Zakochani do szaleństwa - Eloisa James - ebook
Opis

Lord Alaric Wilde, syn księcia Lindow, jest najbardziej znanym mężczyzną Anglii, podziwianym z powodu mrożących krew w żyłach przygód i zawadiackiej urody. Wracając do kraju po latach egzotycznych podróży, nie miał pojęcia, jak jest sławny, dopóki na spotkanie nie wybiegł mu tłum rozentuzjazmowanych wielbicielek. Alaric chroni się w zamku swego ojca. Lecz właśnie w chwili, gdy uświadamia sobie, że cieszy się nie tyle sławą, co złą sławą, poznaje tu Willę Ffynche - pannę niezwykle śmiałą i niezwykle tajemniczą.

Jedyną kobietę, na której jego renoma nie robi wrażenia.

Jedyną, która nie chce mieć z nim nic wspólnego.

Jedyną, którą on chciałby mieć tylko dla siebie…

Ebooka przeczytasz w aplikacjach Legimi na:

Androidzie
iOS
czytnikach certyfikowanych
przez Legimi
czytnikach Kindle™
(dla wybranych pakietów)
Windows
10
Windows
Phone

Liczba stron: 388

Odsłuch ebooka (TTS) dostepny w abonamencie „ebooki+audiobooki bez limitu” w aplikacjach Legimi na:

Androidzie
iOS

Popularność


Korekta

Renata Kuk

Halina Lisińska

Projekt graficzny okładki

Małgorzata Cebo-Foniok

Zdjęcia na okładce

© Miramiska/Fotolia

Rurik

Tytuł oryginału

Wilde in Love

Copyright © 2017 by Eloisa James, Inc.

All rights reserved.

Wszelkie prawa zastrzeżone.

Żadna część tej publikacji nie może być reprodukowana

ani przekazywana w jakiejkolwiek formie zapisu

bez zgody właściciela praw autorskich.

For the Polish edition

Copyright © 2018 by Wydawnictwo Amber Sp. z o.o.

ISBN 978-83-241-6920-7

Warszawa 2018. Wydanie I

Wydawnictwo AMBER Sp. z o.o.

02-954 Warszawa, ul. Królowej Marysieńki 58

tel. 620 40 13, 620 81 62

www.wydawnictwoamber.pl

Konwersja do wydania elektronicznego

1

Czerwiec 1778 Londyn

W całej Anglii nie było człowieka, który uwierzyłby, że chłopiec, który wyrośnie na lorda Alarica Wilde’a, zdobędzie kiedyś sławę.

Złą sławę? Tego nie dałoby się wykluczyć.

Własny ojciec napiętnował go tak po tym, jak w wieku jedenastu lat odesłano go z Eton za to, że uraczył kolegów opowieściami o piratach.

Piraci nie stanowili problemu – problemem było to, jak przemyślnie mały Alaric przedstawił swoich, niezbyt jego zdaniem rozgarniętych nauczycieli, pod postacią pijanych zbójców. Dziś raczej nie opisywał przemądrzałych Anglików, ale zmysł obserwacji nie opuścił go nigdy. Patrzył i wyciągał wnioski, czy to w Chinach, czy w afrykańskiej dżungli.

Zawsze zapisywał to, co zobaczył. Książki, które wydał, były właśnie konsekwencją tego impulsu do notowania wrażeń; ta potrzeba pojawiła się już z chwilą, kiedy nauczył się składać pierwsze zdania.

Podobnie jak inni zupełnie nie oczekiwał, że te książki przyniosą mu sławę. I tak samo myślał, podnosząc się ze swojej koi na „Royal George’u”. Wiedział tylko, że w tej chwili jest gotów na spotkanie z rodziną, całą ósemką rodzeństwa, nie wspominając o księciu, księżnej i jednej czy dwóch siostrach przyrodnich.

Przebywał latami poza domem, jakby to, że nie widział grobu najstarszego brata, Horatiusa, czyniło jego śmierć mniej realną.

Ale nadeszła pora, żeby wrócić.

Marzył o filiżance herbaty. Gorącej, parującej kąpieli w prawdziwej wannie. Zadymionym, londyńskim powietrzu w płucach.

Boże, tęsknił nawet za zapachem torfu unoszącym się nad bagnami Lindow, które ciągnęły się na mile na wschód od zamku ojca.

Zaciągał właśnie z powrotem zasłonę na bulaju, kiedy chłopiec okrętowy zapukał i wszedł do kajuty.

– Jest potężna mgła, milordzie, ale wpłynęliśmy daleko na Tamizę i kapitan twierdzi, że lada chwila będziemy przy nabrzeżu Billingsgate. – Jego oczy lśniły z podniecenia.

Na pokładzie Alaric zastał kapitana Barsleya stojącego na dziobie „Royal George’a”, z rękami na biodrach. Alaric ruszył w jego stronę i zatrzymał się, zdumiony. We mgle doki migotały barwami jak dziecinna zabawka: różowym, fioletowym, jasnoniebieskim. Barwna masa rozdzieliła się, kiedy się zbliżyli.

Kobiety.

W porcie tłoczyły się kobiety – albo, ściśle rzecz ujmując, damy, zważywszy wysokie pióra we włosach i parasolki powiewające w powietrzu. Alaric uśmiechnął się mimo woli, podchodząc do kapitana.

– Co tu się, do czorta, dzieje?

– Spodziewam się, że czekają na jakiegoś księcia czy kogoś podobnego. Te listy pasażerów, które drukują w „Morning Chronicle”, to skończona głupota. Będą wściekle rozczarowane, kiedy zdadzą sobie sprawę, że „Royal George” nie ma kropli królewskiej krwi na pokładzie – burknął kapitan.

Alaric, spokrewniony z rodziną królewską przez dziadka, parsknął głośnym śmiechem.

– Masz szlachetny nos, Barsley. Może odkryły więzy pokrewieństwa, o których w życiu nie słyszałeś.

Barsley tylko mruknął w odpowiedzi. Byli teraz na tyle blisko, żeby stwierdzić, że damy obstawiły port aż do targu rybnego. Wydawało się, że poruszają się w górę i w dół jak kolorowe boje, kiedy wpatrywali się usilnie w zasłonę mgły. Stłumione krzyki świadczyły o podnieceniu, jeśli nie histerii.

– Prawdziwe Bedlam – parsknął Barsley z obrzydzeniem. – Jak mamy przybijać w takich warunkach?

– Ponieważ przybywamy z Rosji, może myślą, że wieziemy rosyjskiego ambasadora – powiedział Alaric, patrząc na łódź, która odbiła od nabrzeża, płynąc w ich stronę.

– A dlaczego, do kaduka, stado bab przyszło, żeby oglądać Rosjanina?

– Kochubej jest całkiem przystojny – stwierdził Alaric, kiedy łódź uderzyła głucho o burtę statku. – Skarżył się, że angielskie damy go oblegają, nazywają adonisem i zakradają do jego sypialni w nocy.

Ale kapitan go nie słuchał.

– Co te wszystkie baby robią na brzegu?! – wrzasnął Barsley, kiedy robotnik portowy wdrapał się na pokład. – Zróbcie miejsce dla trapu albo nie odpowiadam za to, że ryby się dzisiaj najedzą za wszystkie czasy!

Mężczyzna otworzył szeroko oczy.

– To prawda! Jest pan tutaj! – wydusił z siebie.

– Oczywiście, że jestem – warknął kapitan.

Jednak mężczyzna nie patrzył na Barsleya.

Patrzył na Alarica.

Cavendish Square Londyn

Panna Wilhelmina Everett Ffynche oddawała się swojemu ulubionemu zajęciu: czytaniu. Siedziała wygodnie w fotelu, chłonąc opowieść Pliniusza, naocznego świadka, o wybuchu Wezuwiusza.

Takie historie lubiła najbardziej: uczciwe i wyważone, zostawiające pole dla wyobraźni, zamiast zalewać czytelnika sensacyjnymi szczegółami. Opis chmury dymu w kształcie parasola, który wznosił się wyżej i wyżej, fascynował.

Drzwi otworzyły się gwałtownie.

– Madame Legrand przysłała mój nowy kapelusz! – zawołała Lavinia, przyjaciółka Wilhelminy. – Co o nim sądzisz?

Willa ściągnęła okulary i spojrzała na obracającą się w kółko Lavinię.

– Absolutnie doskonały. Czarne pióro to przebłysk geniuszu.

– Spodziewam się, że dodaje gravitas – oznajmiła uszczęśliwiona Lavinia. – Nadaje mi godny, jeśli nie filozoficzny wygląd. Jak tobie okulary!

– Chciałabym, żeby moje okulary miały tyle uroku, co twoje pióro – odparła ze śmiechem Willa.

– O czym teraz czytasz? – zapytała Lavinia, przysiadając na poręczy fotela.

– Sprawozdanie Pliniusza z wybuchu, który pogrzebał Pompeje. Wyobraź sobie tylko: jego wuj ruszył prosto w dym, żeby ratować tych, którzy ocaleli. I chciał, żeby Pliniusz z nim poszedł.

– Lord Wilde także nie cofnąłby się przed niebezpieczeństwem – powiedziała Lavinia rozmarzonym tonem.

Willa przewróciła oczami.

– Wówczas by zginął, podobnie jak wuj Pliniusza. Muszę przyznać, że Wilde sprawia wrażenie kogoś, kogo pociągają ryzykowne sytuacje.

– Ale ryzykowałby, żeby ratować ludzi – zauważyła Lavinia. – Nie można mu za to czynić wyrzutów. – Przywykła, że Willa kręci nosem na podróżnika, którego ona sama, jak twierdziła, kochała bardziej niż cokolwiek innego.

Z wyjątkiem nowych kapeluszy.

I Willi.

– Tak się cieszę, że mój kapelusz zjawił się w porę na domowe przyjęcie w zamku Lindow – ciągnęła – a to mi przypomniało, że kufry są spakowane i matka chce wyjechać po lunchu.

– Oczywiście! – Willa zeskoczyła z fotela, pakując książkę i okulary do małej torby podróżnej.

– Nie mogę się doczekać, żeby zobaczyć dom, w którym lord Wilde spędził dzieciństwo. – Lavinia westchnęła z zachwytu. – Zakradnę się do pokoju dziecinnego, jak tylko się da.

– Po co? – zapytała Willa. – Zamierzasz zdobyć jakąś pamiątkę? Na przykład zabawkę, którą się bawił jako chłopiec?

– Ogrodnicy nie są w stanie upilnować klombów w ogrodach zamkowych – zachichotała Lavinia. – Wszyscy zrywają kwiaty, żeby je zasuszyć między kartkami jego książek.

Willa nie potrafiła sobie nawet wyobrazić, jaki chaos by zapanował, gdyby lord Wilde pojawił się we własnej osobie, ale w Anglii nie pokazywał się od wielu lat. Jeśli wierzyć brukowcom, był zbyt zajęty walką z olbrzymią kałamarnicą i piratami.

Czasami Willi wydawało się, że królestwo opanowała gorączka – przynajmniej jego żeńską część – ją jednak oszczędzając.

Podczas sezonu, który właśnie się skończył, młode damy rozmawiały bardzo niewiele o mężczyznach, których mogłyby poślubić i z którymi mogłyby spędzić życie, a bardzo wiele o autorze książek takich, jak Dzikie Morze Sargassowe[1], Niezbadane szerokości geograficzne Wilde’a?

Racjonalną odpowiedzią mogło być tylko parsknięcie.

Willa była przekonana, że lord Wilde we własnej osobie wygląda jak każdy inny mężczyzna: beka, wydziela woń whisky, gapi się czasem na damski biust.

Wsunęła dłoń pod ramię Lavinii i podniosła ją

– Zatem ruszajmy. Do zamku Lindow, żeby obrabować pokój dziecinny!

2

Zamek Lindow, Cheshirewiejska siedziba księcia Lindow 28 czerwca 1778późne popołudnie

Alaric wędrował długim korytarzem domu swojego dzieciństwa, ogarnięty przyjemnym uczuciem satysfakcji. Obok niego kroczył starszy brat, lord Roland Northbridge Wilde – albo North, jak wolał, żeby go nazywano.

Dziedzic i ewentualny dziedzic. Dworzanin i podróżnik. Ukochany syn księcia i jego porażka.

Niesławna porażka, jak się wydawało.

On i North byli podobnego wzrostu, mieli podobne rysy twarzy i zarys szczęki. Ale na tym podobieństwo się kończyło. Dokonując świadomych wyborów, nie mogliby bardziej się różnić charakterem.

– Nie, nie spałem z carycą – powiedział Alaric, kiedy dotarli na dół schodów. Zatrzymał się przed lustrem w złotej ramie, wiszącym przy wejściu do zamku, żeby wcisnąć na głowę zniszczoną, upudrowaną perukę. Skrzywił się na swój widok. – Może powinienem zmienić zdanie i wrócić na rosyjski dwór. Przynajmniej nie musiałbym nosić tego paskudztwa.

– Naprawdę nie ma nic z prawdy w tej plotce? – nalegał North, zatrzymując się obok brata. – Joseph Johnson sprzedaje rycinę zatytułowaną: Anglia bierze Rosję szturmem. Scena przedstawia sypialnię carycy Katarzyny, a mężczyzna bardzo przypomina ciebie.

Ich spojrzenia spotkały się w lustrze i North aż się cofnął.

– Dobry Boże, czy to twoja jedyna peruka? – Zmarszczył brwi, spoglądając na podniszczone, niezbyt kształtne nakrycie głowy. – Ojcu to się nie spodoba przy stole. Niech to diabli. Mnie też się nie podoba.

Nic w tym dziwnego. Głowę Northa zdobiła istna wieża śnieżnobiałej barwy, zamieniając go w coś pośredniego między papugą unurzaną w gipsowym pyle a dziwacznym kurczakiem. Alaric nie widział brata od pięciu lat i ledwie go rozpoznał.

– Jadę prosto z portu, ale kamerdynera wysłałem do Londynu. Quarles powinien wrócić za parę dni z nową peruką, choć z pewnością moja nie dorówna twojej elegancją.

North poprawił mankiety. Różowe jedwabne mankiety.

– Oczywiście, że nie, to paryska peruka, upudrowana najlepszym cypryjskim pudrem Sharpa.

W tym momencie Prism, kamerdyner rodziny, wszedł do holu. Należał do tych szefów służby, którzy szczerze wierzyli, że arystokracja nie może zrobić nic złego. Służba u Wilde’ów wystawiała to jego przekonanie na ciężką próbę, ale jego małe, dostrzegające jedynie to, co właściwe, oczy cudownym sposobem pozwalały mu nie widzieć dowodów, że jest inaczej.

– Dzień dobry, lordzie Rolandzie, lordzie Alaricu. Czy mogę czymś służyć?

– Witaj, Prism – powiedział Alaric. – Mój brat postanowił zakłócić herbatkę księżnej, przedstawiając mnie swojej narzeczonej.

– Damy będą wstrząśnięte i zachwycone. – Prism kaszlnął lekko, wyrażając w ten sposób konsternację z powodu niespodziewanej sławy Alarica.

– Jestem równie zdumiony, jak ty – oznajmił Alaric. Wymknął się tłumowi na nabrzeżu portowym, zakładając kapelusz kapitana Barsleya. Żadna z kobiet wykrzykujących jego imię go nie rozpoznała; przeszedł przez tłum niezaczepiany; to doświadczenie wydało mu się dziwne i nierealne.

– Daj mi chwilę – powiedział North, poprawiając przed lustrem kunsztownie zawiązany krawat. – Przygotuj się, Alaricu. Przypuszczam, że każda kobieta w tym pokoju ma co najmniej jedną rycinę przedstawiającą twoje przygody.

– Książę mówi, że przez te lata, kiedy mnie nie było w Anglii, zaśmieciły cały kraj. Otóż, wydaje mi się, że użył nawet słowa „skalały”.

– To, że ludzie plotkują o tobie, nie wspominając już o zbieraniu portretów, ojcu nie przypadło do gustu. Uważa, że twoja sława uwłacza twojej pozycji. Czy pamiętasz lady Helenę Biddle? Podobno wytapetowała dom twoimi podobiznami, więc może zemdleć, kiedy wejdziesz.

Alaric stłumił przekleństwo. Helena Biddle prześladowała go natrętnie już pięć lat wcześniej.

– Została wdową – dodał brat, kręcąc loki, które zwisały po bokach głowy.

Przy tym tempie mogli stać tam z godzinę.

– Nie mogę się doczekać, żeby poznać twoją narzeczoną – powiedział nagląco Alaric.

North potrafił zachować surowy wyraz twarzy bez względu na to, jak się czuł, ale teraz jego twarz złagodniała.

– Po prostu rozejrzyj się za najpiękniejszą, najelegantszą kobietą w pokoju.

Czy to ważne, że North zamienił się w pawia pod nieobecność Alarica? Brat był, najwyraźniej, zakochany.

Alaric objął brata serdecznie jednym ramieniem, narażając na szwank doskonałość jego stroju pod szyją.

– Cieszę się twoim szczęściem. Teraz przestań się bawić peruką i przedstaw mnie tej bajecznej istocie.

Prism otworzył drzwi do zielonego salonu, gdzie żeńska część książęcych gości zebrała się na herbatę. W pokoju pełno było tego, czego Alaric szczerze nienawidził: jedwabi, peruk, brylantów i – bezmyślnych twarzy.

Uwielbiał kobiety, ale szlachetnie urodzone damy, urodzone, żeby głupio chichotać i paplać jedynie o modzie?

Nie.

W pokoju znajdowało się dwadzieścia dam, ale wzrok Northa powędrował natychmiast do tej, której wierzchnią spódnicę ułożono w ni mniej, ni więcej, ale trzy wielkie bufy. Siedzenia pozostałych kobiet także ozdobiono bufami, ale bufy panny Belgrave były największe. Wydawałoby się, że im większe siedzenie, tym bardziej spełniało się wymogi mody.

– To ona – szepnął North. Mówił takim tonem, jakby zobaczył kogoś z rodziny królewskiej. Gdyby obszerność stroju była wyznacznikiem pozycji, panna Belgrave powinna zasiadać na tronie. Jej halkę zdobiła większa liczba kokard, suknię więcej falbanek. A na głowie dźwigała cały kosz owoców.

Alaric ściągnął brwi. Czy jego brat naprawdę zamierzał poślubić taką kobietę?

– Lord Roland i lord Alaric – oznajmił Prism.

Damy zareagowały na jego obecność zbiorowym westchnieniem. Alaric zacisnął szczęki.

– Zagramy później w bilard? – zwrócił się do brata.

North puścił do niego oko.

– Zawsze chętnie odbiorę ci trochę pieniędzy.

Nie mając innego wyjścia, Alaric wkroczył do pokoju.

Na szczęście Willa siedziała twarzą do drzwi, kiedy zapowiedziano wielkiego odkrywcę i dzięki temu nie okryła się wstydem, odwracając gwałtownie i oblewając się herbatą, jak większość obecnych pań.

Willa nie mogła ich za to winić. Podobizny lorda Wilde’a ozdabiały niemal każdą sypialnię w kraju, ale nikt nie spodziewał się poznać go osobiście. Mając oto do czynienia z prawdziwym człowiekiem, dama po jej prawej stronie złożyła ręce na piersi z taką miną, jakby miała za chwilę zemdleć.

Prawdziwa tragedia, że Lavinia spóźniła się na herbatę; z pewnością nie będzie mogła sobie wybaczyć, że się tak grzebała.

Mężczyzna, który wkroczył między damy, nie rozglądając się ani na prawo, ani na lewo, miał na nogach zwykłe buty zamiast eleganckich pantofli noszonych zazwyczaj w domu przez dżentelmenów.

Nie nosił pierścieni ani trefionej w loki peruki, nie miał też poloru wielkiego pana.

Willa otworzyła wachlarz, żeby lepiej przyjrzeć się temu wzorowi męskości, jak określił go „The Morning Post”. Z pewnością nie był wzorem modnisia.

Sprawiał wrażenie, jakby mógł czuć się lepiej w innej epoce – może w wiekach średnich, kiedy szlachetni panowie walczyli mieczami. Zamiast tego przyszło mu żyć w czasach, gdy stopy dżentelmena często zdobiły pompony w kształcie róż przymocowane do pantofli.

W tej chwili ciszę, która nagle zapadła, przerwał gwar rozmów i ciche okrzyki.

– Widzę tę bliznę! – pisnął ktoś za jej plecami.

Dopiero wtedy Willa zauważyła cienką białą kreskę na ogorzałym od słońca policzku; blizna mogła oszpecać, ale z jakiegoś powodu wrażenie nie było nieprzyjemne.

Krążyło wiele opowieści o tym, skąd się wzięła ta blizna, ale prywatna teoria Willi polegała na tym, że lord Alaric pośliznął się w wychodku i wyrżnął policzkiem o jakiś kant.

Kuzynka Lavinii, Diana Belgrave – przyszła bratowa lorda Alarica – wyglądała ze smętną miną przez okno. Teraz podbiegła, ustawiając się plecami do pokoju.

– Myślisz, że lord Roland mnie zauważył? – szepnęła.

Dwaj bracia ucałowali dłoń macochy i…

Skierowali się prosto w ich stronę.

Willa niemal westchnęła, tyle że przed laty przyjęła zasadę, że Wilhelmina Everett Ffynche nigdy nie wzdycha. Ale jeśli istniała sytuacja, która prosiła się o westchnienie, to na przykład wtedy, kiedy młoda dama – jak Diana – tak się bała swojego przyszłego męża, że robiła wszystko, żeby uniknąć jego towarzystwa.

– Owszem, tak – stwierdziła. – Odwracając się plecami, nie stajesz się niewidoczna, podczas gdy twoja peruka jest wyższa niż wszystkie inne. Idą tutaj jak gołębie powracające do gołębnika.

Przyglądając się im, kiedy się zbliżali, Willa po raz pierwszy zrozumiała, dlaczego podobizny lorda Alarica zdobiły tak wiele sypialni. Było w nim coś niezwykłego.

Był taki wielki – i pełen życia w pierwotny, prymitywny sposób.

Niezbyt odpowiednia cecha u kogoś, z kim chciałoby się spędzić życie, stwierdziła w duchu Willa. Ona sama miała na ścianie rycinę przedstawiającą Sokratesa: myślącego, inteligentnego mężczyznę, którego uda były zapewne równie szczupłe, jak jej własne.

– Willa, błagam, ty zajmij się rozmową – szepnęła Diana. – Ja już zniosłam rozmowę z lordem Rolandem przy śniadaniu.

Jej narzeczony dotarł do nich, zanim Willa zdążyła odpowiedzieć.

– Panno Belgrave, czy mogę przedstawić mojego brata, lorda Alarica, który właśnie wrócił z Rosji? – zwrócił się do Diany.

Podczas gdy Diana demonstrowała swoją niezwykłą zdolność dygania ze straganem warzywno-owocowym na głowie, Willa miała okazję odkryć, że lord Alaric ma rzeźbione kości policzkowe, usta, których nie powstydziłby się włoski dworzanin, błękitne oczy…

Och, i prosty nos.

Te ryciny, które można było znaleźć w każdej księgarni?

Nie oddawały mu sprawiedliwości.

Skłonił się przed Dianą z niezwykłą, zważywszy szerokość jego klatki piersiowej, gracją. Kubrak napinał mu się na ramionach. Można by sądzić, że tak umięśnione ciało zgina się z trudem.

Można by też sądzić, że syn księcia mógłby zatrudnić lepszego krawca.

– To przyjemność cię poznać, panno Belgrave – powiedział, całując dłoń Diany. – Czuję się zaszczycony, witając cię w rodzinie.

Diana zdobyła się na blady uśmiech.

Willa o mało się nie cofnęła, kiedy lord Roland odwrócił się do niej. Lord Alaric był tak wielki, że Willa miała absurdalne wrażenie, że pochłania całe powietrze wokół nich.

To by przynajmniej wyjaśniało, dlaczego lekko brakowało jej tchu.

Lord Roland bardzo pragnął porozmawiać z przyszłą żoną i szybko odciągnął ją na bok, pozostawiając Willę samą z podróżnikiem.

– Lordzie Alaricu, bardzo mi miło – odezwała się, podając mu dłoń do pocałowania.

Elitarne seminarium, do którego uczęszczała, znakomicie uczyło, jak zachowywać się w niezręcznej sytuacji towarzyskiej. W tym wypadku należało udawać, że krąg dam za jej plecami, czekających bez tchu na przywitanie się z bohaterem, nie istnieje.

Interesujące, że lord Alaric również wydawał się nie zwracać na nie uwagi. Kiedy podniósł jej dłoń do ust, jego uśmiech sprawiał wrażenie przeznaczonego wyłącznie dla niej.

– Cała przyjemność po mojej stronie – szepnął.

Jego głos, głęboki i chrapliwy, był równie niezwykły, jak jego strój. Ten głos nie należał do dworzanina. Nie do jednego z chłopców, którzy się do niej zalecali. To był głos dorosłego mężczyzny.

Zamiast pocałować wierzch jej dłoni, podniósł do ust jej palce; kiedy dotknął ich wargami, ich oczy się spotkały.

Nie nosiła rękawiczek, ale to nie wyjaśniało do końca, dlaczego w tej chwili poczuła takie dziwne mrowienie. Willa uświadomiła sobie, że jej usta układają się w uśmiech, a zwykle wobec obcych zachowywała maskę niewzruszonego spokoju.

– Rozumiem, że właśnie wróciłeś do Anglii – powiedziała, pośpiesznie cofając rękę. – Za czym tęsknisz, kiedy jesteś poza krajem?

Oczy lorda Alarica, obramowane gęstymi rzęsami, miały barwę nieba o zmierzchu.

Uroda była jak los na loterii. Ale oczy? To co innego. Piękne oczy mogły wiele zdradzić.

– Tęsknię za rodziną – odparł. – Poza tym za materacem bez wszy, za brandy, życzliwą służbą, doskonałą szynką i jajkami na śniadanie. Och, i za towarzystwem dam.

– Takie uwielbienie musi działać oszałamiająco – zauważyła Willa, lekko zirytowana tym, że damy cenił niżej niż szynkę.

Lord Alaric uśmiechnął się kpiąco.

– Uwielbienie to trochę za mocne słowo. Uważam się za szczęśliwego, że czytelnicy znajdują coś interesującego w moich książkach.

Pozwoliła sobie na nieco pogardliwe spojrzenie wobec jego… fałszywej skromności? Fe.

– Lektura eseju Montaigne’a o kanibalach sprawiła mi przyjemność, ale to mnie nie skłoniło, żeby powiesić jego podobiznę na ścianie.

Wydawał się lekko zaskoczony. Czy wszyscy zawsze się z nim zgadzali? Czy też nie zdawał sobie sprawy, że jego obraz uświetniał tyle sypialni?

– Jakie planujesz dalsze podróże? – zapytała, zmieniając temat.

– Jeszcze nie zdecydowałem. Czy możesz mi coś podsunąć?

– Nie jestem pewna, gdzie dotąd byłeś – przyznała Willa. – Obawiam się, że należę do tej małej grupy osób w królestwie, które są ignorantami w dziedzinie podróży lorda Wilde’a.

Uniósł lekko powieki, uśmiechając się nieznacznie.

– Zbyt wielkie słowa dla tak skromnej materii. Zapewniam, że nie jesteś jedyną, która unika moich książek.

Willa miała ochotę wzruszyć ramionami, ale ten gest był jak wzdychanie: nieelegancki sposób na okazywanie uczuć, które lepiej zachować dla siebie.

– Nic na to nie wskazuje – stwierdziła. – Nie było cię przez jakiś czas, ale sam się przekonasz, że twoje książki są czytane powszechnie.

– Czy wolisz powieści? – zapytał.

– Nie, obawiam się, że nie pociągają mnie zbytnio żadne wymyślone historie tego rodzaju. – Wpatrywał się w nią tak intensywnie, że zaczynała odczuwać lekkie oszołomienie.

Denerwujący człowiek.

– Nie wymyślam wydarzeń, które opisuję – zapewnił lord Alaric z rozbawieniem w głosie.

– Z pewnością nie – powiedziała pośpiesznie. Potem dodała, nie mogąc się powstrzymać: – Choć z tego, co mówi moja przyjaciółka Lavinia, czy nie zgodziłbyś się, że twoje przygody, powiedzmy, nieco przerastają życie?

– Nie – odparł, wyraźnie jeszcze bardziej rozbawiony. – Co czytasz w tej chwili?

– Listy Pliniusza do Tacyta, ale odłożę to i przeczytam jedną z twoich opowieści. Co mi polecasz na początek? Może kanibali?

Uniósł brew, zaskoczony.

– Kanibali?

– Och, prawda – zawołała Willa. – Lavinia mówiła, że kanibale występują tylko w sztuce.

Jak kropka na końcu zdania, te słowa położyły kres jego rozbawieniu. Ściągnął brwi.

– Sztuce?

– Zakochany do szaleństwa – wyjaśniła Willa, zdumiona, że lord Alaric nie ma pojęcia o niezwykle popularnej sztuce opisującej jego życie.

– Przypuszczam, że słowo w tytule zawiera literę „e”. – Nie wyglądał na zachwyconego. – O czym dokładnie jest Zakochany do szaleństwa?

– Jak możesz się pewnie domyślić, spotykasz damę – mówiła Willa, raczej rozbawiona bolesnym wyrazem jego twarzy.

Lord Roland wystraszył ją, odchrząkując nagle. Widocznie Diana umknęła i brat lorda Alarica mógł się znowu do nich przyłączyć.

– Zapomniałem ci powiedzieć; całą gromadką udaliśmy się specjalnie do Londynu, żeby obejrzeć tę sztukę, Alaricu. Ciotka Knowe wykupiła wszystkie pamiątkowe medaliony, jakie można było dostać poza teatrem.

Lord Alaric zmarszczył brwi.

– Reprodukcje medalionu, jaki darowałeś narzeczonej – dodała Willa.

– Nie tylko się zakochuję, ale jeszcze zaręczam?

– Była twoją jedyną prawdziwą miłością – powiedział lord Roland z szelmowskim uśmiechem. – Napisałeś i recytowałeś mnóstwo miłosnej poezji, przez większość pierwszego aktu i w końcu wręczyłeś jej medalion jako znak swojego oddania. Z pewnością zobaczysz je u wielu dam; wczoraj ciotka Knowe rozdawała je jak piernikowe ludziki.

– Co za bajdurzenie. Nigdy nie miałem narzeczonej ani nie napisałem jednego zdania poezji miłosnej. Co jeszcze dzieje się w tej farsie?

– Przykro mi, ale muszę stwierdzić, że to nie farsa, tylko tragedia, ponieważ kanibale na koniec robią sobie danie z twojej ukochanej – powiedziała Willa, uśmiechając się wbrew woli.

– Nie mogę powiedzieć, że mi smutno słyszeć o śmierci narzeczonej, której nigdy nie miałem – zauważył lord Alaric.

– Jeśli zechcesz posłuchać mojej rady – odezwał się niezrażony brat – powinieneś był zrezygnować ze śniadania i pokonać strach przed wodą, żeby przybyć w porę na ratunek córce misjonarza i wyrwać ją z łap kanibali.

Lord Alaric znieruchomiał.

– Co to znowu za „córka misjonarza”?

Willa cofnęła się odruchowo o krok. Przypomniał jej nagle drapieżnika szykującego się do skoku. Nikt inny nie zwrócił na to uwagi.

W chwili, gdy Willa wycofała się z ich małego kręgu, gromada zniecierpliwionych dam za jej plecami ruszyła naprzód, odsuwając ją na bok.

Powinna wyjść, nie oglądając się za siebie, jednak w połowie drogi przez pokój odwróciła się, żeby ku swojemu zmieszaniu stwierdzić, że lord Alaric wciąż się w nią wpatruje.

Przypuszczalnie przywykł, że damy rzucają mu tęskne spojrzenia przez ramię, bo jeden kącik jego ust uniósł się do góry, kiedy ich spojrzenia się spotkały.

Czy śmiał się z niej, sądząc, że ucieka?

Willa odwróciła gwałtownie głowę. Nie mógł jaśniej dać do zrozumienia, że kpi sobie z zasad dobrego wychowania, obowiązujących osoby szlachetnie urodzone.

Ten człowiek to zagrożenie dla dobrego towarzystwa.

Pociągające zagrożenie, ale jednak zagrożenie.

3

Pokój bilardowy wczesny wieczór

Nie pamiętam, żebym cię kiedyś widział w jedwabiach, a co dopiero w różowych jedwabiach – powiedział Alaric. Opierał się o stół bilardowy, patrząc, jak brat uderza w bile z mistrzowską swobodą. – Jeśli nie będziesz uważał, staniesz się nadto „książęcy”. Pamiętasz Horatiusa?

Za życia ich starszy brat, Horatius, pławił się w pustym splendorze jako dziedzic księstwa. Był już nadęty, kiedy biegał w krótkich spodenkach. Do diabła, pewnie w pieluchach też.

– Nie wiem, co rozumiesz przez „nadto”, a to strój, który noszą wszyscy angielscy arystokraci – oświadczył North bezbarwnym tonem. – Teraz, kiedy wróciłeś do Anglii, musisz ubierać się stosownie do swojej pozycji.

– Ogoliłem się – zauważył Alaric.

North wbił czerwoną bilę do łuzy.

– Możliwe, że powietrze wokół przyszłego księcia jest zatrute. Przyznaję, że sam siebie czasami zdumiewam.

– Czy to nie moja kolej? – zainteresował się Alaric, pociągając spory łyk brandy.

– Nie.

– Uznałem, że w tej peruce wyglądasz jak skrzyżowanie afrykańskiej papugi z dziwacznym kurczakiem.

North odwrócił kij do bilardu, cieńszym końcem uderzając w bilę tak, że ta odbiła się od krawędzi stołu, potem od drugiej i w końcu trafiła w bilę Alarica.

– Horatius umarł. Musiałem dorosnąć.

Alaric stłumił dobrze znane ukłucie bólu.

– Masz po trzy loki nad każdym uchem – zauważył. – Dodajmy do tego falbanki przy nadgarstkach i złoty haft na kubraku, a wyniku nie da się wyjaśnić jedynie dojrzałością.

– Nie możesz sobie wyobrazić, jak bardzo nieinteresujące są dla mnie twoje uwagi dotyczące mody – powiedział North. – Skoro jesteś zajęty moją garderobą, czy mogę rozegrać kolejną rundę?

– Proszę bardzo. – Alaric napił się jeszcze. – To nie tylko kwestia garderoby. Kiedy cię żegnałem pięć lat temu, nie nosiłeś żadnej peruki, pod jedną pachą trzymałeś pulchną tancerkę, pod drugą nadąsaną włoską śpiewaczkę. A teraz się żenisz.

North pochylił się, żeby odpowiednio ustawić kij.

– Ludzie się zmieniają.

– Chodzisz na obcasach – stwierdził Alaric, zerkając na stopy brata. – Niech to diabli, nawet nie są czarne, prawda? – Schylił się i stwierdził z pewnym obrzydzeniem: – North, masz pasiaste pończochy i żółte obcasy. Żółte.

– To najnowsza moda. Wyjechałeś w 1773, a teraz jest 1778. Moda się zmienia. – Wbił bilę do łuzy, niemal nie poruszając kijem.

– Stałeś się zwykłym fircykiem. Nie zdziwię się, jeśli zaczniesz nosić wielkie srebrne sprzączki przy pantoflach.

Brat wyprostował się.

– Alaric. – Jego głos brzmiał niebezpiecznie spokojnie, w dzieciństwie taki ton zapowiadał próbę wbicia braci w podłogę.

Ale Alaric nigdy nie potrafił się powstrzymać od drażnienia bestii – w tym wypadku człowieka, który ledwie przypominał brata, jakiego pamiętał.

– Czy mam się przygotować na widok ciebie, kiedy będziesz drobił kroczki w nawie kościelnej w butach na fioletowych obcasikach? Z różem na twarzy, bez wątpienia, oraz sztucznymi pieprzykami?

North zmrużył ciemnoniebieskie, niezwykle podobne do Alaricowych, oczy.

– Czy mam rozumieć, że w kościele będziesz wyglądał jak kowal? Bo teraz tak właśnie wyglądasz.

– Zraniłbyś uczucia Quarlesa, gdyby to usłyszał – powiedział Alaric. Jego kamerdyner robił, co mógł, biorąc pod uwagę, że jego pan odmawiał noszenia jedwabiu, obcasów, falbanek czy różu.

Mieli liczną rodzinę – trzecia żona ich ojca miała wkrótce wydać na świat kolejnego małego Wilde’a – ale Horatius, on i North stanowili pierwszą trójkę w pokoju dziecinnym.

Mógłby powiedzieć, że znali się nawzajem na wylot: Horatius był zarozumiały, ale szczery; Alaric żądny przygód i skłonny do ryzyka; North był szalonym zawadiaką.

Zawadiaki i szaleńca nigdzie teraz nie było widać. Na ich miejscu pojawił się: milusiński. Modniś. Elegancik. Wkrótce pan małżonek.

Trudne do uwierzenia.

Niemożliwe.

– Jak ma na imię panna Belgrave? – zapytał Alaric. Ledwie udało mu się zamienić słowo z przyszłą bratową. Choćby dlatego, że zbytnio go rozproszyła mała sekutnica, która nie czytała jego książek.

Niech to, była śliczna. Delikatne rysy i pełne usta wykrojone tak, że budziły instynktowną chęć, żeby ją pocałować – nawet jeśli uśmiechały się ironicznie; z pewnością uznała, że w najlepszym wypadku jest pisarzyną, w najgorszym – nic niewartym ladaco.

Zakłamanym ladaco: który opisuje w swoich książkach historie wyssane z palca.

Pal licho ironię: kiedy na nią patrzył, zrozumiał, o co chodzi z tymi perukami.

Dzięki peruce kobieta zachowywała włosy dla siebie – i dla kochanka. Stawały się czymś, czym można się było delektować w intymny sposób.

Potem, kiedy usłyszał o absurdalnej sztuce, obległy go damy, które widziały Zakochanego do szaleństwa w teatrze i wydawały się wierzyć, że jego życie przypominało to, co się działo na scenie.

– Moja narzeczona ma na imię Diana – odparł North z uśmiechem. To był mimowolny uśmiech, który rozjaśnił mu oczy.

– Diana? Boże, ona praktycznie jest już członkiem rodziny – powiedział Alaric, odsuwając myśli o sztuce.

Ich ojciec nadał wszystkim swoim dzieciom imiona wojowników; Alaric i Juliusz odgrywali bitwy między Alarykiem, królem Wizygotów a Juliuszem Cezarem, wielkim wodzem rzymskim. Takie dziecinne zabawy były poniżej godności Horatiusa; jak lubił braciom przypominać, jego imiennik pokonał całą armię w pojedynkę.

– Powiedziałem księżnej, że trudno będzie o imię dla noworodka – oznajmił North.

– Wkrótce zabraknie im odpowiednich imion. – Alaric zaczął je wymieniać. – Jesteś ty, ja i Horatius od matki. Leonidas, Boadicea, Alexander i Joan od drugiej księżnej. Trzecia dała nam Spartakusa, Eryka i jeszcze nie wiadomo kogo. Diana bardzo do nas pasuje. Opowiedz mi o niej.

– Widziałeś, jaka jest piękna. – Twarz Northa złagodniała. – Jest jedną z najmodniejszych dam w Londynie. Wniesie też pokaźny posag.

– Nie potrzebujemy go – zauważył Alaric. – Chyba że coś się zmieniło?

– Nie, ale pieniądze zawsze się przydają.

– Prawda. Czym się interesuje?

Brat spojrzał, jakby nie rozumiejąc pytania.

– Poza modą – ponaglił go Alaric. – Jest interesująca?

– Nie potrzebuję ani nie chcę interesującej żony – oznajmił North, wyciągając czerwoną bilę z łuzy. – W istocie myślę, że interesująca żona to przekleństwo dla mężczyzny takiego, jak ja.

– Mężczyzny takiego, jak ty – powtórzył Alaric. – A dokładnie, jakim mężczyzną się stałeś?

Brat zacisnął usta w wąską linię.

– Ty możesz włóczyć się po świecie, nazywając siebie lordem Wilde’em, uganiać się za plemionami Pigmejów i dzikimi słoniami, ale ja nie mogę. Majątek wymaga wiele pracy: nasz ojciec nabył właśnie szóstą posiadłość, w Walii.

– Nie wiedziałem, że mnie potrzebujesz – powiedział Alaric. Czuł się tak, jakby otrzymał cios w żołądek.

– Nie potrzebuję – odparł natychmiast North. – Nie obchodzi mnie, czy się piekłeś w Afryce, czy marzłeś w Sankt Petersburgu.

Ale wyraźnie było inaczej.

Niech to.

Alaric odstawił kieliszek.

– Wybacz, że nie było mnie tak długo i że zostawiłem ci na głowie własny majątek na domiar wszystkiego.

– Jeśli o to chodzi, to chciałem ci powiedzieć, że wynająłem paru ludzi, żeby strzegli twojego domu, ale ktoś się ciągle zakrada i wyrywa cegły.

– A to po co?

– Na pamiątkę. – North wzruszył ramionami. – Pamiątki miłości. Niech to diabli, jeśli coś z tego rozumiem.

Alaric przełknął przekleństwo. Wysoki żywopłot powinien ich powstrzymać. Może żywopłot i parę wilczurów na dodatek.

– Memorabilia Wilde’a to cały handel – ciągnął brat. – Przypuszczam, że niektóre z tych cegieł trafiają do Londynu.

– Przeklęta sztuka – powiedział Alaric z obrzydzeniem. – Muszę sprawić, żeby ją zdjęli z afisza. – Jednak nie czułby się dobrze, wyjeżdżając natychmiast do Londynu, zważywszy, jak długo go nie było. Ojciec prosił, żeby został w zamku Lindow przez parę tygodni, przynajmniej do narodzin kolejnego dziecka w rodzinie.

– Nie sądzę, żeby pisanie sztuk o cudzym życiu było niezgodne z prawem. W Zakochanym do szaleństwa jest wszystko, czego można by się spodziewać: melodramat, kpina, śmiech. Bilety wyprzedano z paromiesięcznym wyprzedzeniem.

– Co innego, kiedy sztuka opowiada o Juliuszu Cezarze – zauważył Alaric. – Ja żyję. Jak by ci się podobał stek jakichś bzdur na twój temat na scenie?

– To ty piszesz książki o sobie – odparował North.

– Piszę książki. Nie napisałem sztuki. Książki mówią prawdę, podczas gdy ja nie miałem do czynienia z kanibalami. – Alaric wlał sobie do gardła resztę brandy; palące odczucie w gardle sprawiło mu przyjemność.

Córka misjonarza była domysłem. Mógł sobie wyobrazić dramatopisarza, który chce zarobić, dramatyzując fałszywe przygody pod mdłym tytułem Zakochany do szaleństwa. Ale skąd ten dureń wiedział o córce misjonarza?

To właśnie dzięki pannie Prudence Larkin – która kochała go bez wzajemności – trzymał się z daleka od cnotliwych młodych panien. W gruncie rzeczy sytuował podświadomie owe panny i kanibali w jednej kategorii: krwiożerczych istot gustujących w Anglikach.

Ale ani sztuka, ani czytelnicy o złodziejskich inklinacjach nie byli tacy ważni, jak wcześniejsze wynurzenia Northa.

– Przykro mi, że zostawiłem cię, zmuszając do zajęcia się moim majątkiem. – Zacisnął szczęki. – Łatwiej było zaokrętować się na kolejny statek, niż wrócić do domu, wyobrażając sobie, jak Horatius ginie za murem. – Kiwnął głową w stronę bagien Lindow, potężnemu trzęsawisku, rozciągającemu się na wschód od zamku.

– Czy myślisz, że tylko ty tak się czułeś? Nam wszystkim brakuje Horatiusa. Trwało dwa lata, zanim wybaczyłem bagnu jego śmierć. Ale za tobą także tęskniliśmy. – Bila Northa uderzyła w obramowanie stołu, zakręciła się i ominęła łuzę o włos. – Otóż przeczytałem twoją ostatnią książkę i to nie dlatego, że należę do tłumu twoich wielbicieli, ale po prostu chciałem mieć pojęcie, gdzie jest mój brat i co porabia.

– Wybacz. – Alaric przesunął ręką po włosach. – Niech to diabli. Tak strasznie mi przykro.

– Horatius byłby zachwycony twoją ostatnią książką. Byłby z ciebie piekielnie dumny. Pewnie ciągnąłby nas na tę sztukę dzień po dniu. – North uderzył bilę tak mocno, że wyskoczyła poza stół i potoczyła się po podłodze. – Twoja kolej – powiedział, podnosząc głowę.

Zapewne nie tylko w ten jeden sposób.

4

Tego wieczoru

Kiedy lord Alaric wszedł do bawialni, oczy Lavinii zaokrągliły się jak spodki.

– Jest nawet ładniejszy niż na rycinach – szepnęła.

– Ładniejszy? – Willa zerknęła na mężczyznę, którego natychmiast otoczyły ciasnym kręgiem damy. Dla niej wyglądał jak tygrys, którego próbuje się ogrodzić krzakami róż. Bestia nic sobie z tego nie robiła.

– Nie, ładny to złe określenie – zgodziła się Lavinia, gapiąc się bezwstydnie na lorda Alarica. – Jest za wielki, żeby być ładnym. Ma zbyt kanciastą brodę.

Kanciasta, tak. Willa uznała, że jego broda świadczy o uporze. Tej cechy postanowiła unikać u przyszłego męża. Upór gwarantował trudne małżeństwa.

Lord Alaric budził fascynację w bardzo podobny sposób, jak tygrysy w Królewskiej Menażerii. Lubiła im się przyglądać, ale nie przyszłoby jej do głowy, żeby jednego zabrać do domu.

Pochyliła się i szepnęła Lavinii do ucha:

– Myślę, że gdyby pękły mu pantalony, byłoby to bardziej interesujące, niż jego broda. – Mięśnie ud lorda Alarica napinały jedwab w sposób, który zdecydowanie przyciągał wzrok.

W sposób niestosowny, ale zwracający uwagę.

– Wil-la! – pisnęła Lavinia, dusząc się ze śmiechu. Rozpostarła wachlarz i zza tej zasłony jej wzrok powędrował poniżej jego pasa. – Jeśli taka moda panuje w Rosji, to mnie się podoba – odszepnęła.

– Nigdy przedtem nie zwracałam uwagi na uda – zauważyła Willa – może poza tymi żabimi udkami, które twoja matka podała ostatnio na kolację.

– Żaba? – jęknęła Lavinia. – On nie jest żabą. Żaby są zielone i oślizłe.

– Z dużymi mięśniami ud – zauważyła Willa ze śmiechem.

– Nie mogę uwierzyć, że lord Alaric i ja jesteśmy pod tym samym dachem – powiedziała Lavinia zduszonym głosem. – Zaledwie w zeszłym tygodniu „Morning Post” donosił, że zaginął w rosyjskich stepach. Wiedziałam, że to nieprawda. To zbyt doświadczony podróżnik, żeby ulec złej pogodzie.

– Pamiętam twoją rycinę, na której walczy z arktyczną burzą lodową – powiedziała Willa.

– Zostawiłam ją w domu. Wzięłam tylko jeden rysunek, na którym stoi za sterem statku, a za nim płynie drugi statek, pod piracką banderą. To ilustracja Szerokości geograficznych Wilde’a.

Willa zmarszczyła nos.

– Tytuł dobrze tłumaczy, dlaczego nie czytałam żadnej z jego książek. Co to znaczy? On stanowi świat dla siebie, czy jak?

– Nie, tylko, że zbadał wyspy, gdzie gnieżdżą się piraci.

Willa roześmiała się.

– Powinnyśmy wziąć taką rycinę i dokonać ścisłego porównania. Może należałoby poprosić lorda Alarica, by ustawił się profilem, trzymając koło, żeby się upewnić, że nie wydałaś pieniędzy na próżno.

– Dobry pomysł – powiedziała Lavinia. – Ale będziemy musiały odpędzić wielbicielki.

– A to zbyt pracochłonne. – Willa wzięła Lavinię pod rękę i pociągnęła ją w kierunku przeciwnym do lorda Alarica i kółka dam skupionych wokół niego.

Nie podobał jej się wyraz tęsknego zachwytu, jaki pojawił się na twarzach obecnych pań, kiedy Alaric wkroczył do pokoju. Wiele dam wyraźnie ubrało się jak na polowanie: głębokie dekolty i grożące omdleniem ciasne gorsety, pieprzyki na policzkach poprzyczepiane tak obficie, jakby z nieba spadły skrawki czarnego jedwabiu.

Zdumiewające, ale lord Alaric nie wydawał się napawać tym uwielbieniem. W istocie, mogłaby raczej sądzić, że zupełnie mu ono nie odpowiada.

Nie chciała dać się owładnąć tej gorączce – i nie chciała, żeby podejrzewał o to Lavinię. Co, jeśli Lavinia postanowiła wyjść za niego? Willa nie uważała tego za dobry pomysł, zważywszy jej zadurzenie. Jej zdaniem, żadna kobieta nie powinna uwielbiać swojego męża, to prowadziło do rażącego nadużycia władzy.

– Dobry wieczór, panie Fumble – zwróciła się z uśmiechem do młodego człowieka, który znalazł się na ich drodze.

Skłonił się.

– Dobry wieczór, panno Ffynche. – I rzucił jej tęskne spojrzenie: – Panno Gray, mam nadzieję, że dobrze się pani miewa. – Kiedy poznali się poprzedniego dnia, natychmiast znalazł się pod jej urokiem.

– Za tobą jest lady Knowe, Willa – powiedziała Lavinia podnieconym głosem. – Jest z nią lord Alaric i chyba idą, żeby z nami porozmawiać!

– Proszę wybaczyć – zwróciła się Willa do pana Fumble’a i odwróciła się. Lady Knowe, siostra księcia, kobieta mocnej budowy, wyróżniała się żywą inteligencją i zaraźliwym śmiechem; jako że księżna spodziewała się w niedalekiej przyszłości dziecka, lady Knowe występowała jako gospodyni brata. Z cech rodzinnych miała mocno zarysowane, ukośne brwi i wysoki wzrost.

Wykorzystywała ów wzrost, żeby przedrzeć się przez tłum dam, usiłujących uczepić się lorda Alarica. To już nie był tygrys w otoczeniu krzaków róż; przypominał raczej matkę kaczkę, kierującą się ku lądowi ze stadem podążających za nią kaczątek.

Kiedy wszyscy dobrnęli do Willi, lady Knowe poczęstowała pannę Kennet i lady Ailesbury tak surowym spojrzeniem, że obie panie cofnęły się o krok. Lady Helena Biddle wydawała się ulepiona z twardszej gliny, ponieważ uporczywie trzymała się ramienia Alarica.

– Lady Biddle – odezwała się lady Knowe nieprzyjemnym tonem. – Mam nadzieję, że uwolnisz mojego bratanka. Czekam.

– Właśnie odnawiamy znajomość – odparła lady Biddle z nutką desperacji w głosie. – Tak długo nie widziałam lorda Wilde’a!

– Lord Wilde to postać z książki! – odparowała lady Knowe. – I w związku z tym możesz z nim odnowić znajomość w wyobraźni, gdzie z pewnością znajduje się źródło wielu takich podniecających spotkań. Pragnę przedstawić mojego bratanka, lorda Alarica, tym młodym damom.

Lady Knowe w tej odległości od Londynu ustępowała rangą tylko królowej, toteż lady Biddle uznała swoją porażkę i cofnęła się o parę kroków.

– Panna Willa Ffynche i panna Lavinia Gray – powiedziała lady Knowe. – Czy mogę wam przedstawić lorda Alarica? Alaricu, to są dwie spośród moich ulubionych młodych dam spoza rodziny.

– Dobry wieczór, lordzie Alaricu – powiedziała Willa, a zwracając się do ciotki, dodała: – Miałam już przyjemność poznać twojego bratanka podczas podwieczorku, lady Knowe.

– Ogromnie miło mi cię poznać, lordzie Alaricu – odezwała się Lavinia. – Twoje książki są niezwykle zajmujące.

Lord Alaric, wbrew temu, czego można się było spodziewać, nie przybrał wyrazu cielęcego zachwytu, jak większość mężczyzn, kiedy Lavinia przybierała swój najbardziej olśniewający uśmiech, ale może po prostu wolno reagował.

Może należało dać mu okazję, żeby w pełni docenił czar i urodę Lavinii.

– Pan Fumble opowiadał nam właśnie o porannym polowaniu – powiedziała Willa, odwracając się do lady Knowe i zostawiając Lavinię, żeby mogła olśnić podróżnika.

– Było nam wszystkim bardzo przykro. – Lady Knowe spojrzała na pana Fumble’a. – To była wyłącznie wina konia. Książę powinien pozbyć się ze stajni wszystkich koni, które nie dają sobą kierować.

Wydawało się, że pan Fumble wyrżnął o ziemię. Willa zdołała zachować to spostrzeżenie dla siebie. Z jakiegoś powodu walczyła z duchem buntu wobec mdłych konwersacji, jakie przystoją damie. Może to była po prostu reakcja na sezon.

Wraz z Lavinią miesiącami zachowywały się, jak damom przystało, dzieląc się wszelkimi komentarzami, sprośnymi, czy innymi, w domu. Albo, jeśli nie mogły czekać, wymieniały je szeptem podczas chwili oddechu w pokoju dla dam.

Teraz miała ochotę wzdychać, wzruszać ramionami, nie zgadzać się i łamać wszelkie narzucone sobie reguły, które przyniosły im taki wspaniały sukces w pierwszym sezonie. Ale poddanie się temu impulsowi doprowadziłoby do katastrofy. „Prawdziwa” Willa wywołałaby szok u większości jej admiratorów, którzy nie byliby w stanie przełknąć tego, że nosiła okulary do czytania albo że lubiła sprośne żarty.

Zerknąwszy na Lavinię, stwierdziła, że sprawy nie mają się tak pomyślnie, jak się spodziewały. Przyjaciółka wpatrywała się w lorda Alarica tak, jak zapewne Pigmalion mógł się wpatrywać w posąg, na chwilę przedtem, nim ten ożył.

W milczeniu.

Posągowi byłoby to obojętne, ale lord Alaric wydawał się niespokojny.

Lady Knowe doszła widocznie do tych samych wniosków.

– Twój brat, Roland, mówił mi, że podobno, jak twierdzisz, nie spotkałeś w życiu żadnego kanibala, Alaricu – powiedziała. – Muszę ci powiedzieć, że Zakochany do szaleństwa jest zachwycającą sztuką. Bawiłam się znakomicie przez cały czas.

Oczy lorda Alarica pociemniały.

– Przykro mi cię rozczarować, ciociu, ale istotnie, nigdy nie miałem do czynienia z kanibalami.

– Och, daj spokój – zawołała lady Knowe. – Znalazłbyś kanibala, gdybyś się bardziej postarał. Znalazłabym chociaż jednego, na twoim miejscu. Zakochany do szaleństwa spowodowała, że twoi czytelnicy tego się właśnie spodziewają. Badacze nowych lądów nie mogą być tchórzami.

Patrząc na twardy zarys szczęki lorda Alarica, Willa pomyślała, że to raczej niemożliwe, żeby strach przed czymkolwiek miał wpływ na jego decyzje albo też żeby jakiś kanibal zdołał go zaskoczyć.

Lavinia wciąż wpatrywała się w niego z rozmarzeniem, nie zwracając uwagi na rozmowę.

Willa uszczypnęła ją dyskretnie. Mężczyzna to tylko mężczyzna, niezależnie od tego, ile książek napisał.

Niezależnie od tego, jaki był przystojny, silny i bogaty.

Albo olśniewający.

Był tylko mężczyzną.

– Odbyłyśmy z Lavinią tego popołudnia zabawną rozmowę na ten właśnie temat – powiedziała. – Zastanawiałyśmy się, czy kanibale z różnych plemion mogą się żenić, jeśli jedno z nich zjadło przedtem członka rodziny drugiego.

– Jakie to okropne – zawołała lady Knowe. – Mogę tylko stwierdzić kategorycznie, że nie poślubiłabym w życiu nikogo, kto by przetrawił mojego krewnego.

– Jeśli wierzyć Hamletowi – odezwała się Lavinia, budząc się do życia niczym posąg Pigmaliona – prochy naszych przodków są wszędzie. Może pijemy je rozpuszczone w sherry.

– To mało prawdopodobne, zwłaszcza że nasi przodkowie nie byli Hiszpanami – zauważyła Willa. – Jestem przekonana, że to wino to amontillado.

– Mam hiszpańską babkę cioteczną – powiedziała lady Knowe, uśmiechając się. Uniosła kieliszek. – Będę musiała zmienić zdanie co do zjadania krewnych. Za ciotkę Margaridę!

– A co, jeśli krewni nie obróciliby się jeszcze w proch, a byli bardziej cieleśni? – zapytała Willa.

Oczy lorda Alarica rozbłysły pod ciężkimi powiekami. Willa nie miała pojęcia, o czym myśli.

– Lordzie Alaricu – zapytała ponownie – co sądzisz o możliwości związków między kanibalami, należącymi do plemion toczących ze sobą wojnę?

– Taka możliwość zależałaby od plemienia. Motywy uprawiania kanibalizmu są różne. Na przykład, w niektórych kulturach psie mięso uchodzi za smakołyk, podczas gdy w innych spożycie go jest nie do pomyślenia.

– Czy chcesz powiedzieć, że w niektórych kulturach kanibalizm może uchodzić za skuteczny sposób pozbycia się wroga, a jednocześnie zapewnienia sobie kolacji? – zapytała Lavinia. – Nie rozumiałam tego w ten sposób.

– Obie jesteście okropne! – zawołała lady Knowe. – Co się dzieje z młodymi damami? W moich czasach wiedziały mnóstwo na temat haftu i szycia i prawie nic więcej.

– W niektórych kulturach nie jada się świętych zwierząt, ponieważ uważa się je za boską inkarnację – zauważył lord Alaric. – W innych te same zwierzęta mogą codziennie trafiać na stół.

Willa miała ogromną ochotę udowodnić mu, że się myli – w czymkolwiek, jakkolwiek. Na nieszczęście nie miała bladego pojęcia o świętych zwierzętach.

– Mój ojciec traktował swoje psy myśliwskie jak święte – powiedziała Lavinia – ale moja matka nie mogła znieść tego, kiedy tłoczyły się wokół jego krzesła przy kolacji. A co do świętych przedmiotów, lordzie Alaricu, rozumiem, że ten medalion nie jest symbolem straconej miłości? Lady Knowe zechciała dać mi jeden. – Podniosła w górę medalion.

– Obawiam się, że ten przedmiot nie ma żadnego znaczenia, poza tym że może świadczyć o skłonności lady Knowe do szafowania pieniędzmi bez umiaru.

Lady Knowe westchnęła przesadnie.

– Twoje medaliony są pięknie zaprojektowane, ozdobione z prawdziwym artyzmem i takie ładne, drogi Alaricu. Wszyscy je podziwiają.

– Czy ty także masz taki medalion? – zapytał Willi surowym tonem.

Przypuszczała, że ludzie zwykle drżeli ze strachu przy najmniejszej oznace, że mogą się narazić na jego niezadowolenie. Jeśli tak, to akurat jej przypadło, żeby zapewnić mu nowe doświadczenie.

– Nie zasłużyłam. – Uśmiechnęła się promiennie.

Zmarszczył brwi.

– W jaki sposób można było zasłużyć?

– Oddaniem – odparła Willa. – Kiedy lady Knowe zdradziła damom, co kupiła, doszło niemal do walki.

– Jak między buldogami, walczącymi o terytorium – wtrąciła Lavinia ze śmiejącymi się oczami. – Zapewniam cię, lordzie Alaricu, że zdobycie tego medalionu wiele mnie kosztowało.

– Musiałam ustanowić zasady – wyjaśniła lady Knowe. – Medalion otrzymały tylko prawdziwe admiratorki. Choć niektóre zdążyły już kupić swój wcześniej. – Zakasłała delikatnie. – Helena Biddle ma replikę odlaną w złocie.

– Co to były za zasady? – Lord Alaric zgrzytał zębami.

Niemal… Willi zrobiło się go niemal żal. Ale jeśli tak bardzo nie lubił sławy, to po co pisał książki o sobie?

– Lady Knowe urządziła zawody – wyjaśniła Lavinia. – Pytania sporządzono na podstawie twoich książek. No, i sztuki, rzecz jasna.

– Zaskakujesz mnie, ciociu. Nie miałem pojęcia, że tak uważnie czytałaś moje książki.

– Och, nie wymyśliłam pytań – odparła beztrosko. – Udałam się po nie do pokoju dziecinnego. Dzieci na okrągło odgrywają twoje przygody. Książki znają na pamięć.

Wydawał się jeszcze bardziej zdumiony.

– Dzieci czytają moje książki? Odwiedziłem pokój dziecinny dziś rano i nikt nie wspomniał o tym słowem.

– Twój ojciec rozkazał, żeby zostawiono cię w spokoju pierwszego dnia w domu. Wierz mi, znają na pamięć każde zdanie. Ich nieszczęsne, cierpliwe guwernantki czytały im je wciąż i wciąż na dobranoc.

Willa stłumiła uśmiech. Lord Alaric sprawiał wrażenie kogoś, kto ma ochotę uciec natychmiast do najbliższego portu i wyruszyć w podróż morską, być może nawet do krainy kanibali.

– Dzieci nie widziały sztuki, ale Leonidas opisał im ją szczegółowo, kiedy ostatnio wrócił z Eton do domu – ciągnęła lady Knowe. – Betsy odgrywa nieźle, może zbyt teatralnie, córkę misjonarza, która wyznaje miłość tuż przed tym, jak chwytają ją kanibale.

Lord Alaric lekko przestąpił z nogi na nogę. Willa domyślała się, że rozmowa irytuje go w najwyższym stopniu, podobnie jak to, czego dowiedział się o rodzeństwie, medalionach, a przede wszystkim sztuce. Każda wzmianka o niej wywoływała głęboką bruzdę na jego czole.

Był jednak zbyt dobrze wychowany, żeby złościć się przy ciotce. Willi to się raczej spodobało.

– Czy bardziej irytuje cię Zakochany do szaleństwa, czy przedwczesna śmierć córki misjonarza? – zapytała.

– To jedno i to samo. Jedno i drugie rozpleniło się jak chwasty, kiedy byłem poza krajem.

– Ta sztuka wydaje się jak podbite oko – zauważyła, rozbawiona tym, w jaki sposób drga mu mięsień w szczęce. – Jakby zdarzyła się przez nieuwagę. Jakbyś wpadł na drzwi po ciemku, czy coś w tym rodzaju.

– To się zdarzyło, kiedy nie mogłem zwrócić na to uwagi, kiedy przebywałem za granicą. Brat twierdzi, że przeklęty autor nie miał nawet odwagi ujawnić swego nazwiska. Nikt nie wie, kto to jest.

– Czy zamierzasz uniemożliwić wystawianie sztuki? – zapytała Lavinia. – Prosiłabym o wcześniejszą wiadomość, bo mama nie pozwoliła nam jej jeszcze obejrzeć.

Spojrzał pytająco na Willę, więc uśmiechnęła się do niego radośnie.

– Twoja miłość do wybranki jest wyrażona namiętnymi słowami.

Lord Alaric się skrzywił.

– To niegodne, żeby wystawiać sztukę o żyjącej osobie, zwłaszcza jeśli to tylko kłamstwa i wymysły.

Lavinia spojrzała na Willę.

– Musimy nalegać, żeby pozwolono nam ją zobaczyć, jak tylko wrócimy do Londynu.

– Zapłacicie ponad dziesięć gwinei za bilet – ostrzegła lady Knowe.

– Możemy po prostu odwiedzić dzieci – stwierdziła Willa. – Poprosić o przedstawienie aktorów, którzy mają prawdziwą wiedzę o bohaterze.

– To niesprawiedliwe twierdzić, że wszystko w tej sztuce jest fałszywe – powiedziała lady Knowe. – Akt pierwszy zaczyna się sceną, w której dwaj chłopcy odgrywają pojedynek na miecze. Ty i North, udający jeden cesarza, a drugi generała. Pamiętam dobrze te zabawy.

– Rozumiem.

Spokojny głos, jak stwierdziła Willa, nie świadczył o tym, że mężczyzna, który się nim posłużył, był mniej niebezpieczny od tego, który by w tej sytuacji wrzeszczał.

Sądziła, że lorda Alarica irytuje, że wystawiono o nim sztukę, ale teraz – kiedy usłyszał, że na scenie pokazuje się prawdziwe szczegóły z jego życia – wyraz jego twarzy naprawdę mógł przestraszyć.

– Wydajesz się taki zagniewany! – powiedziała lady Knowe. – Nie powinieneś. – Książka Wilde w Andach została sprzedana na pniu pierwszego dnia i wszyscy mówią, że część sukcesu zawdzięcza Zakochanemu do szaleństwa.

Auć.

– Przypuszczam, że to męczące mieć tylu wielbicieli – odezwała się Willa, chcąc zmienić temat.

W tym momencie dokonała niepokojącego odkrycia, że lord Alaric był nie tylko urzekająco przystojny, ale jego oczy… jego oczom nie można się było oprzeć.

Ta myśl przyprawiła ją o lekki zawrót głowy.

Ten człowiek cieszył się sławą i to niekoniecznie najlepszą sławą.

Był sławny. Podczas gdy ona niewzruszenie strzegła swojej prywatności.