Observations géologiques sur les îles volcaniques - Charles Darwin - ebook
Kategoria: Nauka i nowe technologie Język: francuski Rok wydania: 1844

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Charles Darwin

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A Propos
AVANT-PROPOS DU TRADUCTEUR
INTRODUCTION

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AVANT-PROPOS DU TRADUCTEUR

 

L’ouvre de Darwin comprend, outre ses travaux biologiques, trois ouvrages consacrés spécialement a la géologie. Ils ont paru sous le titre général de Géologie du Voyage du Beagle[1] et forment comme une trilogie embrassant l’étude des constructions coralliennes, des îles volcaniques et de la géologie de l’Amérique méridionale. De ces publications, la seule qui ait été traduite en français est celle sur les îles coralliennes, étude magistrale ou se sont révélées pour la premiere fois la grandeur de conception, la puissance et la pénétration de cet incomparable observateur[2].

Je me suis proposé de compléter la traduction des ouvres géologiques de Darwin et je publie aujourd’hui ses Observations sur les îles volcaniques, qui seront suivies par ses études sur la géologie de l’Amérique du Sud. Ces ouvrages, qui ont paru en 1844 et 1846, constituent un ensemble avec le Journal d’un Naturaliste, dont ils développent les passages essentiels sous une forme plus technique. Ces pages, moins descriptives et pittoresques de facture, réclamées telles en quelque sorte par les sujets plus spéciaux dont elles traitent, n’ont pas, quoique d’une portée assez haute cependant pour consacrer, a elles seules, la réputation de l’Auteur, attiré l’attention générale comme l’ont fait son attachant Journal d’un Naturaliste et son livre sur la Structure et la Distribution des îles coralliennes. D’autre part, ces recherches géologiques sont de Darwin avant le Darwinisme : elles ont précédé de pres de quinze ans l’Origine des especes et ses travaux biologiques qui marquent une date dans l’histoire des sciences.

Ces ouvres révélatrices dévoilaient la nature organique sous un jour ou elle avait été a peine entrevue ; il en découlait des conclusions d’une si considérable portée dans tous les ordres d’idées, elles ébranlaient si profondément les préjugés et l’erreur, elles projetaient de si vives clartés sur tant de problemes restés insolubles, que durant la derniere moitié du XIXe siecle aucune conception ne s’imposa davantage a la pensée, n’y laissa une impression plus profonde et ne suscita des controverses plus passionnées. On comprend qu’au milieu du déchaînement d’injures et de sarcasmes qui accueillirent l’idée de l’évolution telle que la formulait le Maître, dans l’ardeur de la courageuse défense dont elle fut l’objet et dans le triomphe final de la théorie évolutionniste, on perdit peut-etre trop de vue le rôle prépondérant que Darwin a joué comme l’un des fondateurs des sciences géologiques. Les recherches du début de sa carriere furent comme noyées dans la gloire de ses plus récentes découvertes.

Cependant ces études et ces travaux géologiques ont eu une influence directrice sur la pensée du naturaliste anglais, et peut-etre n’est-il pas hors de propos, en présentant cette traduction, d’insister sur ce fait. On peut dire, en effet, que les recherches géologiques auxquelles ce savant s’est livré avant d’aborder la publication de l’Origine des especes l’avaient admirablement préparé a la conception de l’ouvre capitale qu’il devait édifier. Il est incontestable que c’est dans la connaissance du monde inorganique et de son développement, dans l’observation immédiate des phénomenes géologiques, dans l’application constante des principes de l’école de Hutton et de Lyell dont il fut un des premiers adeptes, qu’on peut voir, sinon le point de départ et l’orientation de ses théories biologiques, du moins une des bases sur lesquelles il les établit.

C’est du reste ce qu’il déclare lui-meme, avec cette noble modestie qui a caractérisé toute son existence, quand il écrit en tete de son Journal, dans sa dédicace a Lyell, que le mérite principal de ses ouvres a sa source dans l’étude qu’il a faite des Principes de Géologie. C’est la qu’il a pu puiser, en effet, cette notion des causes actuelles, fondamentale pour sa doctrine, suivre leur action dans les périodes anciennes et rattacher l’un a l’autre les phénomenes dont la terre fut le théâtre. C’est a la lumiere nouvelle que ce livre avait faite dans son esprit qu’il a pu embrasser, comme nul autre avant lui, l’immense durée des temps géologiques et de la succession des faunes et des flores. Or, ces considérations constituent quelques-unes des pierres angulaires du grandiose édifice qu’est le Darwinisme.

Tous les naturalistes connaissent les deux chapitres X et XI de l’Origine des Especes, sur l’insuffisance des données paléontologiques et sur la succession géologique des etres organisés, ou Darwin traite des questions qui mettent en relation ses doctrines avec les données géologiques. L’une des plus hautes autorités contemporaines, Sir Archibald Geikie, les apprécie en ces termes : « Ces chapitres ont provoqué, dans les théories géologiques admises, la révolution la plus profonde qui se soit produite a notre époque »[3]. Peu d’hommes de science, toutefois, savent quelles études avaient préparé l’Auteur a ces conceptions géniales sur l’histoire de la terre. Pour retrouver la marche de ces études, de cette longue et difficile préparation, il faut remonter aux travaux de Darwin sur la Géologie du Beagle. C’est la qu’on peut apprécier, dans leur expression technique, ces connaissances spéciales sur la nature des roches et sur la structure du globe qui servirent de base a ces généralisations. Quand on a lu et médité ces mémoires, fruit de tant de recherches faites dans un contact direct avec la nature, on comprend comment l’Auteur a pu résoudre ces problemes fondamentaux avec le savoir et l’autorité incontestée qui le placent au premier rang parmi les initiateurs de la géologie.

Et ce qui témoigne hautement de la valeur de ces travaux de géologie pure, c’est qu’a côté de tant d’ouvres de cette époque tombées dans l’oubli ils ont résisté aux attaques du temps. Certes il y a mis son inévitable patine ; mais ils demeurent des modeles dont la matiere d’un pur métal et la ligne harmonieuse et sévere commandent l’admiration. Ces mémoires témoignent a tous comment une intelligence maîtresse d’elle- meme, en possession des connaissances spéciales réclamées par les sujets qu’elle aborde, douée d’une incomparable pénétration, s’entend a scruter la nature, a édifier la synthese des faits et a la traduire d’une maniere claire, concise qui frappe par sa simplicité meme. Et pour ceux que leurs études ont préparés a pénétrer le détail de ces ouvres, qui peuvent se rendre compte des efforts qui accompagnent l’exploration de régions encore vierges, juger des procédés et des méthodes suivis pour atteindre les résultats, se replacer par la pensée au point ou en était la science lorsque ces recherches furent faites, saisir le caractere original et neuf des considérations qui devancerent leur temps et ont servi de point de départ aux généralisations futures, pour ceux-la l’ouvre géologique de Darwin sera placée parmi celles qui appartiennent a l’histoire de la géologie ; ils reliront ces pages avec admiration et fruit.

Chargé de décrire les matériaux recueillis par l’expédition du Challenger, j’ai été amené a me livrer a une étude attentive de l’ouvre géologique du naturaliste anglais : ce fut le cas, en particulier, pour ses Observations sur les îles volcaniques. Les savants qui avaient organisé cette célebre croisiere s’étaient assigné la mission d’aller explorer, a un demi-siecle d’intervalle, les îles de l’Atlantique étudiées lors du voyage du Beagle. Le Challenger aborda donc aux principaux points illustrés par les premieres recherches de Darwin : les naturalistes de l’expédition, MM. Murray, Moseley, Buchanan et le Dr Maclean, purent se livrer ainsi sur le terrain a la constatation des faits signalés par Darwin et, se guidant par ses mémoires, recueillir aux gisements qu’il avait explorés des séries de roches analogues a celles sur lesquelles avaient porté ses investigations. On me fit l’honneur de me confier ces matériaux, et je les étudiai avec les ressources qu’offraient, au moment ou j’abordai ce travail, les procédés modernes de la lithologie[4]. Je dus, en me livrant a ces recherches, suivre ligne par ligne les divers chapitres des Observations géologiques consacrées aux îles de l’Atlantique, obligé que j’étais de comparer d’une maniere suivie les résultats auxquels j’étais conduit avec ceux de Darwin, qui servaient de contrôle a mes constatations. Je ne tardai pas a éprouver une vive admiration pour ce chercheur qui, sans autre appareil que la loupe, sans autre réaction que quelques essais pyrognostiques, plus rarement quelques mesures au goniometre, parvenait a discerner la nature des agrégats minéralogiques les plus complexes et les plus variés. Ce coup d’oil qui savait embrasser de si vastes horizons, pénetre ici profondément tous les détails lithologiques. Avec quelle sureté et quelle exactitude la structure et la composition des roches ne sont-elles pas déterminées, l’origine de ces masses minérales déduite et confirmée par l’étude comparée des manifestations volcaniques d’autres régions ; avec quelle science les relations entre les faits qu’il découvre et ceux signalés ailleurs par ses devanciers ne sont-elles pas établies, et comme voici ébranlées les hypotheses régnantes, admises sans preuves, celles, par exemple, des crateres de soulevement et de la différenciation radicale des phénomenes plutoniques et volcaniques ! Ce qui acheve de donner a ce livre un incomparable mérite, ce sont les idées nouvelles qui s’y trouvent en germe et jetées la comme au hasard ainsi qu’un superflu d’abondance intellectuelle inépuisable.

Et l’impression que j’exprime ici est celle qu’éprouvent tous ceux qui se sont familiarisés avec les études de Darwin sur les phénomenes volcaniques. On s’en convaincra dans les pages qui suivent et par lesquelles M. J. W. Judd a fait précéder l’ouvre géologique du grand naturaliste éditée dans The Minerva Library of famous Books[5]. Parmi les géologues actuels, personne peut-etre n’a mieux connu Darwin et n’est plus a meme de se prononcer sur ses travaux que M. Judd : ses recherches sur le volcanisme dans ses manifestations a l’époque présente et aux périodes anciennes de l’histoire du globe sont si hautement appréciées qu’elles le désignaient pour la mission que lui ont confiée les éditeurs de cette publication. Je tiens a les remercier ici, ainsi que mon savant ami M. Judd de l’autorisation qu’ils m’ont si obligeamment accordée de placer cette Introduction en tete du volume que je publie aujourd’hui. Elle m’a paru présenter un intéret tres vif en rappelant, comme elle le fait, les circonstances dans lesquelles fut écrit ce livre.

Je me suis efforcé de conserver religieusement a cette traduction la simplicité de l’original et j’ai mis tous mes soins a rendre la pensée de l’Auteur avec une scrupuleuse exactitude. J’ai maintenu les dénominations lithologiques qu’il avait adoptées, considérant qu’il s’agissait en cela d’un aspect historique a conserver.

En publiant cette traduction, mon but n’a pas été seulement de rappeler la haute valeur et la portée de l’ouvre géologique de Darwin, de compléter ainsi pour les lecteurs français la collection des ouvres de l’immortel naturaliste : j’ai voulu aussi, par mon modeste travail, rendre hommage a ce libérateur de la pensée qu’est Darwin, a ce paisible chercheur qui marcha simplement vers la vérité malgré les cris et les clameurs dont on essaya d’étouffer sa voix, a ce caractere vraiment élevé qui n’eut jamais en réponse aux insultes ineptes et haineuses que des paroles sereines. Mais la vérité marcha cette fois d’un pas rapide, et, durant les dernieres années de sa noble et laborieuse existence, il put voir le triomphe de l’évolution, et assister a ce mouvement émancipateur des sciences naturelles qu’avaient provoqué ses doctrines.

Darwin a tracé la route qui menait vers des horizons nouveaux : le monde intellectuel tout entier s’y est engagé et ceux-la meme qui le déclaraient jadis un esprit faux et superficiel, qui criaient bien haut que ses théories étaient radicalement inconciliables avec les dogmes et la morale, se sentant vaincus par l’universalité de la poussée évolutionniste, en sont réduits a une honteuse capitulation. Pour ceux-la, la marche triomphale du Darwinisme est une nouvelle et terrible défaite.

J’estime qu’il est bon de rappeler aux consciences ces héros de la vérité qui n’eurent d’autres armes que leur intelligence libérée des préjugés, leur raison éclairée, leur travail opiniâtre et calme et qui surent remplir au prix d’amertumes sans nombre la si difficile tâche d’avoir fait accomplir a la pensée humaine un pas en avant. Entre eux, Darwin est des premiers.

A.-F. RENARD.


INTRODUCTION

 

Pendant les dix années qui suivirent son retour en Angleterre, apres son voyage autour du Monde, Darwin se consacra surtout a la préparation de la série d’ouvrages qui furent publiés sous le titre général de Géologie du Voyage du Beagle. Le second volume de la série comprend les Observations géologiques sur les îles volcaniques, et les notes sur la géologie de l’Australie et du Cap de Bonne-Espérance, il parut en 1844. Les matériaux de ce volume ont été réunis en partie au commencement du voyage, lorsque le Beagle fit escale a San Thiago dans l’archipel du Cap-Vert, aux Rochers de Saint-Paul et a Fernando Noronha ; mais surtout durant la croisiere de retour ; c’est alors que Darwin étudia les îles Galapagos, qu’il traversa l’archipel des îles Pomotou et visita Tahiti. Apres avoir touché a la Baie des Îles dans la Nouvelle-Zélande, ainsi qu’a Sydney, a Hobart-Town et a King George’s Sound en Australie, le Beagle, traversant l’Océan Indien, fit voile vers le petit groupe des îles Keeling ou Cocos, célebre par les observations qu’y a faites Darwin, et se dirigea ensuite vers l’île Maurice. Apres une escale au Cap de Bonne-Espérance, le navire arriva successivement a Sainte-Hélene et a l’Ascension, et visita une seconde fois les îles du Cap-Vert avant de rentrer en Angleterre.

Le voyage pendant lequel Darwin eut l’occasion d’étudier tant de centres volcaniques intéressants, lui réservait au début une amere déception. Durant la derniere année de son séjour a Cambridge il avait lu le Personal Narrative de Humboldt et en avait extrait de longs passages relatifs a Ténériffe. Il avait recueilli un ensemble de renseignements en vue d’une exploration de cette île, lorsqu’on lui proposa d’accompagner le capitaine Fitzroy a bord du Beagle. Son ami Henslow lui avait conseillé, en le quittant, de se procurer le premier volume des Principes de Géologie qui venait de paraître, tout en le prémunissant contre les idées de l’auteur de cet ouvrage. Au commencement du voyage, Darwin, accablé par un violent mal de mer qui le confinait dans sa cabine, consacrait tous les instants de répit que lui laissait la maladie a étudier Humboldt et Lyell. On se figure sa déception, quand, au moment ou le navire atteignait Santa-Cruz et ou le Pic de Ténériffe apparaissait au milieu des nuages, on reçut la nouvelle que le choléra régnait dans l’île et empechait tout débarquement.

Une ample compensation lui était réservée, cependant, quand le Beagle arriva a Porto-Praya dans l’île de San Thiago, la plus grande de l’archipel du Cap-Vert. Darwin y passa trois semaines dans des conditions favorables et c’est la qu’il commença, a proprement parler, son ouvre de géologue et de naturaliste. « Faire de la géologie dans une contrée volcanique, écrit-il a son pere, est chose charmante ; outre l’intéret qui s’attache a cette étude en elle-meme, elle vous conduit dans les sites les plus beaux et les plus solitaires. Un amateur passionné d’histoire naturelle peut seul se représenter le plaisir qu’on éprouve a errer parmi les cocotiers, les bananiers, les caféiers et d’innombrables fleurs sauvages. Et cette île, qui a été pour moi si instructive et m’a prodigué tant de jouissances, est cependant l’endroit le moins intéressant, peut-etre, de tous ceux que nous explorerons pendant notre voyage. Certes, elle est, en général, assez stérile, mais le contraste meme fait apparaître les vallées admirablement belles. Il serait inutile de tenter la description de ce tableau ; aussi facile serait-il d’expliquer a un aveugle ce que sont les couleurs, que de faire comprendre a quiconque n’a jamais quitté l’Europe la différence frappante qui existe entre les paysages tropicaux et ceux de nos contrées. Chaque fois qu’une chose attire mon attention admirative, je la note soit dans mon journal (dont le volume augmente), soit dans mes lettres ; excusez mon enthousiasme mal traduit par des mots. Je constate que mes échantillons s’accroissent en nombre d’une maniere étonnante, et je crois que je serai obligé d’en expédier, de Rio, une collection en Angleterre. »

Un passage remarquable de l’Autobiographie, écrite par Darwin en 1876, témoigne de l’impression ineffaçable que lui laissa cette premiere visite a une île volcanique. « La structure géologique de San Thiago est tres frappante, quoique d’une grande simplicité. Une coulée de lave s’est étalée autrefois sur le fond de la mer, constitué par des débris de coraux et de coquilles récentes ; ces couches calcaires ont été soumises comme a une cuisson et transformées en une roche blanche et dure. L’île entiere a été soulevée depuis cette époque, mais l’allure de la zone de roche blanche m’a révélé un fait nouveau et important : c’est qu’il s’est produit, plus tard, un affaissement autour des crateres qui avaient été en activité depuis le soulevement. L’idée me vint alors, pour la premiere fois, que je pourrais peut-etre écrire un livre sur la géologie des contrées que nous allions explorer, et cette pensée me fit tressaillir de joie. Ce fut pour moi une heure mémorable ; avec quelle netteté je me rappelle la petite falaise de lave sous laquelle je me tenais, le soleil éblouissant et torride, quelques plantes étranges du désert croissant aux alentours, et a mes pieds des coraux vivants, dans les lagunes inondées par la marée. »

Au moment de cette exploration, cinq années seulement s’étaient écoulées depuis l’époque ou il suivait a Édimbourg les leçons du professeur Jameson, qui enseignait encore la doctrine Wernerienne. Darwin avait trouvé ces leçons « incroyablement ennuyeuses ». « Le seul effet qu’elles produisent sur moi, déclarait-il, c’est de me faire prendre la résolution de ne lire de ma vie un livre de géologie, ni d’étudier cette science de quelque maniere que ce soit. »

Quel contraste avec les expressions dont il se sert en parlant de ses recherches géologiques, dans les lettres écrites a ses parents a bord du Beagle ! Apres avoir fait allusion au plaisir qu’il éprouve a rassembler et a étudier les animaux marins, il s’écrie : « Mais la géologie l’emporte sur le reste ! » Dans une lettre a Henslow, il dit : « La géologie m’entraîne ; mais, comme l’intelligent animal placé entre deux bottes de foin, je ne sais a laquelle donner la préférence : étudierai-je les roches cristallines anciennes ou les couches moins cohérentes et plus fossiliferes ? » Et, lorsque son long voyage va se terminer, il écrit encore : « Je trouve a la géologie un intéret qui ne faiblit jamais ; et, comme on l’a dit déja, elle nous inspire des idées aussi vastes sur notre monde que celles que l’astronomie nous suggere sur l’ensemble des mondes. » Darwin fait évidemment allusion ici a un passage de Sir John Herschel dans son admirable Introduction a l’étude de la philosophie naturelle, ouvre qui exerça une influence tres profonde et tres heureuse sur l’esprit du jeune naturaliste.

La prédilection marquée que professait Darwin, durant et apres le célebre voyage du Beagle, pour les études géologiques, ne peut laisser aucun doute ; comme il est facile aussi de reconnaître quelle est l’école géologique dont il suivait les doctrines et dont l’enseignement, malgré les avertissements de Sedgwick et de Henslow, le dominait tout entier. Il écrivit en 1876 : « La premiere contrée que j’ai étudiée, l’île de San Thiago dans l’archipel du Cap Vert, m’a démontré clairement la remarquable supériorité de Lyell, au point de vue géologique, sur tous les auteurs dont j’avais emporté les ouvres ou que j’ai étudiés depuis. » Et il ajoute : « La science géologique a contracté une grande dette envers Lyell, elle lui doit plus, je crois, qu’a personne au monde… Je suis fier de me rappeler que la premiere contrée dont j’étudiai la constitution géologique, San Thiago dans l’archipel du Cap Vert, m’a convaincu de la supériorité infinie des idées de Lyell sur celles que j’avais pu puiser dans tout autre livre que les siens. »

Les passages que j’ai cités montrent dans quel esprit Darwin commença ses études géologiques, et les pages qui suivent fourniront des preuves nombreuses de l’enthousiasme, de la pénétration et du soin avec lesquels ses recherches furent poursuivies.

Les collections de roches et de minéraux recueillies par Darwin furent, au cours meme de son voyage, envoyées a Cambridge et confiées a son fidele ami Henslow. A son retour en Angleterre, apres avoir revu sa famille et ses amis, le premier soin de Darwin fut de commencer l’étude de ces matériaux. Vers la fin de 1836, il alla se fixer, pendant trois mois, dans un appartement de Fitzwilliam street a Cambridge : il se rapprochait ainsi d’Henslow et pouvait se livrer a l’examen des roches et des minéraux qu’il avait réunis. Il fut puissamment secondé dans cette étude par le professeur William Hallows Miller, l’éminent cristallographe et minéralogiste.

Darwin ne commença réellement a écrire son livre sur les îles volcaniques qu’en 1843, apres s’etre établi dans la maison qu’il habita le reste de sa vie, sa célebre résidence de Down dans le Kent. Dans une lettre du 28 mars 1843 a son ami M. Fox, il dit : « J’avance tres lentement dans la rédaction d’un livre, ou plutôt d’une brochure sur les îles volcaniques que nous avons explorées ; je n’y consacre qu’une couple d’heures chaque jour, et encore d’une maniere assez peu réguliere. C’est une besogne ingrate que d’écrire des livres dont la publication coute de l’argent et que personne ne lit, pas meme les géologues. »

Cette étude occupa Darwin pendant toute l’année 1843, et le livre fut publié au printemps de l’année suivante. D’apres une note de son journal, le temps réellement consacré a la préparation de cet ouvrage s’étendit de l’été de 1842 jusqu’en janvier 1844. Lorsqu’il fut achevé, Darwin ne parut nullement satisfait du résultat obtenu. Il écrivait a Lyell : « Vous m’avez fait un grand plaisir en disant que vous aviez l’intention de parcourir mes Îles volcaniques ; ce livre m’a couté dix-huit mois de travail ! Et a ma connaissance, rares sont les gens qui l’ont lu. Je sens cependant que le peu que renferme cet ouvrage, et c’est peu de chose en effet, aura son utilité en confirmant des hypotheses anciennes ou nouvelles, et que mon travail ne sera pas perdu. » Il écrivait a Sir Joseph Hooker : « Je viens de terminer un petit volume sur les îles volcaniques que nous avons explorées. J’ignore jusqu’a quel point la géologie pure et simple vous intéresse, mais j’espere que vous m’autoriserez a vous envoyer un exemplaire de mon ouvrage. »

Tout géologue sait combien ce livre de Darwin sur les îles volcaniques est intéressant et suggestif. La satisfaction médiocre qu’il semble inspirer a son auteur doit etre probablement attribuée au contraste que Darwin sentait exister entre le souvenir des vives jouissances qu’il éprouvait lorsque, le marteau a la main, il errait dans des contrées nouvelles et intéressantes, et la tâche lente, laborieuse et moins conforme a ses gouts que lui imposaient la transcription et l’arrangement de ses notes sous forme de livre.

Lorsqu’en 1874 je décrivais les anciens volcans des îles Hébrides, j’eus fréquemment l’occasion de rappeler les observations de M. Darwin sur les volcans de l’Atlantique, pour expliquer les faits que nous montrent, dans nos propres îles, les restes de volcans anciens. Darwin, écrivant a son fidele ami Sir Charles Lyell au sujet de mon travail, lui dit : « J’ai éprouvé une satisfaction bien vive en voyant citer mon livre sur les volcans, je le croyais mort et oublié. »

Deux ans plus tard, en 1876, on proposa a Darwin de publier une nouvelle édition des Observations sur les îles volcaniques et sur l’Amérique du Sud. Il hésita d’abord, car il lui semblait que ces ouvrages n’offraient plus actuellement qu’un intéret médiocre ; il me consulta sur ce point au cours d’une des conversations que nous avions souvent ensemble a cette époque, et j’insistai fortement aupres de lui pour la réédition de ces livres. J’éprouvai une vive satisfaction lorsque, se rendant a mes instances, il consentit a ce qu’ils fussent publiés sans aucune modification du texte. Il écrit dans la préface de cette nouvelle édition : « Par suite des progres récents de la géologie, mes idées sur quelques points pourront paraître un peu vieillies, mais j’ai cru préférable de les laisser telles qu’elles ont été publiées originairement. »

Peut-etre ne sera-t-il pas sans intéret d’indiquer brievement les principaux problemes géologiques sur lesquels le livre de Darwin les Îles volcaniques a jeté une nouvelle et vive lumiere. Le principal mérite de ces recherches est d’avoir fourni des observations qui, non seulement, présentent un haut intéret scientifique, mais dont quelques-unes ont permis de faire rejeter des erreurs couramment admises ; d’appeler l’attention sur des phénomenes et des considérations qui avaient été completement négligés par les géologues, mais qui ont exercé depuis lors une grande influence sur la genese des théories géologiques ; et, enfin, de faire ressortir l’importance qui s’attache a des causes faibles et insignifiantes en apparence, mais dont quelques-unes donnent la clef de problemes géologiques du plus haut intéret.

En visitant des contrées ou von Buch et d’autres géologues avaient cru trouver la preuve de la théorie des « crateres de soulevement », Darwin fut amené a démontrer que les faits pouvaient recevoir une interprétation tout a fait différente. Les idées émises d’abord par le célebre géologue et explorateur allemand, et presque universellement admises par ses compatriotes, avaient été soutenues par Élie de Beaumont et par Dufrénoy, les chefs du mouvement géologique en France. Elles étaient pourtant vigoureusement combattues par Scrope et par Lyell en Angleterre, et par Constant Prévost et Virlet de l’autre côté de la Manche. Dans cet ouvrage, Darwin nous montre sur quelles faibles bases repose cette théorie d’apres laquelle les grands crateres circulaires des îles de l’Atlantique devraient leur origine a des ampoules gigantesques de la croute terrestre, qui, en crevant a leur sommet, auraient donné naissance aux crateres. Reconnaissant l’influence que l’injection de la lave exerce sur la structure des cônes volcaniques, en accroissant leur masse et leur hauteur, il montre qu’en général les volcans sont édifiés par des éjaculations répétées qui amenent une accumulation de matieres éruptives autour de l’orifice.

Cependant, quoiqu’il arrivât aux memes vues générales que Scrope et que Lyell sur l’origine des crateres volcaniques ordinaires, Darwin vit clairement que, dans certains cas, de grands crateres peuvent s’etre formés ou s’etre agrandis par l’affaissement du plancher, a la suite d’éruptions. L’importance de ce facteur auquel les géologues avaient accordé trop peu d’attention, a été montrée récemment par le professeur Dana dans son admirable ouvrage sur le Kilauea et d’autres grands volcans de l’archipel hawaien.

L’affaissement qui se produit autour d’un centre volcanique, et qui détermine le plongement des couches environnantes, a été mis en lumiere pour la premiere fois par Darwin, comme résultat de son premier travail sur les îles du Cap-Vert. Des exemples frappants du meme fait ont été signalés depuis en Islande par M. Robert et par d’autres, dans la Nouvelle-Zélande par M. Heaphy, et dans les îles occidentales de l’Ecosse par moi-meme.

A diverses reprises, Darwin appela l’attention des géologues sur le fait que les orifices volcaniques présentent entre eux des relations qu’on ne saurait expliquer sans admettre l’existence, dans la croute terrestre, de lignes de fracture le long desquelles les laves se sont frayé un chemin vers la surface. Mais en meme temps il vit clairement qu’il n’existait pas de preuves du passage de grands torrents de laves le long de ces fractures ; il montra comment les plateaux les plus remarquables, formés de nappes de laves successives, peuvent avoir été construits par des émissions répétées et modérées, émanant d’orifices volcaniques nombreux, distincts les uns des autres. Il insiste expressément sur la rapidité avec laquelle la dénudation peut faire disparaître les cônes de cendres formés autour des orifices d’éjaculation, et les traces d’émissions successives de laves.

L’un des chapitres les plus remarquables du livre est celui ou l’auteur traite des effets de la dénudation déterminant l’érosion de l’appareil volcanique, au point de ne plus laisser subsister que des épaves ou tronçons ruinés de volcans. Il a eu l’occasion d’étudier une série de cas permettant de suivre toutes les gradations des formes volcaniques, depuis les cônes complets jusqu’aux masses bouchant les crateres, ou elles s’étaient solidifiées. Les observations de Darwin sur ce sujet ont été de la plus haute valeur et du plus grand secours pour tous ceux qui se sont efforcés d’étudier les effets de l’action volcanique pendant les périodes anciennes de l’histoire de la terre.

Comme Lyell, Darwin était fermement convaincu de la continuité des actions géologiques, et c’était toujours avec une vive satisfaction qu’il constatait que les phénomenes du passé pouvaient s’interpréter par des causes actuelles. Au moment ou Lyell se livrait, quelques mois avant sa mort, a ses derniers travaux géologiques sur les environs de sa résidence dans le Forfarshire, il écrivit a Darwin : « Toutes mes recherches ont confirmé ma conviction que la seule différence entre les roches volcaniques paléozoiques et récentes se réduit aux modifications qui ont du se produire en raison de l’immense période de temps pendant laquelle les produits des volcans les plus anciens ont été soumis a des transformations chimiques. »

Lorsqu’apres avoir achevé ses études sur les phénomenes volcaniques, Darwin entreprit l’examen des grandes masses granitiques des Andes, il fut vivement frappé des relations qui unissent les roches dites plutoniques et les roches d’origine incontestablement volcanique. On doit dire a ce sujet que les circonstances memes dans lesquelles se fit la croisiere du Beagle furent tres favorables a Darwin dans ses études sur les roches éruptives. Apres avoir observé des types nettement caractérisés de la série récente, il alla étudier dans l’Amérique du Sud de remarquables gisements de masses ignées anciennes tres cristallines et, dans le voyage de retour, il put revoir les roches volcaniques récentes, raviver ainsi ses premieres impressions et établir des relations entre ces deux types lithologiques.

Il exposa quelques-unes des considérations générales que ces observations lui avaient suggérées, dans un travail qu’il lut a la Société Géologique le 17 mars 1838, et qui portait comme titre : Du rapport de certains phénomenes volcaniques, de la formation des chaînes de montagnes, et des effets des soulevements continentaux. La relation entre ces deux ordres de faits est discutée d’une maniere plus approfondie dans son livre sur la géologie de l’Amérique du Sud.

Les preuves d’un soulevement récent constatées sur les côtes d’un grand nombre d’îles volcaniques amenerent Darwin a conclure qu’en général les aires volcaniques sont des régions de soulevement ; et il fut conduit, naturellement, a les opposer aux aires dans lesquelles, comme il le montra, la présence d’atolls, de récifs frangeants et de récifs-barrieres, offre les preuves d’un affaissement. Il parvint de cette maniere a dresser une carte des aires océaniques, les répartissant en zones soumises a des mouvements de soulevement ou d’affaissement. Ses conclusions a cet égard étaient aussi neuves que suggestives.

Darwin reconnut tres clairement le fait que la plupart des îles océaniques semblent etre d’origine volcanique, quoiqu’il prît soin de signaler les exceptions importantes qui infirment, dans une certaine mesure, la généralisation de cette regle. Dans son Origine des especes il a développé l’idée et émis la théorie de la permanence des bassins océaniques, que d’autres auteurs ont adoptée apres lui et ont étendue plus loin, pensons-nous, que Darwin n’avait cru devoir le faire. Sa prudence sur ce point et sur les questions spéculatives du meme genre était bien connue de tous ceux qui avaient l’habitude de les discuter avec lui.

Quelques années avant le voyage du Beagle, M. Poulett Scrope avait signalé les analogies remarquables qui existent entre certaines roches ignées a structure rubanée, telles qu’on en rencontre aux îles Ponces, et les schistes cristallins feuilletés. Il ne semble pas que Darwin ait eu connaissance du remarquable mémoire de Scrope, mais il appela l’attention, d’une maniere toute spontanée, sur les memes phénomenes lorsqu’il entreprit l’étude de roches fort analogues qu’on observe a l’île de l’Ascension. Comme il venait d’étudier les grandes masses de schistes cristallins du continent Sud-Américain, il fut frappé du fait que les roches incontestablement ignées de l’Ascension offrent une répartition identique des minéraux constitutifs, le long de « feuillets » paralleles. Ces observations conduisirent Darwin a la meme conclusion que celle a laquelle Scrope était arrivé quelque temps auparavant, c’est-a-dire que, lorsque la cristallisation s’opere dans des masses rocheuses soumises a des forces déformatrices tres puissantes, il se produit une séparation et une distribution des minéraux constitutifs, suivant des plans paralleles. On a reconnu pleinement aujourd’hui que ce processus doit avoir été un facteur important dans la formation des roches métamorphiques, que les auteurs récents désignent sous le nom de dynamo-métamorphisme.

Dans l’étude de ce probleme et d’un grand nombre d’autres analogues, exigeant des connaissances minéralogiques tres exactes, il est remarquable de voir a quel point Darwin réussissait a découvrir la vérité au sujet des roches qu’il étudiait, a l’aide seulement d’un canif, d’une simple loupe, de quelques essais chimiques et du chalumeau. Depuis Darwin l’étude des roches en sections minces sous le microscope a été inventée, et est aujourd’hui du plus grand secours dans toutes les recherches pétrographiques. Plusieurs des îles étudiées par Darwin ont été explorées a nouveau, et des échantillons de leurs roches ont été recueillis pendant le voyage du navire de la Marine Royale le Challenger. Les résultats de l’étude qu’en a faite un des maîtres de la microscopie des roches, le Professeur Renard, de Bruxelles, ont été publiés récemment dans un des volumes des Rapports sur l’Expédition du Challenger. Il est intéressant de constater que, tandis que ces recherches récentes ont enrichi la science géologique d’un grand nombre de faits nouveaux et précieux, et que des changements nombreux ont été apportés a la nomenclature et a d’autres points de détail, tous les faits principaux décrits par Darwin et par son ami le professeur Miller ont résisté a l’épreuve du temps et d’une étude plus approfondie, et demeurent comme un monument de la sagacité et de la justesse d’observation de ces pionniers des recherches géologiques.

JOHN W. JUDD.