Le Maître de Ballantrae - Robert Louis Stevenson - ebook
Kategoria: Obyczajowe i romanse Język: francuski Rok wydania: 1889

Le Maître de Ballantrae darmowy ebook

Robert Louis Stevenson

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Opis ebooka Le Maître de Ballantrae - Robert Louis Stevenson

Un vieux Lord vit avec ses deux fils, James l'aîné et Henry le cadet, et Miss Alison, une proche parent destinée a épouser James, au château de Durrisdeer - Écosse - en l'année 1745. La guerre de succession au trône éclate entre les Stuarts, menés par Charles-Édouard Stuart et le roi George II. Le lord prend le parti de répartir ses fils dans chaque camp. L'héritier direct devrait rester, mais il accepte de laisser le choix au hasard en jouant a pile ou face. Et c'est finalement lui qui part, laissant son pere et sa fiancée sous la garde de son frere Henry...

Opinie o ebooku Le Maître de Ballantrae - Robert Louis Stevenson

Fragment ebooka Le Maître de Ballantrae - Robert Louis Stevenson

A Propos
Dédicace
Chapitre 1 - Ce qui se passa en l’absence du Maître

A Propos Stevenson:

Robert Louis (Balfour) Stevenson (November 13, 1850–December 3, 1894), was a Scottish novelist, poet, and travel writer, and a leading representative of Neo-romanticism in English literature. He was the man who "seemed to pick the right word up on the point of his pen, like a man playing spillikins", as G. K. Chesterton put it. He was also greatly admired by many authors, including Jorge Luis Borges, Ernest Hemingway, Rudyard Kipling and Vladimir Nabokov. Most modernist writers dismissed him, however, because he was popular and did not write within their narrow definition of literature. It is only recently that critics have begun to look beyond Stevenson's popularity and allow him a place in the canon. Source: Wikipedia

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Dédicace

Voici une histoire qui s’étend sur de nombreuses années et emmene le lecteur dans bien des pays. Grâce a des circonstances particulierement favorables l’auteur la commença, la continua et la termina dans des décors éloignés les uns des autres et tres différents. Avant tout, il s’est tres souvent trouvé en mer. Le personnage et le destin des freres ennemis, le château et le parc de Durrisdeer, le probleme du drap de Mackellar et de la forme a lui donner pour les grandes migrations ; tels furent ses compagnons sur le pont, dans bien des ports ou l’eau reflétait les étoiles, telles furent les idées qui traverserent souvent son esprit au chant de la voile qui claque et furent interrompues (quelquefois tres brutalement) a l’approche des requins. Mon espoir est que l’entourage ayant ainsi présidé a la composition de cette histoire réussisse dans une certaine mesure a lui assurer la faveur des navigateurs et des amoureux de la mer que vous etes.

Et au moins, cette dédicace vient de tres loin : elle a été écrite sur les rivages hauts en couleur d’une île subtropicale a pres de dix mille milles de Boscombe Chine et du Manoir : décors qui m’apparaissent tandis que j’écris, en meme temps que je crois voir les visages et entendre les voix de mes amis.

Eh bien, me voila une fois de plus reparti en mer ; sans aucun doute il en est de meme de Sir Percy. Envoyons le signal B.R.D. !

R. L S

Waikiki, 17 mai 1889.


Chapitre 1 Ce qui se passa en l’absence du Maître

Tout le monde aspire depuis longtemps a connaître la vérité vraie sur ces singuliers événements, et la curiosité publique lui fera sans nul doute bon accueil. Il se trouve que je fus intimement melé a l’histoire de cette maison, durant ces dernieres années, et personne au monde n’est aussi bien placé pour éclaircir les choses, ni tellement désireux d’en faire un récit fidele. J’ai connu le Maître. Sur beaucoup d’actions secretes de sa vie, j’ai entre les mains des mémoires authentiques ; je fus presque seul a l’accompagner dans son dernier voyage ; je fis partie de cette autre expédition d’hiver, sur laquelle tant de bruits ont couru ; j’assistai a sa mort. Quant a mon feu Durrisdeer, je le servis avec amour durant pres de trente ans, et mon estime pour lui s’accrut a mesure que je le connaissais mieux. Bref, je ne crois pas convenable que tant de témoignages viennent a disparaître : je dois la vérité a la mémoire de Mylord, et sans doute mes dernieres années s’écouleront plus douces, et mes cheveux blancs reposeront sur l’oreiller plus paisiblement, une fois ma dette acquittée.

Les Duries de Durrisdeer et de Ballantrae[1] étaient une grande famille du Sud-Ouest, des l’époque de David Ier[2] Ces vers qui circulent encore dans le pays :

Ils montent a cheval avec plusieurs lances[3] ,

portent le sceau de leur antiquité. Le nom est également cité dans une strophe que la commune renommée attribue (est-ce avec raison, je l’ignore) a Thomas d’Ercildoune lui-meme, et que certains ont appliquée (est-ce avec justice, je n’ose le dire) aux événements de ce récit :

Et pire jour pour l’épousée[4] .

L’histoire authentique est remplie également de leurs exploits, lesquels, a notre point de vue moderne, seraient peu recommandables ; et la famille prend sa bonne part de ces hauts et bas auxquels les grandes maisons d’Écosse ont toujours été sujettes. Mais je passe sur tout ceci, pour en arriver a cette mémorable année 1745, ou furent posées les bases de cette tragédie.

A cette époque, une famille de quatre personnes habitait le château de Durrisdeer, proche Saint-Bride, sur la rive du Solway[5] , résidence principale de leur race depuis la Réforme. Le vieux Lord huitieme du nom, n’était pas tres âgé, mais il souffrait prématurément des inconvénients de l’âge. Sa place favorite était au coin du feu. Il restait la, dans son fauteuil, en robe de chambre ouatée, a lire, et ne parlant guere a personne, mais sans jamais un mot rude a quiconque. C’était le type du vieux chef de famille casanier. Il avait néanmoins l’intelligence fort développée grâce a l’étude, et la réputation dans le pays d’etre plus malin qu’il ne semblait. Le Maître de Ballantrae, James, de son petit nom, tenait de son pere l’amour des lectures sérieuses ; peut-etre aussi un peu de son tact, mais ce qui était simple politesse chez le pere devint chez le fils noire dissimulation. Il affectait une conduite uniment grossiere et farouche : il passait de longues heures a boire du vin, de plus longues encore a jouer aux cartes ; on le disait dans le pays « un homme pas ordinaire pour les filles » ; et on le voyait toujours en tete des rixes. Mais, par ailleurs, bien qu’il fut le premier a y prendre part, on remarquait qu’il s’en tirait immanquablement le mieux, et que ses compagnons de débauche étaient seuls, d’ordinaire, a payer les pots cassés. Ce bonheur ou cette chance lui suscita quelques ennemis, mais, chez la majorité, rehaussa son prestige ; au point qu’on augurait pour lui de grandes choses, dans l’avenir, lorsqu’il aurait acquis plus de pondération. Une fort vilaine histoire entachait sa réputation ; mais elle fut étouffée a l’époque, et la légende l’avait tellement défigurée des avant mon arrivée au château, que j’ai scrupule de la rapporter. Si elle est vraie, ce fut une action atroce de la part d’un si jeune homme ; et si elle est fausse, une infâme calomnie. Je dois faire remarquer d’abord qu’il se targuait sans cesse d’etre absolument implacable, et qu’on l’en croyait sur parole : aussi avait-il dans le voisinage la réputation d’etre « un homme pas commode a contrarier ». Bref, ce jeune noble (il n’avait pas encore vingt-quatre ans en 1745) était, pour son âge, fort connu dans le pays. On s’étonnera d’autant moins qu’il fut peu question du second fils, Mr. Henry (mon feu Lord Durrisdeer), lequel n’était ni tres mauvais, ni tres capable non plus, mais un garçon de cette espece honnete et solide, fréquente parmi ses voisins. Il était peu question de lui, dis-je ; mais il n’y avait effectivement pas grand-chose a en dire. Il était connu des pecheurs de saumon du firth[6] , car il aimait beaucoup a les accompagner ; il était en outre excellent vétérinaire et il donnait un bon coup de main, presque des l’enfance, a l’administration du domaine. Combien ce rôle était difficile, vu la situation de la famille, nul ne le sait mieux que moi ; et non plus avec quelle faible apparence de justice un homme pouvait y acquérir la réputation d’etre un tyran et un ladre. Le quatrieme personnage de la maison était Miss Alison Graeme, une proche parente, orpheline et l’héritiere d’une fortune considérable que son pere avait acquise dans le commerce. Cet argent était fort nécessaire aux besoins de Mylord, car les terres étaient lourdement hypothéquées ; et Miss Alison fut en conséquence destinée a etre l’épouse du Maître, ce qui lui plaisait assez, a elle ; mais quel bon vouloir il y mettait, lui, c’est une autre question. C’était une fille avenante et, en ce temps-la, tres vive et volontaire ; car le vieux Lord n’avait pas de fille a lui, et, sa femme étant morte depuis longtemps, elle avait grandi au petit bonheur.

La nouvelle du débarquement du prince Charles[7] parvint alors a ces quatre personnes, et les divisa. Mylord, en homme de coin du feu qu’il était, inclinait a temporiser. Miss Alison prit le parti opposé, vu son allure romanesque, et le Maître (bien que j’aie entendu dire qu’ils ne s’accordaient pas souvent) fut pour cette fois du meme avis. L’aventure le tentait, j’imagine : il était séduit par cette occasion de relever l’éclat de sa maison, et non moins par l’espoir de régler ses dettes particulieres, excessivement lourdes. Quant a Mr. Henry, il ne dit pas grand-chose, au début : son rôle vint plus tard. Tous trois passerent une journée entiere a discuter, avant de tomber d’accord pour adopter un moyen terme : l’un des fils irait se battre pour le roi Jacques ; l’autre resterait avec Mylord, pour conserver la faveur du roi Georges[8] . Sans nul doute, cette décision fut inspirée par Mylord ; et, comme on le sait, maintes familles considérables prirent un parti analogue. Mais cette discussion terminée, une autre commença. Car Mylord, Miss Alison et Mr. Henry étaient tous d’un meme avis : c’était au cadet de partir ; et le Maître, par impatience et vanité, ne voulait a aucun prix rester au château. Mylord argumenta, Miss Alison pleura, Mr. Henry fut plein de franchise. Rien n’y fit.

– C’est l’héritier direct de Durrisdeer qui doit chevaucher aux côtés de son roi, dit le Maître.

– Si nous jouions franc jeu, répliqua Mr. Henry, ce que vous dites serait plein de sens. Mais que faisons-nous en réalité ? Nous trichons aux cartes !

– Nous sauvons la maison de Durrisdeer, Henry ! reprit son pere.

– Et puis voyez, James, dit Mr. Henry, si je pars et que le Prince ait le dessus, il vous sera facile de faire votre paix avec le roi Jacques. Mais si vous partez, et que l’expédition avorte, nous séparons le droit du titre. Et que serai-je, alors ?

– Vous serez Lord Durrisdeer, dit le Maître. Je mets sur table tout ce que je possede.

– Je ne joue pas un pareil jeu, s’écria M. Henry. Je me trouverais dans une situation que pas un homme d’honneur ne consentirait a supporter. Je ne serais ni chair ni poisson ! – ajouta-t-il. Et, peu apres, il eut une autre expression, peut-etre plus claire qu’il ne voulait : – C’est votre devoir d’etre ici aupres de mon pere, dit-il. Vous savez bien que vous etes le favori.

– En vérité ? dit le Maître. Voila l’envie qui parle ! Prétendriez-vous me supplanter… Jacob ? dit-il, en appuyant sur le mot avec malice.

Mr. Henry se leva sans répondre, et arpenta le bas bout de la salle, car il avait une faculté de silence admirable. Puis il s’en revint.

– Je suis le cadet, et je dois partir, dit-il. Mylord ici présent est le maître, et il dit que je partirai. Qu’avez-vous a répondre, mon frere ?

– J’ai a répondre ceci, Harry, répliqua le Maître. Lorsque des gens tres obstinés se heurtent, il n’y a que deux moyens d’en sortir : se battre – et je crois bien que ni l’un ni l’autre ne voulons aller jusque-la – ou s’en rapporter au sort. Voici une guinée. Acceptez-vous la décision de la piece ?

– J’en accepte le risque, dit Mr. Henry. Face, je pars ; pile, je reste.

La piece fut jetée. Elle retomba pile.

– Voici une leçon pour Jacob, dit le Maître.

– Toute notre vie, nous nous en repentirons ! dit Mr. Henry.

Et il quitta aussitôt la salle.

Quant a Miss Alison, elle ramassa la piece d’or qui venait d’envoyer son fiancé a la guerre, et la projeta au travers du blason de la famille qui décorait la grande verriere de la fenetre.

– Si vous m’aviez aimée autant que je vous aime, vous seriez resté ! s’écria-t-elle.

– Je ne vous aimerais pas autant, ma tres chere, si je n’aimais l’honneur encore plus, déclama le Maître.

– Oh ! s’écria-t-elle, vous n’avez pas de cour !… Je souhaite que vous soyez tué !

Et quittant la piece, toute en pleurs, elle s’enfuit dans sa chambre.

Le Maître alors se tourna vers Mylord et, de son air le plus drôle, lui dit :

– En voila une diablesse de femme !

– C’est plutôt vous qui etes pour moi un diable de fils, répliqua son pere ; vous qui avez toujours été mon favori, soit dit a ma honte. Jamais vous ne m’avez fait passer une heure agréable depuis votre naissance ; non, jamais une heure agréable, – et il le répéta une troisieme fois.

Si ce fut la légereté du Maître, ou son insubordination, ou le mot de Mr. Henry concernant le fils favori, qui troubla ainsi Mylord, je ne sais ; mais je croirais volontiers que ce fut ce mot, car tout démontre qu’a partir de cette heure Mylord fit plus de cas de Mr. Henry.

Bref, ce fut en tres mauvais termes avec sa famille que le Maître partit pour le Nord, – et le souvenir de son départ en devint d’autant plus amer, lorsqu’il fut trop tard. Tant par menaces que par promesses, il avait rassemblé pres d’une douzaine d’hommes, principalement fils de tenanciers. Tous avaient beaucoup bu lorsqu’ils se mirent en route, et leur cavalcade monta la côte et dépassa la vieille abbaye avec des cris et des chants, la cocarde blanche a tous les chapeaux. C’était une entreprise désespérée, pour une aussi faible troupe, que de traverser isolément la plus grande partie de l’Écosse. Et chacun le crut d’autant plus que, tandis que cette pauvre douzaine de cavaliers trottait sur la colline, un grand vaisseau de la marine royale, dont une seule embarcation aurait pu les anéantir, était mouillé dans la baie, enseigne déployée. L’apres-midi, ayant donné au Maître une bonne avance, ce fut le tour de Mr. Henry. Il partit a cheval, tout seul, offrir son épée et porter une lettre de son pere au gouvernement du roi George. Miss Alison resta enfermée dans sa chambre et ne fit que pleurer jusqu’apres leur départ a tous deux ; seulement, elle cousit la cocarde au chapeau du Maître, et (comme le dit John-Paul) la cocarde était toute mouillée de pleurs lorsqu’il la lui porta.

Par la suite, Mr. Henry et Mylord s’en tinrent fidelement a leur marché. Qu’ils accomplirent quelque chose, c’est plus que je n’en sais ; et qu’ils furent bien fermement attachés au roi, plus que je n’en saurais croire. Mais ils observerent la lettre de la loyauté, correspondirent avec le Lord Président, se tinrent tranquilles chez eux, et n’eurent que peu ou point de rapports avec le Maître, tant que dura la lutte. Lui, de son côté, ne fut guere plus communicatif. Miss Alison, il est vrai, ne cessait de lui envoyer des expres, mais je doute qu’elle reçut beaucoup de réponses. Macconochie fit le voyage une fois pour elle, et trouva les Highlanders devant Carlisle[9] et, non loin du Prince, le Maître a cheval et en haute faveur. Il prit la lettre (raconte Macconochie), l’ouvrit, la parcourut en pinçant les levres comme pour siffler, et la mit dans sa ceinture. Son cheval fit un écart ; elle tomba sans qu’il s’en aperçut, et Macconochie la ramassa par terre : il l’a toujours gardée, et je l’ai vue entre ses mains. Des nouvelles, pourtant, arrivaient a Durrisdeer, par cette rumeur publique qui va se répandant a travers un pays, – ce qui m’a toujours émerveillé. Par ce moyen, la famille en sut davantage concernant la faveur du Maître aupres du Prince, et sur quel pied il était censé etre. Par une condescendance singuliere chez un homme aussi orgueilleux – mais plus ambitieux encore – il avait, paraît-il, gagné de la notoriété en flagornant les Irlandais. Sir Thomas Sullivan, le colonel Burke, et les autres, étaient ses amis de chaque jour, et il s’éloignait de plus en plus de ses compatriotes. Il prenait part a la fomentation des moindres intrigues ; il raillait Lord George[10] sur mille détails ; toujours de l’avis qui semblait bon au Prince, bon ou mauvais, il n’importe. En somme, – joueur comme il ne cessa de l’etre toute sa vie, – il se souciait moins du succes de la campagne que de la haute faveur ou il pouvait aspirer, au cas ou par chance elle réussirait. D’ailleurs, il se comporta fort bien sur le champ de bataille ; personne ne le contestait, car il n’était pas lâche.

Ensuite vinrent les nouvelles de Culloden, apportées a Durrisdeer par un des fils de tenanciers, – l’unique survivant, affirmait-il, de tous ceux qui étaient partis en chantant sur la colline. Par un malheureux hasard, John-Paul et Macconochie avaient, le matin meme, découvert la guinée – origine de tout le mal – enfoncée dans un buisson de houx. Ils s’en étaient allés « haut le pied » comme disaient les serviteurs a Durrisdeer, chez le changeur ; et il leur restait peu de chose de la guinée, mais encore moins de sang-froid. Aussi John-Paul ne s’avisa-t-il pas de se précipiter dans la salle ou la famille était en train de dîner, en s’écriant que « Tam Macmorland venait d’arriver et – hélas ! hélas ! – il ne restait plus personne pour venir apres lui ! »

Ils accueillirent ces paroles avec un silence de condamnés. Seulement, Mr. Henry se mit la main devant le visage, et Miss Alison cacha entierement sa tete entre ses bras étendus sur la table. Quant a Mylord, il était couleur de cendre.

– J’ai encore un fils, dit-il. Oui, Henry, et je vous rends cette justice : c’est le meilleur qui reste.

C’était la une chose singuliere a dire en pareil temps ; mais Mylord se souvenait toujours des paroles de Mr. Henry, et il avait sur la conscience des années d’injustice. C’était néanmoins une chose singuliere, et plus que Miss Alison n’en pouvait supporter. Elle éclata, blâmant Mylord pour ce mot dénaturé, et Mr. Henry parce qu’il était assis la en sécurité, alors que son frere était mort, et elle-meme parce qu’elle avait parlé durement a son fiancé lorsqu’il était parti, l’appelant a présent la fleur des hommes, se tordant les mains, protestant de son amour, et criant son nom a travers ses larmes, – au point que les serviteurs en demeuraient stupéfaits.

Mr. Henry se leva, tenant toujours sa chaise. C’était a son tour d’etre couleur de cendre.

– Oh ! s’écria-t-il soudain. Je sais combien vous l’aimiez.

– Tout le monde le sait, grâce a Dieu ! s’exclama-t-elle ; puis, a Mr. Henry : – Il n’y a personne autre que moi a savoir une chose, c’est que vous le trahissiez du fond du cour.

– Dieu sait, gémit-il, ce fut de l’amour perdu des deux côtés.

Apres cette scene, le temps s’écoula sans amener grand changement dans le château, sauf qu’ils étaient désormais trois au lieu de quatre, ce qui leur rappelait sans cesse leur perte. L’argent de Miss Alison était grandement nécessaire pour le domaine, et, l’un des freres étant mort, Mylord résolut bientôt qu’elle épouserait l’autre. Jour apres jour, il agissait sur elle, assis au coin du feu, le doigt dans un livre latin, et les yeux fixés sur son visage avec une sorte d’attention aimable qui seyait fort bien au vieux gentilhomme. Pleurait-elle, il la consolait comme un vieillard qui a vu de pires temps, et qui commence a ne plus faire grand cas meme du chagrin. S’irritait-elle, il se remettait a lire dans son livre latin, mais toujours en s’excusant avec politesse. Offrait-elle – comme elle le faisait souvent – de leur faire donation de tous ses biens, il lui démontrait combien cela s’accordait peu avec son honneur a lui, et lui rappelait que meme si elle y consentait, Mr. Henry refuserait a coup sur. Non vi sed saepe cadendo[11] , tel était son mot favori ; et nul doute que cette persécution débonnaire n’emportât beaucoup de sa résolution ; nul doute encore qu’il n’eut sur la demoiselle une grande influence, car il avait servi de pere et de mere ; et, sur ce point, elle-meme était pleine de l’esprit des Duries, et aurait fait beaucoup pour la gloire de Durrisdeer, sauf toutefois, je pense, d’épouser mon pauvre maître, n’eut été – assez singulierement – le fait de son extreme impopularité.

Celle-ci fut l’ouvre de Tam Macmorland. Tam n’était guere méchant ; mais il avait une fâcheuse faiblesse : la langue trop longue ; puis, en sa qualité de seul homme du pays qui fut parti – ou plutôt qui fut revenu –, les auditeurs ne lui manquaient pas. Ceux qui ont eu le dessous dans une lutte, je l’ai remarqué, tiennent toujours a se persuader qu’on les a trahis. D’apres le récit de Tam, les rebelles avaient été trahis a tout bout de champ et par chacun de leurs officiers : trahis a Derby, trahis a Falkirk ; la marche de nuit fut un coup de traîtrise de Mylord George ; la bataille de Culloden fut perdue par la trahison des Macdonalds. Cette habitude d’accuser de trahison se développa chez l’imbécile, au point qu’il finit par y faire entrer Mr. Henry lui-meme. Mr. Henry (a l’entendre) avait trahi les garçons de Durrisdeer : il avait promis de suivre avec des renforts ; et, en place, il avait été trouver le roi George.

– Oui, et des le lendemain ! geignait Tam ; le pauvre bon Maître, et les pauvres chers gars qui l’accompagnaient, ne furent pas au haut de la côte, qu’il était en route, le Judas ! Ah ! oui ! il a réussi ; il va etre Mylord, a présent, mais il y a bien des cadavres refroidis sur la bruyere du Highland !

Apres quoi, s’il avait bu, Tam se remettait a larmoyer.

Parlez assez longtemps, vous trouverez des gens pour vous croire. Cette maniere d’envisager la conduite de Mr. Henry se répandit peu a peu dans le pays : des gens l’affirmaient, qui savaient le contraire, mais se trouvaient a cours de sujets ; quant aux ignorants et aux malintentionnés, ils y pretaient l’oreille, y ajoutaient foi, et redisaient ensuite cette parole d’Évangile. On s’écarta de Mr. Henry ; bientôt meme, le populaire murmura sur son passage, et les femmes (toujours plus hardies parce qu’elles n’ont rien a craindre) lui criaient des reproches en pleine figure. Le Maître fut proclamé saint. On rappela qu’il n’avait jamais rien fait pour pressurer les tenanciers ; – et, en effet, il se contentait de dépenser l’argent. Il était un peu sauvage, peut-etre, disaient les gens ; mais combien un garçon naturellement sauvage, qui se serait bientôt amendé, valait mieux qu’un fesse-mathieu et un étrangleur, toujours le nez dans ses registres de comptes, a persécuter les pauvres tenanciers ! Une vulgaire traînée, qui avait eu un enfant du Maître et qui, d’un commun accord, avait été fort mal traitée par lui, se posait néanmoins en une sorte de champion de sa mémoire. Un jour, elle jeta une pierre a Mr. Henry, en criant :

– Ou est le brave garçon qui s’est fié a vous ?

Mr. Henry arreta son cheval et la considéra, tandis que le sang lui coulait de la levre.

– Comment, Jess ? dit-il, vous aussi ? Vous devriez pourtant mieux me connaître.

Car c’était lui qui l’avait secourue pécuniairement.

La femme tenait pret un autre caillou, qu’elle fit mine de jeter ; et lui, par un geste défensif, leva la main qui tenait la cravache.

– Quoi ! vous iriez battre une femme, vous vilain… s’écria-t-elle ; et elle s’enfuit en hurlant comme s’il l’avait frappée.

Le lendemain, le bruit courait dans le pays, comme un feu de bruyere, que Mr. Henry avait battu Jessie Broun qui en était a deux doigts de la mort. Je cite ce fait comme un exemple de la façon dont grossissait la boule de neige, une calomnie entraînant l’autre. A la fin, mon pauvre maître fut si perdu de réputation qu’il se mit a garder la maison comme Mylord. Cependant, soyez sur qu’il ne prononça pas une plainte chez lui : le fond meme du scandale était un sujet trop scabreux a traiter ; et Mr. Henry était tres fier et singulierement obstiné dans son silence. Mon vieux Lord en apprit sans doute quelque chose par John-Paul, ou par un autre ; a tout le moins dut-il remarquer a la fin le changement survenu dans les habitudes de son fils. Mais il est probable que lui-meme ignorait a quel point l’opinion publique était montée. Quant a Miss Alison, elle était toujours la derniere a écouter les nouvelles, et ne s’y intéressait guere.

Au plus fort de ces mauvaises dispositions (car elles se dissiperent comme elles étaient venues, personne n’eut su dire pourquoi) une élection se préparait dans la ville de Saint-Bride, qui est la plus proche de Durrisdeer, et se trouve sur l’Eau-de-Swift. On réclamait contre un abus, j’ai oublié lequel, si je l’ai jamais su ; et l’on disait couramment qu’il y aurait des tetes cassées avant le soir, et que le shérif[12] avait fait venir de la troupe d’aussi loin que Dumfries. Mylord émit l’idée que Mr. Henry devait s’y montrer, lui affirmant que cette apparition était nécessaire pour l’honneur de la maison :

– L’on finira par dire, ajouta-t-il, que nous n’avons pas d’influence, meme dans notre voisinage.

– C’est une singuliere influence que la mienne, répliqua Mr. Henry ; – et, quand on l’eut poussé encore un peu : – je vous dirai la simple vérité, ajouta-t-il, je n’ose montrer mon visage.

– Vous etes le premier de notre maison qui ait jamais dit cela, s’écria Miss Alison.

– Nous irons tous les trois, dit Mylord.

Et en effet, il mit ses bottes (pour la premiere fois depuis quatre ans, ce fut pour John-Paul toute une affaire de les lui enfiler), Miss Alison revetit son amazone, et tous trois monterent a cheval et gagnerent Saint-Bride.

Les rues étaient pleines de la racaille de tout le pays, et l’on n’eut pas plus tôt jeté les yeux sur Mr. Henry, que les sifflets partirent, et les huées, et les cris : « Judas ! – Ou est le Maître ? – Ou sont les pauvres gars qui s’en sont allés avec lui ? » Une pierre meme fut lancée ; mais la plupart se récrierent que c’était une honte, a cause de Mylord et de Miss Alison. Il ne fallut pas dix minutes pour persuader a Mylord que Mr. Henry avait raison. Sans dire un mot, il fit faire volte-face a son cheval et s’en retourna, le menton sur la poitrine. Miss Alison non plus ne dit pas un mot ; elle n’en pensait pas moins, sans doute ; sans doute elle eut sa fierté piquée, car c’était une Durie de la vraie sorte ; et sans doute elle fut touchée au fond du cour de voir son cousin traité aussi indignement. Cette nuit-la, elle ne se coucha pas. J’ai souvent blâmé Mylady ; mais, au souvenir de cette nuit, je suis pret a lui tout pardonner ; et, des le matin, elle s’en alla trouver le vieux Lord a son fauteuil habituel.

– Si Henry veut toujours de moi, dit-elle, il peut m’avoir a présent.

A lui-meme, elle parla différemment.

– Je ne vous apporte pas d’amour, Henry ; mais, Dieu le sait, toute la pitié du monde.

Le 1er juin 1748 eut lieu leur mariage. Ce fut en décembre de la meme année que je vins frapper a la porte du château ; et depuis lors j’ai consigné l’histoire des événements a mesure qu’ils se déroulerent sous mes yeux, comme un témoin en justice.