La Conspiration des milliardaires - Tome II - A coups de milliards  - Gustave Le Rouge - ebook
Kategoria: Obyczajowe i romanse Język: francuski Rok wydania: 1899

La Conspiration des milliardaires - Tome II - A coups de milliards darmowy ebook

Gustave Le Rouge

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Opinie o ebooku La Conspiration des milliardaires - Tome II - A coups de milliards - Gustave Le Rouge

Fragment ebooka La Conspiration des milliardaires - Tome II - A coups de milliards - Gustave Le Rouge

A Propos
Chapitre 1 - Le chemin de fer subatlantique

A Propos Le Rouge:

Gustave Le Rouge, le grand oublié? Ami des mandragores, des alchimistes, des utopistes et des gitans, intime de Paul Verlaine, fermier, journaliste expert dans les faits divers, auteur dramatique, scénariste de films, animateur de cirque, candidat malheureux a la députation de Nevers, membre d'une conspiration manquée contre le roi des Belges, époux d'une écuyere de cirque, puis d'une voyante défigurée, pionnier de la science-fiction, auteur de livres sur le langage des fleurs et des reve, Gustave Le Rouge est un homme et un écrivain aux multiples facettes, qui mérite d'etre redécouvert. Il débute sa carriere d'écrivain populaire sur les traces de Jules Verne et de Paul d'Ivoi avec «La Conspiration des Milliardaires«, «La Princesse des Airs» et «Le sous-marin Jules Verne». Puis ses écrits se tournent nettement vers la science-fiction ou le fantastique avec son cycle martien - «Le prisonnier de la planete Mars» et «La guerre des vampires» - et «Le Mystérieux Docteur Cornélius», son chef-d'ouvre.

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Chapitre 1 Le chemin de fer subatlantique

Depuis quelques jours, les journaux parisiens commentaient avec force détails le mariage qui venait d’avoir lieu entre Ned Hattison, le fils de l’inventeur américain connu du monde entier par ses merveilleuses applications de l’électricité, et Mlle Lucienne Golbert, fille d’un savant réputé, membre de l’Académie des sciences de Paris, dont la récente invention d’une locomotive sous-marine occupait encore l’opinion publique.

« Ce mariage – écrivait une feuille qui paraissait bien informée – ne s’est pas fait sans amener de graves dissentiments. Le pere du jeune homme, l’ingénieur Hattison, s’y était formellement opposé.

« Nous savons, de source sure, qu’un désaccord existait entre lui et son fils, au sujet de miss Aurora Boltyn, la fille du milliardaire américain, dont les fabriques de conserves de viande, a Chicago, sont les premieres du monde entier.

« C’est afin de dissimuler son peu d’enthousiasme pour miss Boltyn, que le jeune homme avait entrepris un voyage en Europe.

« Il avait fait, a Paris, la connaissance de Mlle Lucienne Golbert, dont il s’était épris. Pour l’épouser, il n’avait pas hésité a braver la colere de son pere. Celui-ci avait meme franchi l’Atlantique, pour essayer de dissuader son fils de cette union.

« Mais ni les supplications ni les menaces n’avaient pu fléchir le jeune homme. Une rupture violente s’en était suivie. L’ingénieur Hattison était retourné en Amérique. On prétendait en outre que l’affaire se compliquait de raisons politiques.

« Fils unique du savant américain, l’éminent ingénieur qu’est maintenant M. Ned Hattison, fut un éleve brillant de l’école de West Point. Sa compétence en matiere de balistique et de pyrotechnie est indiscutable. Sa mere, une Canadienne d’origine française, mourut alors qu’il n’était encore qu’un enfant. Il semble avoir hérité d’elle son amour pour la France.

« Mlle Lucienne Golbert est une grande jeune fille sérieuse, instruite et d’une rare beauté. Leur mariage est maintenant une chose faite. Parmi les témoins, nous relevons le nom de M. Olivier Coronal, l’inventeur de la torpille terrestre. »

Pendant qu’a tort et a travers, les journaux publiaient, sur le mariage, les informations les plus fantaisistes, Ned et Lucienne, tout a la joie de s’aimer, étaient partis en Espagne pour un court voyage de noces.

Et durant ce temps, sous les ordres de M. Golbert, Tom Punch, leur intendant, terminait l’installation de la petite villa que le jeune Américain avait louée dans les environs de Paris.

Sur les bords de la Méditerranée, depuis Barcelone jusqu’a Malaga, leur voyage n’avait été qu’un enchantement.

Alors qu’en France, l’hiver commençait avec la chute des dernieres feuilles, que les villes étaient ensevelies sous la brume, que les forets dénudées frémissaient sous la bise, la le ciel était beau, le soleil resplendissant, les plaines et les vergers couverts de fruits.

Le bonheur de Ned l’avait transfiguré.

Il se sentait revivre vraiment depuis que Lucienne était sa femme.

Sa nature aimante, si longtemps contenue par une éducation rigide sous la tutelle de son pere, éclatait librement dans un débordement de tendresse.

Il aimait maintenant, comme on n’aime qu’une fois, la jeune fille qu’il avait choisie pour sa douceur et son intelligence autant que pour sa beauté.

L’avenir lui paraissait moins sombre a présent qu’il avait a ses côtés sa chere Lucienne, qu’il était sur de son amour.

En meme temps qu’une épouse, Lucienne savait etre une amie.

Elle se promettait bien d’etre toujours pour son mari une compagne dévouée et fidele ; de l’encourager dans ses travaux et dans ses luttes, de le consoler dans ses déceptions.

Parfois, au milieu de leur tete-a-tete, Ned était pris de tristesses brusques. Un pli amer barrait son front.

Il songeait aux dernieres paroles de son pere, aux violences dont le vieil inventeur était capable ; il craignait pour l’avenir.

Lucienne alors savait apaiser doucement son esprit, et chasser par un baiser ses appréhensions.

A Barcelone, ville cosmopolite et industrielle, premier port de l’Espagne, les jeunes mariés étaient descendus a l’International Hôtel, au cour de la ville, sur la Rambla del Centra.

Cette avenue, qui sans égaler les Champs-Élysées est cependant fort belle, prolonge jusqu’au quai ses arbres séculaires, parsemés de kiosques ou l’on boit, en passant, une tasse de chocolat, une coupe d’aguardiente [1] que, suivant la coutume espagnole, on fait suivre d’un grand verre d’eau glacée.

A son extrémité, faisant face a la mer, se trouve la statue de Christophe Colomb.

L’élément étranger tient une place considérable dans la population de Barcelone.

Le commerce du port y attire, en plus des Français, des Anglais, des Allemands, des Russes, toute une collection d’Espagnols aux types les plus variés et les plus pittoresques.

A côté des Catalans coiffés de la barrettina [2] nationale, la face rasée, la veste courte, la ceinture de laine aux hanches et les jambes nerveuses enserrées jusqu’aux genoux par des bas blancs, les Valencianos, les Andalous promenent les couleurs claires des foulards de soie qu’ils affectionnent particulierement.

On rencontre dans les rues des marins de toutes les nations.

Les soldats, les gardes civils avec leurs costumes d’opérette : tricornes de toile cirée, buffletteries jaunes, et guetres aux mollets, coudoient le long des boutiques les élégants caballeros drapés dans la cape nationale, les jeunes senoritas aux grands yeux noirs, aux levres rouges, qu’une duegne sévere accompagne a la promenade.

Lucienne était vivement intéressée par le spectacle nouveau pour elle de cette cohue bigarrée d’ou montaient, avec des jurons mélodieux, d’étranges parfums.

Comme beaucoup de Parisiennes, elle n’avait jamais voyagé.

L’idée de se trouver a l’étranger, a des centaines de lieues de Paris, l’amusait.

Elle voulut tout voir ; le port avec son continuel va-et-vient de navires et de barques de peches, le jardin zoologique et ses belles collections de fauves, la cathédrale au centre de laquelle se trouve un jardin.

Ned souriait de cette inlassable curiosité ; et parlant fort bien l’espagnol, se faisait son guide.

Apres huit jours de halte dans la capitale de la Catalogne ils continuerent leur excursion en suivant le littoral de la Méditerranée.

Séparée par des mers et des montagnes du reste de l’Europe, l’Espagne semble avoir du a sa position géographique, d’etre toujours restée rétrograde et hostile aux progres effectués dans les moyens de locomotion.

Les rares chemins de fer qu’elle possede n’ont qu’une seule voie et marchent avec une désespérante lenteur.

Dans ce pays, les mours américaines n’ont pas encore pénétré.

Bien plus soucieux de respecter les traditions consacrées que d’introduire dans son existence les tracas d’une activité démesurée, l’Espagnol est rarement pressé.

Catholique fervent, et meme superstitieux, le paysan vit semblablement depuis des siecles, de la culture nonchalante d’une terre qu’il n’essaie pas d’enrichir.

Il a les qualités de ses défauts ; et s’il est joueur, fanfaron, vaniteux, sa sobriété est exemplaire, son courage et son amour de la patrie sont classiques.

Du compartiment de premiere ou ils voyageaient seuls, Ned et Lucienne regardaient, par les vitres baissées, le délicieux paysage qui, sous un ciel clair et ensoleillé, s’étendait jusqu’aux limites de l’horizon.

A droite, les orangers épandaient dans l’atmosphere le parfum capiteux de leurs corolles blanches. Les branches au feuillage d’un vert sombre ployaient sous le poids des fruits dorés.

Des champs de mais et des rizieres mettaient ça et la leurs couleurs chaudes, leurs taches vertes.

Sur les routes, on voyait passer, en files interminables, les diligences attelées de six ou huit mules en poste, au milieu d’un nuage de poussiere.

Les convois de mulets traînaient de ces lourdes voitures au moyen desquelles, plus encore qu’avec les chemins de fer, se font les transports en Espagne.

En tete, un petit âne dirige la caravane, de façon a éviter les fondrieres et les voitures venant en sens inverse ; cependant que, nonchalamment étendu, le conducteur se livre aux douceurs de la sieste.

Puis c’étaient des forets de chenes-lieges, dont les troncs écorchés ressemblaient a des gibets sanguinolents, des caroubiers, des plantations d’oliviers, de massifs de figuiers, de grenadiers offrant la tentation de leurs fruits savoureux.

A gauche, la mer s’étendait jusqu’a l’infini, une mer d’un azur profond, comme scintillant de lamelles d’argent, et dont les flots venaient caresser doucement les greves de sable fin ou des filets de pecheurs séchaient au soleil.

Des bandes de marmots a moitié nus se disputaient le fretin d’une peche que, plongés dans l’eau jusqu’a mi-corps, hommes et femmes faisant la chaîne, a chaque bout du filet, venaient de ramener a terre dans un frétillement argenté.

Au large, gagnant Valence ou Alicante, des bricks, des goélettes, gonflaient leurs voiles sous la brise qui fraîchissait. Des paquebots, empanachés de fumée, disparaissaient a l’horizon.

A Tarragone, les jeunes époux ne s’arreterent pas.

Le long d’une voie bordée de platanes, le train filait a petite vapeur, a travers un paysage délicieux.

Le soir meme ils s’arretaient a Valence dont les maisons en terrasse s’étageaient, blanches sous une lune d’argent bleu.

Valence, le pays classique des oranges, la ville dont le nom seul évoque le printemps éternel, le soleil toujours beau, la nature toujours en fete, est moins cosmopolite que Barcelone, d’une couleur locale plus véritablement espagnole.

A quelques kilometres de la mer, elle étend, sur les deux rives de son fleuve, ses maisons pittoresques aux persiennes mi-closes, aux balcons ajourés, surmontés de terrasses ou des loques multicolores s’alignent sur des cordes, ou des gamins dépenaillés fument des cigarettes.

De longues promenades de palmiers, d’aloes, de cactus, bordées de fondas somptueuses, s’emplissent, a l’heure de la promenade, d’une foule élégante qui cause, fume et fait de grands gestes.

C’était aux environs de la Noël. Chacun faisait ses provisions de victuailles et de boissons, pour célébrer dignement la naissance du Christ.

Les rues avaient l’animation des jours de grande fete.

Sur la vaste place du marché couvert, un autre marché en plein air était installé.

Autour des boutiques brillamment éclairées, une foule réjouie s’entassait.

Les marchands ne pouvaient arriver a satisfaire l’empressement de leur clientele.

Au bras de Ned, Lucienne se promenait par la ville.

– Et nos bons amis de France ? disait-elle. Et papa ? Et M. Coronal ? Et aussi ce brave Tom Punch ?… Avoue, Ned, que nous avons été un peu égoistes de leur fausser compagnie. Il faut leur envoyer, d’ici, quelque chose, pour leur montrer que nous ne les oublions pas.

– Décidément, fit Ned, tu seras toujours un ange de bonté. Voyons ce que nous pourrons bien acheter pour eux.

Grâce a la sureté de gout de Lucienne, ce ne fut pas long.

Dans une vieille boutique poussiéreuse, a proximité des fripiers chez lesquels on a pour deux pesetas [3] un habillement complet, ils firent la trouvaille de quelques objets d’art dont le vieux savant, amateur passionné de bibelots anciens, serait certainement ravi : une espingole en acier mauresque et curieusement damasquinée, un fauteuil aux bras et au dossier rectangulaires encore couvert de vieux Cordoue.

Quant a Olivier Coronal, sa bibliotheque s’enrichirait d’un merveilleux exemplaire du Don Quichotte de la Manche, illustré de gravures en taille-douce, et probablement de la premiere édition.

Ned eut la chance de le découvrir chez un juif, lequel vieillard a barbe blanche, coiffé d’un cafetan crasseux répondit en français a Lucienne, en anglais a Ned, et semblait disposé a offrir ses occasions dans deux ou trois autres langues, si les jeunes gens, heureux de leurs emplettes, ne s’étaient éclipsés.

Tom Punch, lui, en sa qualité d’intendant, recevrait, avec la recette curieuse du lievre au chocolat, une cargaison toute fraîche de dattes et de grenades, et de plus une collection variée de ces piments et de ces épices sans lesquels il n’y a pas, pour les Espagnols, de cuisine possible.

– Ils doivent parler de nous la-bas, disait Ned. Qu’ils voient donc que nous pensons a eux.

Souvent ils parlaient d’Olivier Coronal comme d’un ami sur, d’un cour noble et élevé.

– C’est a lui que j’ai demandé conseil, ma Lucienne, lorsque je me suis enfin senti libre. Lui aussi t’aimait sans doute ; et pourtant il n’a pas hésité a nous mettre la main dans la main, a sacrifier l’affection qu’il te portait. Mais l’avenir lui prouvera que je ne suis pas un ingrat.

Comme ils revenaient a leur hôtel, des processions parcouraient les rues.

La Noël, en Espagne, est la plus grande fete de l’année. On distribue des aumônes. Dans certaines villes, on organise de grands banquets ou, par esprit d’humilité, de nobles dames viennent elles-memes servir les pauvres et les vagabonds.

Ces coutumes charitables sont séculaires. Elles ont résisté aux révolutions et aux guerres civiles.

Aux portes des églises, des mendiants, drapant leur fierté crasseuse sous des haillons passés de couleur, les pieds nus dans les espadrilles de chanvre, le geste large, font ce jour-la une ample recette.

Des bandes de gamins, armés de bruyantes crécelles, parcourent les rues, installent leur orchestre assourdissant devant chaque boutique, jusqu’a ce que le patron leur ait donné quelque pécule.

Tous les cours sont a la joie.

La fiere et malheureuse Espagne oublie, ce jour-la, sa misere, dans un hymne d’allégresse.

Quelques jours apres, ayant poussé jusqu’a Malaga, dont les maisons blanches égaient nonchalamment tout le rivage, pays des jolies Andalouses, aux yeux trop grands et trop noirs, aux levres ardemment carminées, aux pieds mignons et bien cambrés, Ned et Lucienne reprenaient le chemin de Paris, emportant la vision des merveilleuses campagnes fleuries et parfumées.

Un intérieur coquet et confortable les attendait.

M. Golbert avait tout prévu. Dans les moindres détails on sentait la touchante sollicitude du vieillard.

– Combien je suis heureux de vous voir de retour, mes enfants, s’écria-t-il. Vous savez que je suis égoiste. J’ai besoin de vous sentir a côté de moi.

– Eh bien, a présent, monsieur mon papa, nous ne vous quitterons plus, fit Lucienne en l’embrassant tendrement. Vous allez voir comme nous allons vous cajoler a nous deux. A nous trois, ajouta-t-elle ; car j’espere bien que M. Coronal sera souvent notre hôte, n’est-ce pas, Ned ?

– J’y compte bien.

Dans la villa, l’existence prit son cours régulier.

M. Golbert avait assuré a sa fille une dot de cent mille francs.

Une vingtaine de milliers de dollars qui, pour Ned, n’eussent rien été en Amérique, lui étaient restés fort a propos, pour lui permettre d’attendre, quelques années, la situation qu’il espérait bien se créer par son travail.

Bien que Tom Punch ne fut guere utile a personne, Ned n’avait pas voulu se séparer de lui.

L’ex-majordome de William Boltyn lui avait donné des preuves nombreuses d’attachement.

Mais, dans ce décor étroit, qui ne rappelait en rien le somptueux hôtel de son ancien maître, dans cet intérieur bourgeois et rangé, Tom Punch était mal a son aise.

Il commençait a s’ennuyer, d’autant plus que, sans l’avouer a personne, il regrettait Paris et les brasseries de Montmartre, ou ses talents de buveur et de joueur de banjo avaient eu tant de succes.

Ned était trop occupé pour faire attention a lui.

Dans un vaste bâtiment attenant a la villa, il avait fait installer un laboratoire.

Les projets de son beau-pere sur la locomotive sous-marine l’intéressaient vivement.

Le savant avait eu raison de toutes les objections.

Il avait mathématiquement démontré a son gendre, qu’a part deux ou trois questions d’ordre secondaire, il ne manquait plus que des capitaux pour tenter l’entreprise.

– L’établissement d’une ligne sous-marine entre l’Europe et l’Amérique n’est pas du tout impossible, disait-il. Protégée par une estacade tres solide, on commencerait a l’établir a partir du rivage. La seulement les tempetes sont a craindre. A vingt-cinq metres de profondeur, la mer est toujours calme. Travailler sous l’eau n’est plus maintenant qu’un jeu. En plus de l’ordinaire cloche a plongeur nous disposons du ballon captif sous-marin, de l’ingénieur Pratti del Pozzo, qui nous permettra de descendre a toutes les profondeurs. Mais, comme vous le savez, le plateau calcaire qui, sous l’Océan, relie les deux continents, sauf quelques accidents de terrain, est a un niveau a peu pres constant.

– Mais, pour l’établissement des rails ? Pour la construction du train, quel métal emploierez-vous que l’eau de mer n’oxyde pas ?

– Vous avez touché le point faible, mon cher Ned. Je ne peux pas encore vous répondre.

Huit jours apres, en pénétrant dans le laboratoire, M. Golbert apprit que Ned venait de résoudre la question.

– J’avais bien pensé, pour blinder toutes les parties immergées, a l’emploi du chrome, dit le jeune homme. Or, je viens de trouver le moyen d’obtenir ce métal en grandes masses et a tres bon marché. Voyez vous-meme, fit le jeune ingénieur en lui mettant sous les yeux une formule chimique. Mais, chut ! ajouta-t-il en posant un doigt sur sa bouche, ceci doit etre un secret pour tout le monde. Il ne faut pas qu’on nous devance.

Peu de jours apres, Olivier Coronal, qui tout d’abord n’était venu que de temps a autre a la villa, cédait aux sollicitations de ses amis et s’y installait tout a fait, amenant avec lui Léon Goupit, le Bellevillois, le grand ami de Tom Punch qui n’était pas fâché, au milieu de cette atmosphere de science et d’austérité, de retrouver un joyeux compagnon de la trempe du serviteur d’Olivier Coronal.

Pour feter l’arrivée de celui-ci, on organisa une petite fete intime.

Ce jour la, Tom Punch s’ennuya moins.

Le champagne qui pétillait dans les coupes lui rappela les somptueux dîners d’autrefois.

On but au succes de l’entreprise pour laquelle ces trois hommes d’élite associaient leur intelligence, au triomphe de la locomotive sous-marine.

Dans une pensée de patriotisme, M. Golbert avait tout d’abord offert au gouvernement français l’exploitation de son idée.

Sur les conclusions défavorables d’une commission d’enquete, le ministere avait refusé de voter les crédits nécessaires.

Sans récriminer, M. Golbert avait repris ses plans.

Mais, a l’étranger, l’affaire avait fait beaucoup de bruit.

Une compagnie anglaise avait envoyé un délégué au savant pour lui offrir d’acheter sa découverte, de le mettre a la tete des travaux, et de l’intéresser aux bénéfices.

Avec leur instinct pratique, les industriels anglais avaient vite compris quels avantages énormes on retirerait d’une ligne ferrée permettant d’envoyer d’un continent a l’autre en toute sécurité, et avec une vitesse bien supérieure a celle des express, des convois de voyageurs et de marchandises.

Mais M. Golbert avait refusé toutes les avances des capitalistes britanniques.

Quoique fort perplexe au sujet des moyens qu’il emploierait pour réaliser son ouvre, il ne pouvait se déterminer a signer un contrat qui le frustrerait de tout le bénéfice moral.

Tout cela préoccupait beaucoup le vieux savant.

Dédaigné par ses compatriotes, sollicité par l’étranger, sans capitaux suffisants pour agir de lui-meme, il ne savait quel parti prendre.

Ned n’était pas moins soucieux.

Les plans définitifs étaient prets.

De l’avis de tous, y compris Olivier Coronal, ils pouvaient soutenir toutes les critiques.

Restait a mettre ces plans a exécution.

Souvent, le soir, réunis autour de la lampe, en prenant le thé que Lucienne venait de servir, les trois hommes causaient.

– C’est bien le propre de notre époque, disait Olivier, le signe caractéristique de notre civilisation que de dépenser chaque année des centaines de millions en armements de toutes sortes, a fondre de nouveaux canons, a imaginer des explosifs, a maintenir sous les armes des milliers de travailleurs. En revanche, une ouvre comme la nôtre, destinée a augmenter la richesse sociale, a hâter l’évolution humaine en facilitant les rapports des peuples, ne trouve pas un homme d’État pour s’y intéresser, pas un capitaliste pour la seconder.

– Mais c’est tout naturel qu’on ne veuille pas admettre notre idée, s’écriait Ned. Que deviendraient les puissantes compagnies de navigation, le jour ou nous aurions rendu inutile et dangereux leur matériel qui représente des sommes énormes. Ne nous y trompons pas, il nous faudra, pour arriver au but, vaincre plus d’une résistance, déjouer plus d’un complot.

– Eh bien, mais nous sommes trois a lutter, faisait M. Golbert. Ayons confiance en l’avenir. N’est-ce pas, Lucienne, qu’il ne faut jamais désespérer ?

– Oh ! certes non, papa, il ne faut désespérer de rien, meme de voir notre brave Tom Punch redevenir gai. Je ne sais pas ce qu’il a depuis quelque temps. On dirait vraiment qu’il songe a se marier.

Tout le monde éclata de rire. On savait que le mariage était la terreur de l’ex-majordome.

Lucienne savait ainsi, par une parole joyeuse, ramener le sourire sur les visages, assombris par les soucis d’une situation qui ne semblait pas vouloir se dénouer.

Dans toutes les revues scientifiques, on parlait beaucoup de M. Golbert et de son invention.

En Amérique, surtout, il ne se passait pas de semaines sans qu’une feuille hebdomadaire ne consacrât un article a la locomotive sous-marine.

Les journaux français, au contraire, semblaient avoir oublié qu’elle existât, qu’elle fut sur le point d’etre construite.

Ce silence était l’objet de vives critiques de la part de journalistes yankees.

Ils en profitaient pour démontrer une fois de plus l’infériorité des Français, leur manque d’initiative et de sens pratique.

« Chez nous, écrivaient-ils, cette tentative hardie, d’établir une voie ferrée a travers l’Atlantique, eut rallié tous les suffrages. Les capitaux eussent afflué. L’exécution serait déja commencée. »

Chaque fois que ces articles lui tombaient sous les yeux, M. Golbert restait songeur.

Il finissait par croire que, plus facilement que partout ailleurs, il aurait, en Amérique, des chances sérieuses de trouver des commanditaires.

Depuis plus d’un mois, cette pensée le travaillait sans relâche.

Il résolut de s’en ouvrir a Ned et a Olivier Coronal, de leur demander leur opinion.

– Lisez-vous les journaux de New York, mon cher Ned ? fit-il un soir.

Les trois hommes achevaient de dîner. Au-dehors, la bise fouettait les vitres.

– Mais certainement, répondit Ned.

– Et que pensez-vous de leurs articles sur notre locomotive ? Ils affirment que, chez eux, les capitaux n’auraient pas manqué, que la chose serait déja faite.

– Il y a du vrai dans ce qu’ils disent.

– Alors vous croyez que nous aurions des chances de réussite ?

– C’est a peu pres certain.

M. Golbert semblait réfléchir.

– Je ne sais vraiment quel parti prendre. J’aurais préféré ne pas porter ma découverte a l’étranger. Pourtant, si j’attends ici qu’un ministere se décide a prendre nos projets en considération, je risque d’attendre longtemps.

– Me permettez-vous de vous donner mon opinion ? fit Olivier Coronal.

– Mais sans doute, mon cher ami.

– Eh bien, je considere que, dans une semblable question, votre patriotisme, pour si louable qu’il soit, n’a pas a intervenir. Vous voulez doter l’humanité d’une richesse nouvelle. De toutes les forces naturelles, l’Océan est celle que l’homme a su le moins dompter. En réduisant a moins de trois jours la durée du voyage entre l’Europe et New York, en supprimant le continuel danger des tempetes et des naufrages, vous favorisez les relations des peuples entre eux. Que l’argent qui vous est nécessaire vous vienne de France ou d’Amérique, je considere cela comme sans importance.

– M. Olivier a raison, dit Lucienne. Apres plus de dix ans d’études et de veilles, il vous est bien du d’obtenir la compensation d’un succes.

Le savant n’avait pas de raison valable a invoquer. Il se laissa convaincre.

On décida, ce soir-la, de partir pour New York dans le plus bref délai.

L’hiver s’achevait, un hiver glacial et brumeux. Les arbres du jardin se couvraient de bourgeons ; quelques moineaux recommençaient a pépier.

Déja, parmi l’herbe et la mousse, les premieres violettes annonçaient le renouveau.

Pendant les jours qui suivirent, la maison fut en rumeur.

En apprenant qu’il était question d’aller a New York, Tom Punch avait fait la grimace.

– Décidément, pensait Ned, l’Amérique ne lui dit plus rien.

Léon Goupit, au contraire, était plein d’enthousiasme.

Franchir l’Atlantique avait toujours été son reve.

Peut-etre bien, qu’au fond de lui-meme, le Bellevillois gardait l’espoir caché de devenir, un jour, roi d’une tribu sauvage, tout comme ses héros favoris des romans-feuilletons.

Les préparatifs du départ ne furent pas bien compliqués. Les meubles, les collections scientifiques resteraient dans la villa. On n’emporterait que l’indispensable, et les plans et les devis de la ligne dont on allait tenter l’exécution.

L’oil morne, et la poitrine gonflée par des soupirs énormes, Tom Punch, aidé de Léon, empilait mélancoliquement, dans de grandes malles, le linge, les vetements et les appareils du laboratoire.

– Eh bien, nous allons revoir l’Amérique ! fit Ned qui passait.

– Oui, vous allez revoir l’Amérique, répéta le majordome avec un regard désolé.

– Comment, vous ! Je pense bien que tu nous accompagnes ! Eh bien, mais qu’as-tu donc ? On dirait, ma parole, que tes yeux sont humides.

En effet, une grosse larme perlait au bord des cils de Tom Punch, de ses bons yeux ronds, qui regardaient l’ingénieur avec une expression contrite.

– Écoutez, monsieur Ned, vous avez toujours été bon pour moi ; mais je ne puis plus rester avec vous.

– Et pourquoi donc, grands dieux ? Aurais-tu a te plaindre de moi ?

– Oh ! non, bien au contraire. Mais, voyez-vous, je m’ennuie. Et puis…

– Allons, parle. Qu’y a-t-il ? Sans doute une nouvelle idée te tracasse. Je te connais assez pour croire qu’elle ne te réussira pas mieux que les précédentes.

Les aventures bouffonnes du majordome, entre autres la prétention qu’il avait eue, un jour, de confectionner du sirop de tortues, dans un but philanthropique – cette liqueur, disait-il, étant un remede souverain contre toutes les maladies – lui avait fait une réputation méritée de fantaisiste, qui lui attirait souvent des quolibets.

D’ordinaire, il se fâchait tout rouge. Cette fois, il ne releva pas la raillerie.

– Non, fit-il, j’avoue que je n’ai pas toujours été heureux dans le choix de mes idées. Aujourd’hui, c’est sérieux… Lisez, ajouta-t-il en sortant une lettre de sa poche. Le directeur des Folies-Montmartroises, l’une des plus grandes scenes de Paris, me propose un engagement brillant : cinquante francs par soirée, comme joueur de banjo. Il est vrai qu’on ferait du chemin pour trouver mon pareil. Mais enfin, c’est joli. Vous comprenez qu’apres avoir été longtemps a votre charge, je ne peux refuser cette proposition.

– Deviendrais-tu fou, par hasard ? T’a-t-on jamais parlé de cela ? Tu vas me faire le plaisir de laisser la ton directeur, et de nous accompagner.

Pas plus que Ned, M. Golbert ni Olivier Coronal ne purent lui faire entendre raison. Il voulait a toute force rester a Paris.

Le Bellevillois lui-meme avait beau invoquer leur amitié, lui rappeler leurs communes équipées et lui dépeindre l’avenir sous de riantes couleurs, ils ne pouvaient pas fléchir son obstination.

– Voyons, mon vieux, disait-il ; c’est-y qu’tu s’rais maintenant plus Parisien qu’moi, pour ne pouvoir lâcher Paris d’un’semelle. Puisqu’on t’dit qu’on y r’viendra !

Mais, entre autres qualités, Tom Punch était plus enteté qu’une mule.

C’était du moins l’avis de Léon qui finissait, devant son obstination, par lui tourner les talons en le traitant amicalement de sabot, de vieille baderne et autres expressions aussi distinguées.

Le jour meme du départ, Ned était vraiment contrarié de se séparer ainsi de son intendant.

Malgré ses nombreux travers, depuis plus d’une année qu’il vivait avec lui, Tom Punch avait souvent fait montre d’attachement a son égard.

Le jeune homme fit une nouvelle tentative pour lui persuader de l’accompagner a New York.

Peine inutile.

L’ex-majordome de William Boltyn avait son idée fixe : il voulait débuter aux Folies Montmartroises.

Il promit a son maître de lui écrire, et accompagna tout le monde jusqu’a la gare.

En costume de voyage, Lucienne était adorable d’élégance et de beauté.

Olivier Coronal surveillait le transport des malles et des colis.

Quant a M. Golbert, un peu ému, sa figure exprimait une joie intense.

Pour la premiere fois, il est vrai, il quittait l’Europe ; mais il emmenait avec lui sa fille, maintenant Mme Hattison ; et secondé par des hommes de la valeur de Ned et d’Olivier Coronal, il allait jeter les bases de son ouvre gigantesque, réaliser ses projets les plus chers.

– En avant pour New York, mes enfants, s’écria-t-il en prenant place dans le wagon qui les emmenait au Havre. Espérons que lorsque nous reviendrons…

– Ce sera, interrompit Lucienne, dans notre locomotive sous-marine.