort dur d’avoir a se reprocher la mort d’un homme qu’on ne haissait pas, et que ce souvenir m’assombrira longtemps ; mais je déclare aussi que tu n’as pas le droit, toi, de t’affliger plus que je ne le fais moi-meme.

« – Ce n’est point de cela qu’il s’agit.

« – Et de quoi donc ?

« M. Octave Brunot hésita un instant et regarda tour a tour chacun des convives, lesquels étaient au nombre de dix.

« – Au fait, dit-il, je ne vois ici que des camarades, des amis…

« – Parbleu ! fit un jeune sous-lieutenant frais débarqué de Saint-Cyr.

« – Et je suis persuadé, messieurs, continua M. Octave Brunot, que vous n’hésiterez pas a m’engager votre parole d’honneur que ce que je vais vous dire ne sortira point d’ici.

« Chacun des officiers leva la main.

« – Qu’a cela ne tienne ? dit l’un d’eux.

« – Vous me jurez d’etre discrets ?

« – Tous, parbleu ! va donc !…

« La physionomie et l’accent du lieutenant Brunot avaient quelque chose d’étrange, de mystérieux qui piquait la curiosité de tous au plus haut point.

« – Allons ! nous t’écoutons, dit M. de Valserres en plaçant ses deux coudes sur la table.

« M. Brunot reprit :

« – Pour que vous puissiez comprendre ce que je vais vous confier, messieurs, il est nécessaire que je vous raconte une anecdote de mon enfance.

« – Voyons !

« – Je suis Breton, vous le savez. Dans mon pays, il y a des landes incultes qu’il faut souvent traverser pour se rendre d’un village a l’autre. J’avais dix ans, lorsqu’un assassinat fut commis a une demi-lieue de la maison de mon pere. Un vieillard de mon village a été trouvé dans la lande frappé de onze coups de couteau. Des bergers rapporterent le cadavre. On prévint la famille, et les enfants accoururent a la maison ou le corps avait été déposé. Ce fut une scene de désolation ; mais celui qui se montra le plus désespéré, le plus inconsolable, ce fut le fils aîné de la victime. Il sanglotait, se roulait sur le cadavre, s’arrachait les cheveux et poussait des cris. J’avais assisté a cette triste reconnaissance et on m’avait emmené tout impressionné. Le fils aîné de la victime se nommait Pornic.

« – Pauvres gens ! dit ma mere le soir a souper, sont-ils désolés… et ce pauvre Pornic !

« – Oh ! celui-la, dis-je tout a coup, il est moins désolé qu’on ne croit.

« On me regarda avec étonnement. Je vous l’ai dit, j’avais dix ans alors.

« – Et pourquoi donc ? demanda mon pere.

« – Parce qu’il est l’assassin, répondis-je.

« Ma mere jeta un cri ; mon pere prétendit que j’étais fou. Deux mois apres, Pornic fut reconnu coupable de parricide et exécuté sur la place publique de Saint-Malo.

« – Mais, dit un sous-lieutenant, comment avais-tu supposé… ou deviné ?…

« – Je ne sais pas… un instinct secret… une voix intérieure m’avait crié que cet homme, en apparence livré a toutes les furies du désespoir, était le seul, le vrai coupable.

« – Sais-tu, dit M. de Valserres, que tu aurais fait un fameux juge d’instruction, Octave ?

« – Peut-etre.

« – Mais ou veux-tu en venir ?

« – Attendez. Voici encore une anecdote qui va venir a l’appui de ce que je viens de vous dire. Dix ou quinze ans apres, je me trouvais a Marseille, ou mon régiment s’embarquait pour l’Afrique. Je fis, dans un café, la rencontre d’un jeune homme, un fort joli garçon, qui jouait au billard comme Berger, et qui était l’ami d’un de mes amis. Chose bizarre ! j’éprouvai instantanément pour ce jeune homme une aversion inexplicable, et, le soir, je ne pus m’empecher de dire a notre ami commun : – Voila un garçon qui finira mal.

« – Et tu devinas ?

« – L’année suivante, il assassina son oncle, un riche banquier dont il devait hériter, et il fut condamné au bagne.

« – Voila, en effet, interrompit Charles de Valserres, une seconde histoire aussi étrange pour le moins que la premiere. Mais est-ce le souvenir des deux qui te rend si morose aujourd’hui ?

« – Non, ce n’est pas cela.

« – Qu’est-ce alors ?

« – C’est la crainte, j’oserais presque dire la conviction que nous avons été, hier, les complices involontaires d’un crime abominable.

« – Plaît-il ?

« – D’un assassinat !… ajouta Octave Brunot avec un accent énergique.

« On se récria autour de lui, mais il poursuivit :

« – Messieurs, j’ai vos paroles d’honneur et par conséquent je puis parler.

« – Eh bien ? fit-on a la ronde.

« Octave Brunot regarda son ami, M. Charles de Valserres.

« – Veux-tu savoir toute ma pensée ?

« – Oui, parle.

« – Ce n’est pas toi qui as tué, hier, loyalement, M. Raymond de Luz ; ce jeune homme est mort assassiné par son ami, M. Félix de Nancery !

« Ces paroles, on le conçoit produisirent une émotion violente parmi les jeunes officiers.

« – Messieurs, dit le lieutenant Brunot, sur mon honneur de soldat et de Breton, je vous jure que ce que je viens de dire est ma conviction, et que cette conviction repose pour ainsi dire sur des faits matériels.

« – Ma parole d’honneur ! murmura M. Charles de Valserres, je crois que mon pauvre Octave est devenu fou.

« Il interrogea ses amis du regard. Ceux-ci semblaient partager cette opinion.

« Le lieutenant Octave Brunot comprit le sentiment d’incrédulité qui s’était emparé des jeunes officiers.

« – Messieurs, dit-il, vous m’avez promis de m’écouter.

« – Oui, mais…

« – Mais je vous dis la des choses dépourvues de sens, n’est-ce pas ?

« – Dame !

« – N’importe, écoutez.

« – Allons ! fit M. de Valserres avec un soupir.

« – Messieurs, poursuivit le lieutenant, hier matin, lorsque je suis arrivé sur le terrain, M. Félix de Nancery, le témoin de M. Raymond de Luz, m’a abordé. Eh bien ! figurez-vous que j’ai éprouvé sur-le-champ la sensation de répulsion bizarre que, deux fois en ma vie déja, j’avais éprouvée a la vue de gens que je considérais comme des scélérats.

« – Et c’est la-dessus que tu bases ton opinion ? fit un officier.

« – Attendez.

« – Dans tous les cas, observa M. de Valserres, en admettant que M. de Nancery fut un assassin…

« – Il l’est ! dit le lieutenant avec force.

« – Soit ! mais ce n’est pas lui qui a tiré sur son ami. C’est moi.

« – Oui, mais tu avais une balle dans ton pistolet, et M. Raymond de Luz a fait feu sur toi avec un pistolet chargé a poudre.

« – Oh ! par exemple !

« Les officiers se regarderent et comprirent que M. Octave Brunot n’était pas fou.

« Mais comment allait-il prouver ce qu’il avançait ?

« – Messieurs, continua-t-il, M. de Valserres est la qui vous affirmera n’avoir entendu siffler aucune balle.

« – C’était un maladroit, peut-etre.

« – Non, au contraire. Je suis allé aux renseignements, M. Raymond de Luz était le meilleur tireur du tir de Devismes.

« – Oui, mais tirer sur une plaque et casser une poupée n’est point tirer sur un homme. Sa main aura tremblé.

« – C’est inadmissible.

« – Pourquoi ?

« – Parce que Raymond de Luz s’était battu trois fois déja au pistolet et avait toujours touché son adversaire.

« – Tout cela n’est pas une preuve.

« – Attendez ! Ma conviction était si forte, que je suis allé ce matin au bois, et que, me plaçant la ou M. Raymond de Luz s’est placé pour tirer, j’ai regardé droit devant moi…

« – Dans quel but ?

« – Devant moi se trouvait un rideau d’arbres, un taillis si épais, qu’on ne peut voir le jour au travers. Si le pistolet de M. Raymond de Luz renfermait une balle, cette balle n’a pu passer au-dessus, et elle a du traverser ce massif et briser forcément une branche ça et la. Eh bien ! messieurs, je vous conduirai au bois, vous examinerez vous-memes, et, sur mon honneur, j’abandonne un mois de solde a celui qui retrouvera la trace de la balle !

« Ces derniers mots commençaient a persuader quelque peu l’auditoire du lieutenant.

« Il poursuivit.

« – Enfin, messieurs, les pistolets ont été chargés avec des bourres grasses et incombustibles. J’en ai retrouvé trois : deux a trois pas de l’endroit ou M. Raymond de Luz est tombé ; la troisieme a un metre environ de la place qu’occupait M. de Valserres. S’il y avait eu une balle dans le pistolet de M. Raymond de Luz, j’aurais retrouvé la quatrieme bourre. Une bourre blanche se retrouve sur l’herbe, quand celle-ci est courte et rasée comme on la coupe au bois.

« – Mais j’admets tout cela, dit M. de Valserres, je l’admets, puisque tu le veux ; mais s’il en est ainsi, quel intéret avait donc ce M. de Nancery a faire tuer son ami ?

« – Ah ! voici ou je vais vous convaincre, messieurs : car, depuis hier, j’étais si convaincu, moi-meme, que j’ai passé ma journée en cabriolet de régie, courant a droite et a gauche pour recueillir des renseignements.

« – Et tu en as obtenu d’autres encore ?

« – Certainement.

« – Messieurs, dit M. de Valserres, ma parole d’honneur ! je crois rever.

« M. Brunot continua :

« – J’ai su, hier matin, que MM. de Luz et de Nancery étaient créoles. Je suis allé voir un jeune officier du 15e régiment de ligne, que je connais et qui est créole de Bourbon. Je lui ai demandé s’il connaissait a Bourbon la famille de Luz, et j’ai appris par lui que M. Raymond de Luz, dont il ignorait la mort, du reste, était le plus riche héritier de l’île, et que son ami, M. de Nancery, devait épouser sa sour unique.

« Cette fois, on ne douta plus.

« – Mais cet homme est un monstre ! s’écria M. de Valserres.

« – Malheureusement, messieurs, répondit M. Octave Brunot, son crime est un de ceux qui ne prouvent rien en justice ; d’ailleurs, il est déja hors d’atteinte.

« – Que veux-tu dire ?

« – Ce matin, on a enterré M. Raymond de Luz. Deux heures apres, M. de Nancery a quitté Paris. Demain il s’embarque au Havre sur un navire qui fait voile pour Bourbon. »

* *

*

L’officier de marine en était la de son récit lorsqu’on sonna le lancer.


Chapitre 7

 

Depuis une heure environ, Victor de Passe-Croix et lui chevauchaient en foret, et ils s’étaient peu a peu rapprochés de la petite troupe des veneurs.

– Monsieur, dit l’officier de marine en souriant, nous ne pouvons plus causer, il faut chasser. Ce soir, apres dîner, je vous raconterai la suite de cette histoire.

– Mais, monsieur, insista Victor, vous ne me refuserez pas un dernier mot, j’imagine.

– Lequel ?

– L’homme a qui vous avez servi de témoin aux colonies est-il M. de Nancery ?

– Oui, monsieur.

Victor et l’officier de marine venaient d’arriver dans un carrefour appelé la Croix-du-Bois-Fourchu, ou les veneurs se trouvaient réunis.

Au milieu d’eux, M. Albert Morel, fierement campé sur sa selle, sonnait le lancer. L’officier de marine vint se placer devant lui ; mais M. Albert Morel ne sourcilla point et il continua a sonner de toute la vigueur de ses poumons. Puis, tandis que M. de Montalet, le pere, lui donnait la reprise, il remit sa trompe sur son épaule et demanda du feu a l’officier de marine qui fumait.

– Quel calme ! pensa Victor de Passe-Croix ; décidément le marin se trompe.

Et comme chacun des veneurs s’élançait sous bois au galop, il rendit la main a son cheval, décidé a suivre la chasse et a attendre patiemment le soir pour apprendre la suite de l’histoire de M. Félix de Nancery.

* *

*

La chasse dura cinq heures et demie.

L’animal fut forcé au coucher du soleil, et Victor de Passe-Croix, qui avait constamment galopé sur les derrieres de la meute, crut arriver le premier a l’hallali ; mais déja un veneur, sortant du fourré, avait embouché sa trompe et sonnait avec ardeur.

C’était M. Albert Morel.

– Décidément, monsieur, lui dit Victor avec quelque humeur, je croyais avoir le meilleur cheval, mais je m’aperçois qu’il n’en est rien. Le vôtre est plus vite.

M. Albert Morel se prit a sourire.

– Vous vous trompez, monsieur, dit-il, mon cheval ne vaut pas le vôtre ; mais j’ai pris un raccourci, et cela m’a permis d’arriver avant vous.

Le ton de M. Albert Morel était d’une politesse exquise.

Et il continua a sonner l’hallali.

Presque au meme instant, M. Raoul de Montalet survint et envoya une balle au pauvre animal qui faisait tete aux chiens. On fit la curée, puis on remonta a cheval.

– Messieurs, dit alors M. Albert Morel, voulez-vous des cigares ?

Il tendit un étui en cuir de Russie a Victor, qui s’inclina et alla ranger son cheval a la droite de celui de M. Roger de Bellecombe, en lui disant :

– Il me faut la suite de l’histoire ; ne l’oubliez pas !

L’officier de marine reprit :

« – Environ deux années apres les événements dont Paris avait été le théâtre, la frégate de guerre la Licorne débarqua a Saint-Denis, le port principal de Bourbon, un bataillon d’infanterie de marine qui venait tenir garnison dans l’île.

« Le chef de bataillon se nommait Octave Brunot.

« C’était ce meme officier que nous avons connu lieutenant a Paris, et qui avait servi de témoin a M. de Valserres, son ami, dans sa rencontre avec le malheureux Raymond de Luz.

« Une campagne en Afrique, une permutation intelligente, avaient fait du lieutenant de hussards un chef de bataillon.

« La frégate la Licorne avait a peine déposé ses passagers a terre, qu’une députation des principaux planteurs de l’île vint a la rencontre du nouveau bataillon.

« Les colonies, si loin de la France qu’elles soient, aiment tout ce qui vient de la mere patrie, et l’arrivée d’un navire est pour elles un sujet de grande joie.

« Parmi cette petite députation se trouvait le plus riche planteur de la colonie, M. Charles de Nancery.

« M. de Nancery, disait-on a Bourbon, avait eu un singulier et triste bonheur.

« Il avait été l’ami intime, presque le frere d’un jeune créole, M. Raymond de Luz, avec lequel il était allé terminer ses études a Paris.

« M. Raymond de Luz était mort fatalement, tué dans un duel, a la suite d’une sotte querelle.

« M. de Nancery, son ami, avait été témoin, il avait recueilli son dernier soupir, et avait ramené a Bourbon son corps, embaumé par le procédé Gannal.

« Cette conduite, pleine de dévouement, méritait une récompense, et le pieux Charles de Nancery, comme eut dit Virgile, avait été largement payé de ses soins en épousant Mlle Blanche de Luz, la sour et unique héritiere du pauvre Raymond.

« M. Octave Brunot et M. Charles de Nancery se reconnurent sur-le-champ.

« L’accueil fut froid de part et d’autre, mais poli.

« Cependant, M. de Nancery était loin de soupçonner ce que le chef de bataillon pensait a son égard. La députation des planteurs fut retenue a dîner a bord de la Licorne. Il y eut un punch sur le gaillard d’arriere. »

– Ah ! s’interrompit l’officier, j’oubliais de vous dire que j’étais aspirant de premiere classe a bord de la frégate française.

« Donc, il y eut un punch.

« Le hasard m’avait placé aupres du commandant Octave Brunot, avec lequel, du reste, j’avais fait ample connaissance pendant la traversée.

« Le commandant regardait M. de Nancery avec une fixité, une obstination qui m’étonnerent.

« – Est-ce que vous connaissez ce monsieur ? lui demandai-je ?

« – Oui et non, répondit-il.

« – Comment cela ?

« –Je l’ai vu a Paris ; mais je ne le connais point, ajouta sechement le commandant.

« Cette réponse était de nature a m’intriguer tout a fait ; et tandis que nous nous promenions sur le pont, en fumant, j’abordai franchement la question :

« – Commandant, lui dis-je, vous m’avez fait tout a l’heure, convenez-en, une singuliere réponse :

« – A propos de ce M. de Nancery, peut-etre.

« – Précisément.

« – Ah !… vous trouvez !

« – Je trouve que votre accent est rempli d’un dédain supreme quand vous parlez de lui, commandant.

« Le commandant ne répondit pas, mais son sourire confirma largement mes paroles.

« Puis, tout a coup, il me dit brusquement :

« – Vous etes venu plusieurs fois dans ces parages ?

« – Je suis a mon troisieme voyage dans la mer Indienne.

« – Alors, renseignez-moi.

« – Sur quoi ?

« – Est-il vrai que ces latitudes soient celles des narcotiques par excellence ?

« – C’est vrai. Et, tenez, j’ai précisément dans ma cabine une certaine poudre noire qui procure une ivresse terrible, prise a une certaine dose.

« – Ah !

« – Une ivresse de deux heures, pendant laquelle le sommeil est si profond, que tous les canons de tribord et de bâbord ne vous réveilleraient pas.

« Le commandant fronçait le sourcil et paraissait caresser quelque étrange idée.

« Pendant ce temps, on dressait a l’arriere, sur le pont, les tables du punch, tandis que créoles, marins et soldats de marine se promenaient, bras dessus, bras dessous, en fumant des cigarettes.

« – Tenez, me dit le commandant Brunot, je donnerais gros pour que ce M. de Nancery put avaler une pincée de la poudre dont vous venez de me parler…

« – Singuliere idée !

« – In vino veritas ! Vous connaissez ce proverbe ?

« – Sans doute.

« – Eh bien, je voudrais lui faire faire des aveux, a cet homme.

« – Mais…

« – Et le forcer a me dire…

« – Mais, mon cher commandant, interrompis-je, ma poudre ne fait point parler, elle fait dormir, voila tout.

« – Tant mieux !

« – Alors je ne comprends plus…

« – J’ai mon idée. Ou est votre poudre ?

« – En bas, dans ma chambre.

« – Eh bien, donnez-m’en quelques grains.

« – Mais…

« – A ce prix, vous saurez pourquoi je méprise ce M. de Nancery.

« La curiosité l’emporta chez moi sur tout autre sentiment.

« Je descendis donc dans ma cabine, et j’y pris dans un petit coffre, ou je serrais mon argent et mes livres, une boîte microscopique dans laquelle se trouvait une poudre noirâtre.

« Je tenais cette étrange substance d’un marin chinois.

« – Mon cher monsieur, me dit le commandant Brunot, combien faut-il de grains de cette poudre pour procurer l’ivresse dont vous me parliez ?

« Et le commandant examinait curieusement la poudre noire.

« – Une pincée, répondis-je.

« – Cette poudre peut-elle occasionner la mort ?

« – Non.

« – Alors, donnez votre boîte.

« En ce moment on prenait place autour des tables de punch, et un hasard étrange voulut que le commandant Brunot et M. de Nancery se trouvassent placés a côté l’un de l’autre.

« – Le commandant avait-il été prestidigitateur ? je n’oserais l’affirmer, mais ce fut avec une habileté merveilleuse qu’il laissa tomber dans le verre de M. de Nancery, la pincée de poudre noirâtre.


Chapitre 8

 

« – Lorsque M. de Nancery eut bu, il engagea la conversation avec lui.

« Ces messieurs causerent de diverses choses, des relations de l’île avec la mere patrie, de Paris, ou M. de Nancery avait passé ses plus belles années, et qu’il n’avait quitté qu’a la suite d’un violent chagrin, la mort de son meilleur ami.

« Le commandant Brunot ne sourcilla point, lorsqu’il fut question de M. Raymond de Luz.

« Il parut avoir oublié tous les détails de son duel avec M. Charles de Valserres.

« Au bout d’une heure, la langue de M. de Nancery commença a s’épaissir, sa tete s’alourdit, et les premieres fumées de cette ivresse étrange que procurait la poudre noire commencerent a le gagner. Bientôt son langage devint inintelligible, un flux de paroles lui échappa, et ces paroles, de plus en plus incohérentes, s’éteignirent enfin au bout d’un quart d’heure.

« Alors sa tete retomba sur sa poitrine, ses yeux se fermerent ; il étendit ses deux bras sur la table et finit par s’endormir.

« Alors aussi, le commandant Brunot et moi, nous regardâmes autour de nous.

« La plupart des planteurs de la colonie qui étaient venus a bord étaient remontés dans le grand canot pour s’en retourner a terre.

« Trois seulement demeuraient avec le capitaine et causaient avec lui, le cigare aux levres, en arpentant le gaillard d’arriere. »

« – Il dort, me dit le commandant ; attendons !

« En effet, M. de Nancery ronflait avec bruit.

« – Jusqu’a quand peut-il ronfler ainsi ? ajouta le commandant.

« – Une heure environ. Le sommeil de ma poudre noire n’est pas long.

« – C’est bien. Alors, promenons-nous.

« Nous allumâmes un cigare et rejoignîmes le capitaine et les planteurs.

« Trois quarts d’heure apres, ces derniers suivirent le capitaine dans sa cabine, et le commandant et moi, nous retournâmes aupres de M. de Nancery.

« Son ivresse et son sommeil avaient été plus courts que je ne l’avais prévu.

« Il avait les yeux ouverts et promenait autour de lui un regard effaré.

« – Laissez-moi faire, me dit tout bas le commandant.

» Et il s’approcha de M. de Nancery, qui lui dit :

« – Ah ! vous voila ?

« – Mais nous ne vous avons pas quitté, répondit le commandant Brunot.

« – Je me suis endormi, n’est-ce pas ?

« – Oui… les fumées du punch…

« – Ai-je dormi longtemps ?

« – Ma foi, je ne sais ; mais vous nous avez dit d’étranges choses durant votre sommeil.

« M. de Nancery tressaillit.

« – Comment ! j’ai parlé ?

« – Tout le temps, et…

« – Et ? fit-il avec inquiétude.

« – Vous nous avez raconté le duel de votre beau-frere, M. Raymond de Luz, avec mon ami M. de Valserres.

« M. de Nancery devint horriblement pâle.

« – Farceur ! lui dit le commandant en lui frappant sur l’épaule, vous savez escamoter une balle !

« A ces mots, M. de Nancery devint livide et jeta un cri ; puis, rapide comme la foudre, il ôta son gant et le jeta au visage du commandant.

« – Ah ! ah ! dit celui-ci en pâlissant a son tour, vous ne sauriez faire plus éloquemment l’aveu de votre crime.

« Et il ramassa le gant, en ajoutant :

« – Je vous tuerai demain.

 

« Le lendemain, acheva l’officier de marine, M. de Nancery et le commandant Brunot se battirent a l’épée, aux portes de Saint-Denis de Bourbon.

« J’étais un des témoins du commandant.

« Le combat fut long, terrible, acharné, mais le sort fut injuste, le commandant fut mortellement blessé et tomba.

« Seulement avant de mourir, il eut le temps de révéler tout ce que je viens de vous raconter, et M. de Nancery, déshonoré, fut contraint de quitter l’île Bourbon. »

Le soleil se couchait derriere les sapinieres, lorsque l’officier de marine termina son récit, et presque en meme temps les tourelles rouges du château des Rigoles apparurent a ses yeux et a ceux de Victor.

Le jeune saint-cyrien avait écouté, tout pensif, la fin de cette étrange histoire.

– Savez-vous bien, monsieur, dit-il, que si ce M. Albert Morel ne faisait qu’un avec M. de Nancery, ce serait a lui envoyer une balle a travers bois, comme a une bete fauve ?

Le marin eut un sourire de mépris.

– Bah ! reprit-il, apres tout, qu’est-ce que cela nous fait ? Nous ne sommes ni les vengeurs du commandant Brunot, ni ceux de M. Raymond de Luz. Et puis, qui nous dit que je ne suis pas le jouet d’une illusion bizarre, d’une de ces ressemblances qui désesperent l’observation.

– C’est possible, murmura Victor.

Puis le jeune homme pressa le pas de son cheval et entra dans la grande allée de tilleuls qui servait d’avenue aux Rigoles.

Le premier valet que Victor trouva dans la cour et qui vint prendre la bride de son cheval était précisément celui qui, le matin, assis sur une des marches du perron, nettoyait des bottes a l’écuyere.

Il est de certaines heures dans la vie d’un homme ou tout est pour lui pressentiment et révélation. La vue de ce valet rappela donc a Victor qu’il avait remarqué la boue jaune dont étaient couvertes les bottes a l’écuyere, et qu’il avait meme fait cette réflexion qu’une boue semblable n’existait, a sa connaissance, que dans le parc de la Martiniere.

Or, tandis que l’officier de marine descendait de cheval, Victor s’adressa au valet :

– A qui donc étaient les bottes que tu nettoyais ce matin, a M. Raoul ou a M. Amaury ?

– Non, monsieur, répondit le valet. Elles étaient a M. Mo rel.

Victor tressaillit en ce moment, comme s’il eut éprouvé une commotion électrique.

Décidément, ce M. Albert Morel lui tintait perpétuellement aux oreilles.

En meme temps, un autre souvenir assaillit Victor. Il se rappela sa rencontre du matin avec Octave de Cardassol.

Octave lui avait dit avec un mauvais sourire :

« – Pendant que tu chasses chez les autres, on chasse chez toi, et le gibier qu’on court pourrait bien etre ton honneur. »

Victor de Passe-Croix fut-il alors ébloui par une révélation mystérieuse ?

C’est probable.

Toujours est-il qu’il rejoignit l’officier de marine en lui disant :

– Nous sommes de vieux amis d’un jour, n’est-ce pas ?

– Oh ! tres vieux, répondit le marin avec cordialité.

– L’amitié vit de confidences, dit-on.

– C’est mon avis.

– Voulez-vous etre mon confident ?

– Parbleu !

– Eh bien, écoutez…

Et Victor prit familierement le bras de l’officier de marine.

– J’écoute, fit celui-ci.

Victor l’emmena dans le parc, un peu loin de l’habitation. Puis il dit avec une gravité qui étonna l’officier :

– Le commandant Brunot croyait a cet instinct qui nous fait deviner un malfaiteur, m’avez-vous raconté ?

– Oui.

– Eh bien, je crois, moi, aux pressentiments qui nous annoncent un malheur probable.

– Que voulez-vous dire ?

– J’ai rencontré, ce matin, en venant ici, un oiseau de mauvais augure.

– Vraiment ?

– Et cet oiseau m’a annoncé qu’un danger planait sur le toit de ma maison. J’ai ri de la prédiction, d’abord.

– Et vous avez bien fait, j’imagine.

– Non, dit gravement Victor.

Le marin regarda son jeune ami, et le trouva tout ému.

– Voyons, dit-il, expliquez-vous…

– Depuis dix minutes, dit Victor de Passe-Croix, une voix dont je ne puis me rendre compte, une voix secrete, mais impérieuse, me dit que je dois retourner ce soir a la Martiniere.

– Quelle folie !

– Peut-etre, mais j’y retournerai.

– Allons donc !

– Et pour cela, comme je vous le disais, j’ai besoin d’un confident.

– Je suis pret a l’etre.

– Nos hôtes et leur suite vont bientôt arriver.

– C’est probable. Leur lievre doit etre forcé depuis longtemps.

– Quand ils arriveront, je serai parti.

– Mais…

– Monsieur, dit Victor d’un ton pénétré, s’il y a des voix secretes, des pressentiments mystérieux, il y a aussi des sympathies subites contre lesquelles on essayerait en vain de lutter. Nous nous connaissons depuis quelques heures a peine, et déja il me semble que vous etes mon plus vieil ami.

– Vous avez peut-etre raison.

Et le marin prit la main de Victor et la serra avec effusion.

– Me ferez-vous un serment ?

– Lequel ?

– Celui d’expliquer mon absence comme je vais vous prier de le faire ?

– Soit, je vous le jure.

– Alors, écoutez.

– Voyons.

– Nous avons fait un pari.

– Oui.

– Quel est-il !

– Qu’une petite chienne beagle que je possede et qui se nomme Fanchette, attaquerait seule un sanglier et le courrait trois heures.

– Bon !

– Nous avons parié vingt-cinq louis, et je suis allé chercher Fanchette. On ne m’attendra pas pour dîner ; mais je serai bien certainement de retour a la nuit.

– Ma foi, monsieur, dit le marin, tout cela est bizarre, mais il sera fait comme vous le désirez. Je donnerai cette explication ; seulement, me croira-t-on ?

– On vous croira.

– En etes-vous sur ?

– Oui, car je passe aux yeux des Montalet pour un garçon aventureux, un casse-cou, un cerveau brulé, comme on dit.

– Et vous reviendrez cette nuit ?

– C’est probable. Mais, a propos, dit Victor, j’oubliais le point essentiel.

– Ah !

– Ce n’est point a la Martiniere que je vais chercher la chienne beagle.

– Ou donc alors ?

– Chez un de nos fermiers, a trois lieues de la Martiniere, au Bas-Coin : c’est le nom de la ferme. N’oubliez pas cela, monsieur, ajouta Victor avec un accent étrange ; c’est tres important !

– Ah ! monsieur, murmura le marin, vous m’étonnez fort depuis quelques minutes.

– Histoire de pressentiments.

– Mais, pressentiments ou non, comptez sur moi. Je suis a vous.

A son tour, Victor prit la main de l’officier et la serra avec une effusion sans pareille.

Puis ils revinrent vers le château, et comme ils approchaient d’un valet qui ratissait le sable d’une allée, Victor éleva la voix.

– Oui, monsieur, dit-il, je tiens les vingt-cinq louis que ma chienne beagle chassera le sanglier comme un lapin.

A ces paroles, qui frapperent son oreille, le valet leva la tete.

– Voyons ! reprit Victor, tenez-vous mes vingt-cinq louis ?

– Soit, monsieur.

Alors Victor appela le valet.

– Hé ! la-bas ! dit-il, Martin ! c’est bien Martin qu’on te nomme ?

– Oui, monsieur, dit le valet en s’approchant.

– Tu connais mon cheval ?

– Neptune ? le cheval noir ?

– Justement. Va lui donner une poignée d’avoine, selle-le et amene-le-moi.

Le valet partit en courant. Dix minutes apres on amenait Neptune tout sellé. Neptune était demeuré a l’écurie depuis le matin, il avait eu le temps de se refaire ; car Victor avait monté, pour chasser, un des chevaux des Montalet.

– Adieu, dit le jeune homme en sautant en selle et tendant la main a l’officier de marine. Au revoir, plutôt.

– A cette nuit.

– Oui, a moins que mes pressentiments ne deviennent trop sérieux, ajouta Victor.

Et il mit Neptune au galop, disant au valet qui venait de lui tenir l’étrier :

– Tu n’oublieras pas de dire a M. Raoul que je suis allé au Bas-Coin chercher ma chienne beagle.

Victor galopa rondement a travers bois.

Comme il n’était plus qu’a un quart de lieue de la Martiniere, il entendit retentir un coup de fusil dans un fourré voisin.

Et soudain il arreta Neptune, qui pointa les oreilles et huma l’air bruyamment.

Le saint-cyrien venait de se dire :

« Généralement le braconnier de profession, le paysan, n’a pas un gros calibre ; il préfere un fusil a canons étroits, du plus faible numéro. Cela porte plus loin, croit-il, ça fait moins de bruit et use moins de poudre…

– Il est nuit close, c’est le coup de fusil d’un affuteur, c’est-a-dire d’un braconnier, et il a été tiré a moins de cent metres d’ici.

« Or, le coup de fusil que je viens d’entendre fait le tapage d’une petite piece de quatre. Ce doit etre un des Cardassol et probablement Octave. »

Le raisonnement de Victor ne manquait pas de justesse, et il eut sans doute un grand poids sur sa détermination ; car au lieu de continuer son chemin vers la Martiniere, le jeune homme poussa Neptune dans la direction ou avait retenti le coup de fusil, et entra hardiment dans le fourré, en se disant :

– A moins que tu ne sois une ombre, un fantôme ou un diable, je te trouverai.

Neptune était un vrai cheval, il sautait les fossés, passait comme un chien a travers les broussailles et trouvait son chemin pour lui et son cavalier la ou un piéton eut hésité.

En deux minutes, il eut atteint une clairiere de trente metres de circonférence, au milieu de laquelle achevait de bruler une bourre. C’était la qu’on avait tiré.

Bien que la nuit fut venue, il y avait une derniere lueur crépusculaire qui permit a Victor d’apercevoir un homme immobile, blotti derriere une touffe d’arbres, et fumant une de ces pipes que l’on nomme brule-gueule.

Victor avait de bons yeux, des yeux de chasseur, comme on dit.

– Hé ! Octave ! dit-il.

Il avait reconnu le Cardassol.

Celui-ci avait un genou en terre, et devant lui son fusil.

– Tu peux te montrer, reprit Victor ; je ne te chercherai pas querelle ce soir.

Cardassol se releva.

– Ne t’ai-je pas donné la permission de chasser chez moi ? ajouta Victor de Passe-Croix.

– Meme la nuit ? demanda Cardassol, qui fit un pas en avant avec son effronterie habituelle.

Sur ces mots prononcés d’un ton amical, M. Octave de Cardassol s’approcha tout a fait du jeune cavalier.

– Sais-tu que tu es réellement aimable aujourd’hui, Victor ?

– Tu trouves ?

– Ma foi !

– Aimable, c’est possible ; mais je suis surtout curieux.

– Ah ! ah !

– Je t’ai rencontré ce matin chez les Montalet ?

– Bon !

– Et je te retrouve chez moi ce soir.

– Eh bien ?

– Je suis curieux de savoir a quoi tu as employé ta journée.

– J’ai tué trois lievres.

– Seulement ?

– Oui, dit Cardassol avec son aplomb merveilleux.

– Bon ! dit Victor, je crois que tu as mauvaise vue la nuit, car tu n’aperçois point la-bas ce chevreuil que tu as tué raide tout a l’heure. Tiens, la… pres de cette souche de sapin.

– Tu as de bons yeux, toi, Victor.

– Mais oui…

– Et c’est pour savoir ce que j’avais tué aujourd’hui que tu t’es dérangé de ton chemin ?

Victor tressaillit.

– Sans doute, dit-il.

– Rien que pour cela ?

– Absolument.

– Ah !

Victor mentait a Octave et se mentait a lui-meme.

– Tiens, reprit le Cardassol, sois franc ; ce que je t’ai dit ce matin t’a intrigué.

– Peut-etre… balbutia Victor.

– Tu voudrais des détails ?

– Si tu en as.

– Me laisseras-tu emporter mon chevreuil ? marchanda Octave de Cardassol.

– Oui, certes !

– Alors, je vais te satisfaire.

Et Octave de Cardassol appuya familierement la main sur le pommeau de la selle de Victor de Passe-Croix.