L'Arme invisible - Les Habits Noirs - Tome IV - Paul Féval (père) - ebook
Kategoria: Sensacja, thriller, horror Język: francuski Rok wydania: 1869

L'Arme invisible - Les Habits Noirs - Tome IV darmowy ebook

Paul Féval (père)

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Opis ebooka L'Arme invisible - Les Habits Noirs - Tome IV - Paul Féval (père)

Ce roman, et sa suite, «Maman Léo» est centré autour de la lutte que mene le jeune magistrat Rémy d'Arx contre les Habits noirs, ceux-ci directement dirigés ici par le colonel Bozzo. Pour combattre Rémy d'Arx, le colonel utilise «l'arme invisible», une arme psychologique: il le rend amoureux fou de la jeune Fleurette, enfant a l'origine inconnue, recueillie par des saltimbanques, que mene la sentimentale géante dompteuse de fauves, Léocadie Samayoux, dite Maman Léo...

Opinie o ebooku L'Arme invisible - Les Habits Noirs - Tome IV - Paul Féval (père)

Fragment ebooka L'Arme invisible - Les Habits Noirs - Tome IV - Paul Féval (père)

A Propos

Avant-propos
Chapitre 1 - Les diamants de Mlle Bernetti

A Propos Féval (pere):

Paul Henry Corentin Féval, né le 29 septembre 1816 a Rennes, mort le 7 mars 1887 a Paris 7e, 19, rue Oudinot, est un écrivain français, dont l'ouvre composée de romans populaires édités en feuilletons, eut un succes considérable de son vivant. Au xixe siecle, sa notoriété égalait celle d’Honoré de Balzac et d’Alexandre Dumas.

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Le cycle des Habits Noirs comprend huit volumes :

* Les Habits Noirs

* Cour d’Acier

* La rue de Jérusalem

* L’arme invisible

* Maman Léo

* L’avaleur de sabres

* Les compagnons du trésor

* La bande Cadet


Avant-propos

 

Le présent récit est tout a fait indépendant des quatre séries qui ont été précédemment publiées : Les Habits Noirs, Cour d’Acier, L’Avaleur de sabres, La Rue de Jérusalem, et il n’est aucunement nécessaire de connaître l’un ou l’autre de ces ouvrages pour suivre l’action de notre drame. Néanmoins, nous jugeons utile de présenter ici en quelques mots la physionomie vraie de la redoutable association, défigurée aux yeux du public par le hasard d’une de ces rencontres judiciaires qu’on appelle des causes célebres.

La contrefaçon se glisse partout, meme dans le sombre commerce qui brave le bagne et l’échafaud. Quelques vulgaires coquins vinrent un jour s’asseoir sur les bancs de la cour d’assises, ou ils avouerent, non sans un naif orgueil, qu’ils étaient les Habits Noirs. C’était la une vanterie : s’ils eussent été les Habits Noirs, la cour d’assises ne les aurait pas jugés.

En effet, la base meme de l’association Fera-t-il jour demainétait la sécurité presque merveilleuse dont jouissaient tous ses membres, au moyen du mécanisme savant qui, pour eux, « payait la loi ». Pendant les trois quarts d’un siecle, la justice et la police firent le siege de cette étrange forteresse sans jamais pouvoir y entrer ; une muraille magique semblait la ceindre, et n’eussent été les quelques filous a la tete desquels un vaudevilliste sans ouvrage vint jouer au Palais la derniere scene de sa piteuse comédie, on pourrait affirmer qu’aucune trace de cette raison sociale, si tristement légendaire : les Habits Noirs, n’existe dans les différents greffes de l’Europe.

Et pourtant, il est bien avéré que la confrérie promenait son quartier général tantôt a Paris, tantôt a Londres. Sous la monarchie de Juillet, les capitales allemandes, Vienne, Berlin, Dresde, Munich, lui fournirent d’abondantes récoltes. Du temps de la Restauration, Naples, qui était son berceau, l’avait vu refleurir avec le fameux Beldemonio, maître des compagnons du Silence. Vingt ans auparavant, en Angleterre, un multiple et mystérieux personnage, Thomas Brown (Jean Diable), avait ressuscité la Great Family des voleurs de Londres en donnant aux gentilshommes de la Nuit le nom nouveau de Black Coats (Habits Noirs).

Pourquoi tous ces bandits, commandant a de nombreuses armées, étaient-ils restés invisibles et insaisissables ? Pourquoi l’égide qui semblait les protéger en face de la loi couvrait-elle aussi leurs lieutenants et jusqu’a leurs soldats ? c’est que, retournant la loi contre elle-meme, un coquin de génie avait inventé pour eux l’assurance en cas de crime.

Lorsque je révélai pour la premiere fois ce tres curieux mystere, on m’accusa de jouer avec le feu, mais je répondis la vérité meme : le procédé était connu de tous les malfaiteurs, il ne restait déja plus que les honnetes gens a instruire.

Nos temps modernes n’édictent plus de lois fondamentales. Ce sont les Romains qui ont bâti ces larges monuments dont les pierres, solidement cimentées, ont résisté a l’injure des siecles. Sauf de rares exceptions, nos législateurs se logent dans des maisons toutes bâties.

Les vieux Romains, courts et carrés comme leurs glaives, parlaient par axiomes, coulant dans le meme bronze l’erreur avec la vérité. Ce sont eux qui ont inventé le prodigieux apophtegme : « L’exception confirme la regle », a l’aide duquel Tartufe dialecticien pourrait mettre la logique universelle dans sa poche. Ils pensaient ne tuer que l’exception, mais c’est la regle meme qu’ils assassinaient par ce hardi mensonge. Dans leurs lois ils partent souvent ainsi de tel fait contestable érigé par eux en solennelle évidence.

Ces considérations, abstraites en apparence, ne nous éloignent pas de notre sujet. L’association des Habits Noirs était fondée sur un des plus célebres parmi les dictons de la jurisprudence romaine, Non bis in idem, qu’il faut paraphraser ainsi pour le rendre intelligible : « Ne punissez pas deux hommes pour un seul crime. »

Ce fut peut-etre dans le principe une barriere opposée a la gourmandise proverbiale de dame Thémis, mais on peut dire que jamais regle ne se confirma par de plus lamentables exceptions.

Elle a deux torts : elle suppose en premier lieu l’infaillibilité du juge (encore une regle que des exceptions terribles, les erreurs judiciaires, viennent trop souvent confirmer) ; ensuite elle compte sur la naiveté des bandits, ce qui dépasse les bornes de l’enfantillage. Le crime est prudent et instruit ; il va a l’école. Depuis que cette légende écrite sur la porte qui mene au supplice a, pour la premiere fois, crié aux docteurs es scélératesse : « Fais passer un autre a ta place et tout sera dit », combien d’innocents, poussés par la force ou entraînés par la ruse, ont-ils franchi le seuil fatal !

Une fois le seuil franchi, la loi payée biffe le crime au droit et a l’avoir de son grand livre. Alors, Thémis, sereine, ayant balancé ses écritures, dort appuyée sur le glaive qui jamais ne peut se tromper.

Jamais ! la loi l’a dit, et les tetes coupées ne parlent pas. Il y a telles exceptions plus connues que le loup blanc, ainsi Lesurques, par exemple, qui dorment ainsi côte a côte avec la loi et qui semblent destinées a confirmer la regle jusqu’a la consommation des siecles !

L’Italie fut toujours la terre classique du brigandage. Vers la fin du siecle dernier, le fameux Fra Diavolo réunit sous sa carabine les Camorredeuxieme et troisieme, composées des bandes calabraises et siciliennes, auxquels se joignirent les proscrits, réfugiés sur le versant de l’Apennin qui descend vers la Capitanate. La terreur publique leur fit bientôt une renommée a cause de leur costume. Les gouvernements de Naples et de Rome mirent a prix la tete de leur chef, ce qui n’empecha point le cardinal Ruffo de les enrôler militairement et de les lancer contre nos soldats en 1799.

Les Veste Nere combattirent et pillerent autour de Naples de 1799 a 1806, époque ou Michel Pozza (d’autres disent Pozzo ou Bozzo), surnommé Fra Diavolo, périt sur l’échafaud.

Les livres disent cela, mais dans l’Italie du Sud, on écrit autrement l’histoire. Des le lendemain de l’exécution, Fra Diavolo traversait les Abruzzes et gravissait les sentiers de la montagne.

Il semble certain que plusieurs chefs, soit imposture, soit simple droit de succession, porterent ce nom de Fra Diavolo. Le dernier quitta le pays de Naples avant la chute du roi Murât et acquit dans l’île de Corse, a beaux deniers comptants, un domaine considérable, possédé jadis par les moines de la Merci. Les mille gorges qui sillonnent la montagne, d’Ascoli jusqu’a Cozenza, n’en devinrent pas beaucoup plus sures, car les bandits, adonnés au tromblon et a la guitare, croissent la-bas en pleine terre avec une effrayante abondance, mais les Veste Nere avaient disparu.

En revanche, on commença a parler des Habits Noirs en France et des Black Coats en Angleterre. Habit Noir comme Black Coat est la traduction littérale de Vesta Nera.

Cédant arma togo ! L’association mettait un terme a ses folies de jeunesse. Apres Romulus, qui ne connaît que l’épée, vient toujours un pacifique Numa, dont le rôle est de remplacer la violence stérile par d’intelligents et profitables efforts. Parvenue a cette période de maturité, la confrérie des Habits Noirs garda son but en changeant ses moyens. Le crime était toujours l’objet unique de son commerce, mais non plus le crime brutal, accompli aux risques et périls du malfaiteur. Le Maître, ou, pour parler la langue technique des Veste Nere, le Pere-a-tous (il Padre di ogni), homme impassible et rusé, noble de naissance, ruiné des longtemps par le jeu, mais ayant toujours gardé de grands dehors, avait précisément ce qu’il fallait pour organiser la terrible cité du brigandage international.

Les circonstances le favoriserent ; la restauration des Bourbons mit l’Europe en trouble juste au début de son entreprise, et fit de Paris une foire cosmopolite ou les romans les plus audacieux pouvaient se nouer impunément.

Ce fut pendant cet âge d’or de la fraude ou le comte Pontis de Sainte-Hélene, forçat évadé, commandait une légion de la garde nationale parisienne et passait la revue du roi dans la cour des Tuileries, que s’organisa aisément, au milieu du tohu-bohu politique, ce qu’on pourrait appeler la commandite générale du meurtre et du vol.

L’histoire de cet étrange comptoir n’a point de pieces justificatives, parce que le principe meme de sa formation élevait une barriere entre lui et les tribunaux. C’est presque toujours l’instruction criminelle qui rassemble ou qui crée les matériaux écrits dont l’ensemble donne un cachet historique aux prouesses des malfaiteurs, mais ici, néant. Les Habits Noirs n’eurent jamais de proces, grâce a cette ingénieuse et redoutable combinaison qui, pour chacun de leurs méfaits, jetait un coupable en pâture a la loi.

Ils tuaient deux fois : ils tuaient Pierre, par exemple, pour avoir sa bourse, et jetaient Paul entre les jambes de la justice qui courait apres le voleur de la bourse de Pierre. Cela faisait un coup de hache qui raturait un coup de couteau.

Cependant, si les documents officiels font défaut, les preuves légendaires abondent, et toute personne assez malheureuse pour avoir passé la cinquantaine se souvient des paniques qui firent trembler Paris sous les regnes de Charles X et de Louis-Philippe.

Paris traduit a sa façon toute parole dont il ignore la véritable étymologie. Ces deux mots réunis, les Habits Noirs, apres avoir tenté sa curiosité, prirent pour lui une signification menaçante. L’habit noir est l’uniforme des gens du monde ; Paris supposa que la bande fashionable s’était tirée ainsi pour bien établir la différence qui la séparait du commun des coquins, dont la toilette est généralement peu soignée. Son imagination s’échauffa et il fabriqua lui-meme le type d’une société mystérieuse recrutant ses affiliés dans les classes les plus élevées de l’ordre social.

Paris ne se trompait pas tout a fait. Il y avait dans le conseils des Habits Noirs plusieurs gentilshommes déclassés, une vraie comtesse et un prétendant (Louis XVII) qui opérait des peches miraculeuses dans le faubourg Saint-Germain.

En outre, le Maître était un homme considérable dont l’influence allait haut et loin. Il dépensait noblement de larges revenus et le respect public entourait sa vieillesse.

Le siege de la société n’était a proprement parler nulle part, et suivait le scapulaire, signe de maîtrise choisi par le Pere-a-tous en souvenir des moines de la Merci. L’ancien couvent de ces derniers, situé dans l’île de Corse, au pays de Sartene, servait de place forte a l’association. Le Maître y avait fondé un hospice, et c’était la que les soldats blessés ou compromis de la ténébreuse armée trouvaient un asile.

Cette page préliminaire résume les explications contenues dans les quatre romans qui ont pour sujet commun les Habits Noirs ; le reste appartient a notre drame.

Un mot encore : mon ami et confrere Emile Gaboriau a rendu célebre le nom d’un de nos personnages, M. Lecoq.

Je ne prétends pas du tout qu’il m’ait pris ce nom, mais comme je ne veux point etre accusé de le lui avoir emprunté moi-meme, je constate ici que L’Affaire Lerouge, ou Gaboriau parle pour la premiere fois de son M. Lecoq, a paru plus de deux ans apres Les Habits Noirs, ou mon M. Lecoq remplissait déja un rôle principal.


Chapitre 1 Les diamants de Mlle Bernetti

 

Un soir de vendredi, vers la fin de septembre, en 1838, a la tombée de la nuit, le garçon du marchand revendeur établi a l’angle des rues Dupuis et de Vendôme était en train de fermer la boutique lorsqu’un élégant coupé s’arreta devant la porte. Les échoppes du quartier du Temple reçoivent souvent d’aussi belles visites que les magasins a la mode ; le faubourg Saint-Germain et la Chaussée-d’Antin ont appris des longtemps le chemin de cette foire et y viennent en tapinois, soit pour acheter, soit pour vendre.

Le garçon remit a terre le volet qu’il avait déja soulevé a demi et attendit, pensant que la portiere du coupé allait s’ouvrir.

Mais la portiere ne s’ouvrit point et le store rouge qui défendait l’intérieur de la voiture contre les regards curieux resta baissé. Le cocher, beau garçon au teint fleuri, planta son fouet dans la gaine comme s’il eut été arrivé au terme de sa course et tira de sa poche une pipe qu’il bourra paisiblement.

Le garçon, quoiqu’il fut d’Alsace, connaissait assez bien son Paris, car il se demanda :

– Est-un monsieur qui attend une dame la-dedans ou une dame qui espere un monsieur ?

Et avant de reprendre son volet il tourna le coin de la rue de Vendôme pour voir a quel sexe appartenait le retardataire ; mais il se trouva tout a coup en face d’un bon gros pere qui arrivait les mains dans ses manches et qui le salua d’un débonnaire sourire.

– Tiens ! tiens ! dit le garçon, c’est M. l’Amitié qui venait voir le patron ! Vous n’avez pas de chance, papa Konig et sa dame viennent de partir pour leur petit jardin de Saint-Mandé. Des propriétaires, quoi ! ça n’est heureux que dans leur campagne ; un carré de gazon large comme un mouchoir et douze manches a balai qui ont chacun trois feuilles malades… faudra-t-il dire quelque chose au patron de votre part ?

M. l’Amitié l’écarta du coude et continua sa route apres lui avoir adressé un signe de tete amical.

C’était un homme jeune encore a ne regarder que ses yeux vifs et rieurs, mais il portait une barbe grisonnante, tres mal peignée, qui trahissait l’approche de la cinquantaine. Sous les plis d’une houppelande délabrée et tres large qui semblait venir en droite ligne de la Judengasse de Francfort, on pouvait deviner la remarquable carrure de ses épaules. Il marchait sans bruit dans une paire de ces doubles bottes fourrées que les voyageurs mettaient par-dessus leurs chaussures, au temps ou il y avait des diligences.

En passant devant le cocher bien mieux habillé que lui, il secoua la tete doucement, puis il franchit le seuil de la boutique.

– Quand je vous dis que le patron est sorti… marmottait derriere lui le garçon alsacien.

M. l’Amitié, gardant toujours ses mains dans ses manches, traversa le magasin encombré de débris misérables, parmi lesquels on eut découvert quelques meubles de prix et de riches étoffes. Parvenu a la porte du fond, il l’ouvrit en silence et continua sa route.

– Ah ça ! ah ça ! s’écria l’Alsacien, etes-vous sourd, l’homme ? Quand je vous dis…

Il n’acheva pas. M. l’Amitié s’était enfin arreté. Sa main se posa sur l’épaule du garçon, qu’il regarda en face, il prononça tout bas ces trois mots :

L’Alsacien recula de plusieurs pas et son visage naif exprima la consternation la plus complete.

– Faut-il en avoir du guignon ! grommela-t-il en crispant ses doigts dans ses cheveux : m’etre mis dans un pareil pétrin pour une fois que je me suis fait payer a boire ! A Paris, avant de parler avec quelqu’un, faudrait lui demander ses papiers.

M. l’Amitié approuva du bonnet et choisit un bon vieux fauteuil ou il s’assit commodément.

– Tu parles comme un livre, Meyer, mon ami, dit-il d’un ton doux et jovial. Est-ce que tu as les clefs de la cave ?

Meyer haussa les épaules, et M. l’Amitié reprit :

– Non ? le pere Konig est un homme prudent… Alors, va-t’en au cabaret me chercher une bouteille de mâcon cachetée a vingt-cinq.

L’Alsacien se dirigeait vers la porte, M. l’Amitié l’arreta.

– Attends, continua-t-il, je vais te donner toutes tes instructions d’un seul coup. Tu viens toi-meme de constater le faible de ton maître pour les plaisirs des champs ; en conséquence, nous n’avons nulle crainte d’etre dérangés. Jusqu’a voir, je suis ici chez moi…

– Comment, chez vous ! voulut interrompre Meyer.

– Tais-toi. Il va venir un brave jeune homme d’une trentaine d’années, un peu boiteux, et qui se sert en marchant d’une grosse canne de jonc a pomme d’ivoire ; il te demandera si M. Konig est a la maison, tu lui répondras oui.

L’Alsacien protesta par un geste énergique, mais il baissa les yeux sous le regard de M. l’Amitié, qui poursuivit :

– Et tu diras en t’adressant a moi : Patron, v’la quelqu’un qui voudrait vous parler. Je consentirai a recevoir le visiteur en question, et comme il m’est envoyé par un ami, je l’inviterai a prendre un verre de vin. Tu apporteras alors, comme si elle venait de la cave, la bouteille de mâcon cachetée a vingt-cinq. Est-ce compris ?

– Et pourquoi tout cela ? demanda Meyer.

– Est-ce compris ? répéta M. l’Amitié.

L’Alsacien laissa échapper un geste d’impuissante colere.

– Et apres ? demanda-t-il.

– Apres, tu fermeras ta devanture et tu iras te promener.

– Mais vous ?

– Ne t’inquiete point de moi, répondit M. l’Amitié.

– Vous coucherez ici ?

– Il y a la petite porte de l’allée, mon fils.

– Elle est fermée.

– Voici la clef.

Meyer resta bouche béante a regarder le loquet rouillé que son interlocuteur lui montrait.

– Est-ce que papa Konig en mange ? balbutia-t-il.

– Peut-etre bien, répliqua l’Amitié, qui remit ses mains dans ses manches. Meyer avait les joues rouges jusqu’aux oreilles.

– Écoutez, s’écria-t-il, tout ça a mauvaise odeur et vous etes capable de faire un méchant coup. Je suis un honnete homme, vous allez prendre la porte et tout de suite, ou j’appelle la garde !

M. l’Amitié croisa l’une sur l’autre ses jambes chaudement chaussées et s’arrangea le plus commodément qu’il put dans son fauteuil.

– Il y avait une fois, dit-il sans élever la voix, un jeune garçon qui faisait semblant de dormir sur une table du cabaret de la Pomme de Pin, pendant qu’on assassinait le receveur de la banque dans la salle voisine…

– Je dormais ! fit Meyer avec épouvante, je jure devant Dieu que je dormais ! j’étais ivre pour la premiere fois de ma vie.

– On cherche ce jeune garçon poursuivit M. l’Amitié… As-tu quelquefois vu des billets doux comme celui-la, bonhomme ?

Sa main se plongea sous les revers de sa houppelande et un papier frappé d’un large timbre vint tomber aux pieds de Meyer.

Le malheureux garçon se pencha pour mieux voir, puis ses genoux fléchirent comme s’il eut reçu un coup sur la tete.

– Un mandat d’amener ! prononça-t-il d’une voix étranglée ; oui, je connais cela ; j’ai été domestique au greffe de Colmar… et mon nom ! mon nom écrit en toutes lettres !… qui donc etes-vous ?

– Peut-etre un inspecteur dans l’exercice de ses fonctions, répliqua M. l’Amitié, dont le sourire devint cruel. Parlons en français : je suis en train de pecher aujourd’hui un plus gros poisson que toi. Si tu marches droit, je fermerai un oil et tu auras le temps d’aller te faire pendre ailleurs. Tiens, voila un louis, va acheter le vin et garde la monnaie pour ton voyage. Si tu m’en crois, tu coucheras cette nuit sur la route d’Allemagne.

Meyer sortit d’un pas chancelant ; ses cheveux hérissés remuaient sur son crâne.

Un quart d’heure apres, toujours dans l’arriere-boutique du papa Konig, revendeur de vieilleries et amateur de joies champetres, M. l’Amitié était assis devant un guéridon soutenant une bouteille entamée, deux verres pleins et une chandelle de suif.

De l’autre côté de la table s’asseyait le visiteur mystérieux dont il avait donné le signalement a Meyer.

Meyer avait disparu.

– Je suis tout joyeux, disait M. l’Amitié, qui parlait maintenant avec un léger accent allemand, de faire la connaissance d’un compatriote et d’un coreligionnaire. Comment vont tous nos bons amis de Carlsruhe, mon cher monsieur Hans ?

– Les uns bien, les autres mal, répondit le visiteur, dont le visage accusait énergiquement le type israélite.

L’Amitié frappa ses mains l’une contre l’autre.

– Voila des réponses comme je les aime ! s’écria-t-il. Passé le pont de Kehl, de ce côté-ci, on ne rencontre plus que des fous qui parlent droit, hé ! mon frere ?

Hans ne répondit que par un signe de tete approbatif. C’était un jeune homme aux traits pointus, a l’air maladif. Sa physionomie inquiete exprimait la dureté et la méfiance.

– Trinquons, reprit l’Amitié, qui affectait au contraire une extreme rondeur : a la santé de Moise, de Jacob, d’Issachar, de Jéroboam, de Nathan, de Salomon et des autres.

Les verres se choquerent et l’Amitié ajouta :

– Comme cela, mon bon frere, vous voulez me vendre un petit tas de bric-a-brac. Ce ne sont pas des meubles, je pense, car le port serait cher du grand-duché jusqu’ici. Ne serait-ce pas plutôt un lot d’étoffes ? Ah ! vous souriez, compere ? Je parie qu’il y a de la dentelle ! il en passe a Bade tous les ans pour des millions et sur de jolies épaules encore. Mais vous devez etre un homme sage, Hans Spiegel, vous laissez les épaules et vous ne vous occupez que des dentelles.

Hans Spiegel souriait peut-etre en dedans, mais sa figure restait morne et chagrine.

– On m’a dit, prononça-t-il tout bas, apres avoir trempé ses levres dans son verre sans boire, que vous étiez homme a traiter au comptant une affaire d’une certaine importance.

– Au comptant, répéta l’Amitié au lieu de répondre, au comptant, cela dépend. L’argent a peur ; il se cache. Qu’est-ce que vous appelez une affaire importante, frere Hans ?

Spiegel rougit imperceptiblement et répliqua en baissant la voix davantage :

– Une affaire dans les cent… deux cents… peut-etre trois cent mille francs.

– Vive Dieu ! s’écria l’Amitié, les jolies épaules étaient donc diantrement chargées ?

Spiegel toussa d’un air mécontent.

– D’ordinaire, dit-il avec sécheresse, les gens de notre état et de notre religion ne plaisantent pas quand ils parlent d’affaires.

L’Amitié répondit a son regard sévere par un coup d’oil humide, mais narquois.

– Bon ! bon ! fit-il, vous n’aimez pas le mot pour rire, frere Hans ? Chacun son caractere. Moi, je ne suis jamais mélancolique quand il s’agit de gagner honnetement de l’argent… Parlons donc sérieusement, bonhomme, et faites-moi voir vos petites pierres.

Hans Spiegel s’agita sur son siege et regarda la porte.

– Mon compagnon, reprit l’Amitié, je vous sers suivant votre envie, je parle net maintenant parce que vous l’avez désiré. Souhaitez-vous qu’on mette tout a fait les pieds dans le plat ? Soit ! Frere Hans, vous ne venez pas de Carlsruhe. Si vous étiez de l’autre côté du Rhin, vous y resteriez et vous donneriez bien la moitié du prix des diamants de la Bernetti a l’homme qui vous fournirait les moyens de passer la frontiere.

De rouge qu’il était, Hans Spiegel devint tres pâle et murmura :

– Maître Konig, je ne sais pas ce que vous voulez dire.

– Ces coquines-la, reprit l’Amitié sans s’arreter a cette protestation, font maintenant un tort énorme aux duchesses. Je connais quelqu’un qui avait eu avant vous l’idée de l’opération, mais vous etes un jeune homme actif et plein de talent, monsieur Spiegel ; vous avez été plus vite que nous en besogne. Combien demandez-vous des écrins de la Bernetti ?

La figure maladive du juif s’assombrissait. Son regard était celui du renard poltron qui devient brave a toute extrémité et fait fete aux chiens quand on l’accule.

L’Amitié le considérait du coin de l’oil. Il se versa un verre de vin.

– Je suis bien forcé de boire tout seul, reprit-il, puisque vous n’avez pas soif.

Il ajouta en posant sur la table son verre, vidé d’un trait :

– Un joli jonc que vous avez la, mon camarade.

D’un mouvement instinctif, Spiegel serra entre ses jambes sa canne a pomme d’ivoire.

Mais ce l’Amitié était beaucoup plus vif qu’il n’en avait l’air. Il jeta son corps en avant comme un tireur d’armes qui se fend a fond, et son bras allongé par-dessus la table atteignit la canne, qui lui resta dans la main.

Alors eut lieu une scene muette et rapide comme l’éclair. Un pistolet jaillit en quelque sorte de la poche de Spiegel, qui visa et tomba terrassé avant d’avoir pu presser la détente.

L’Amitié, riant bonnement, désarma le pistolet et le jeta a l’autre bout de la chambre.

– Je n’ai plus vingt-cinq ans, murmura-t-il, mais ma poigne est restée solide. Allons relevez-vous, mon camarade, et si vous avez un autre joujou comme celui-la, gardez-le pour une meilleure occasion.

Tout en parlant, il dévissait la pomme d’ivoire de la canne et la secouait au-dessus de la table comme il aurait fait d’un étui. Un assez grand nombre de diamants démontés qui, pour la majeure partie, étaient d’une grosseur considérable, roulerent et s’éparpillerent sur le tapis en lambeaux.

Spiegel restait désormais immobile, et semblait pétrifié.

L’Amitié prit au hasard trois ou quatre pierres et les examina d’un air indifférent.

– Avec cela, dit-il, un garçon comme vous qui n’a pas de mauvaises habitudes peut rentrer dans son village, épouser Lischen ou Gretchen, acheter une ferme, voire meme un manoir et avoir sa place au conseil municipal, quand sa barbe devient grise. Mais il faut d’abord vendre cette marchandise qu’on ne peut pas porter au marché ; il faut ensuite passer la barriere de Paris, ou il y a des collets tendus ; il faut enfin franchir la frontiere d’Allemagne, tout le long de laquelle le télégraphe a envoyé des pieges a loup avec le signalement du futur conseiller municipal… Je ne vous en veux pas pour votre frasque, mon frere Hans, chacun défend son bien comme il l’entend, et ceci est votre bien puisque vous l’avez volé, mais vous ne savez pas ce que vous faites : sans moi vous étiez perdu.

Et comme le regard du juif exprimait une rancuneuse incrédulité, l’Amitié ajouta :

– Les oreilles ne vous ont donc pas tinté ? Vers quatre heures, aujourd’hui, on a réglé votre histoire au bureau de la Sureté. Les diamants de Carlotta Bernetti venaient du levant et du couchant, du midi et du septentrion ; elle avait une parure appartenant a la famille des princes Bérézow, une riviere qui avait quitté pour elle l’antique écrin des comtesses Ratthianyi ; tel bracelet avait orné le poignet d’une pairesse d’Angleterre, telle broche avait brillé sur la poitrine d’une grande d’Espagne. C’est une collectionneuse, et selon son propre calcul, sa pacotille vaut plus de la moitié d’un million.

– Au bas mot ! murmura Spiegel, qui retrouvait sa nature israélite.

– A la bonne heure ! s’écria l’Amitié, voila que nous nous réveillons. Les demoiselles de l’espece de la Bernetti, quand elles se mettent a crier, ont des voix qui s’entendent a trois lieues a la ronde comme les sifflets de chemin de fer ; autour de cet instrument principal et suraigu se sont groupées des voix plus mâles, appartenant a M. le prince, a M. le comte, a M. le président, a M. le maréchal et meme a quelque mauvais petit agent de change. La Sureté en a failli perdre la tete. Résultat prévu : a cinq heures, on avait tout ce qu’il fallait pour pincer votre canne et vous.

– Et c’est vous qui etes chargé de m’arreter ? demanda Spiegel avec assez de sang-froid.

L’Amitié éclata de rire.

– Mais pas du tout ! répliqua-t-il, je vous dis que je suis votre salut ! Je n’appartiens pas le moins du monde a la police, mais la police m’appartient un peu, parce que je vais et je viens d’une fleur a l’autre comme les papillons.

« Notre métier n’est pas facile, monsieur Spiegel, pour ceux qui ne veulent pas, comme vous, se mettre dans le pétrin du premier coup. Vous avez fait une grosse affaire, c’est vrai, mais, la belle avance, si elle vous rapporte en bénéfice net vingt ans de séjour a Brest ou a Toulon !

« Nous autres, car je ne me vante pas, je suis tout bonnement membre d’une société qui jouit d’un certain crédit sur la place, nous autres, nous agissons prudemment, regardant deux fois plutôt qu’une l’endroit ou il s’agit de poser le pied. Nous n’improvisons rien ; nos combinaisons ne s’exécutent qu’apres avoir été fouillées avec un soin parfait.

« Moi qui vous parle, je verrais un million pendu a un arbre du bois de Boulogne, que j’en ferais douze fois le tour avant de le décrocher.

« Mais arrivons a ce qui vous concerne : vous etes entre mes mains, mon bon frere, je pourrais vous rançonner, je ne le veux pas ; l’habitude de notre maison est de se contenter d’un honnete bénéfice : je vous offre 50 000 francs et un passeport a l’étranger : est-ce gentil ?

– Donnez ! s’écria Spiegel avec empressement, j’accepte.

M. l’Amitié eut encore son bon gros rire.

– Minute ! fit-il en remettant un a un les diamants dans la canne creuse, nous avons passé l’âge des étourderies. Moi, je ne me connais pas du tout a ces brimborions-la, et vous pourriez tout aussi bien me donner, en échange de mes 2500 louis, des petits morceaux de verre valant une trentaine d’écus. Les affaires sont les affaires, monsieur Spiegel, vous allez reprendre tout cela, ce qui vous prouve bien que je n’ai point envie de vous tromper, et cette nuit meme, un employé de chez nous, qui est expert en joaillerie, se rendra a votre domicile, examinera les pierres et vous comptera l’argent.

Le juif resta un instant indécis.

– Ah ! ah ! fit l’Amitié, vous aimeriez mieux prendre tout de suite la clef des champs, je comprends ça, mais soyez tranquille, on va vous donner l’ordre et la marche. Si vous suivez de point en point mes instructions, votre nuit sera bonne et vous voyagerez demain sur la route de notre chere patrie.

« En sortant d’ici, allez-vous-en dîner ou vous voudrez et restez longtemps a table. Vous concevez bien que ce serait folie de rentrer chez vous en ce moment.

« Vers minuit, pas avant, rendez-vous rue de l’Oratoire-des-Champ-Élysées et demandez la chambre que le papa Konig aura retenue pour vous dans la petite maison située au fond de la cour du n° 6. A deux heures du matin, je dis deux heures sonnantes, vous entendrez gratter a votre porte, vous demanderez qui est la, on vous répondra : Le bijoutier. Je n’ai pas besoin de vous expliquer le reste. Quand vous aurez votre argent, vous dormirez la grasse matinée ou vous prendrez la poudre d’escampette, a votre choix… Est-ce dit ?

Il tendait la canne a Spiegel qui la prit et répliqua :

– C’est dit.

– Et bien dit ! appuya l’Amitié en le regardant dans les yeux. Ce qui est la-dedans vous brule désormais les doigts et je ne crains pas que vous nous faussiez compagnie.

Il se leva et ouvrit la petite porte donnant sur l’allée.

– C’est que, murmura Spiegel d’un air honteux, pour exécuter vos instructions, il faudrait avoir de quoi dîner.

– Ma parole ! s’écria l’Amitié, je me doutais de cela ! Vous avez jeuné, mon pauvre garçon, avec des diamants plein vos poches ! Allons, allons, vous n’etes pas fort ! Reprenez votre pistolet, voila dix louis ; a vous revoir ! je vous souhaite bonne chance.

Spiegel le quitta au bout de l’allée et se dirigea vers le marché du Temple. Il avait caché la fameuse canne sous sa redingote et marchait a grands pas, regardant tout autour de lui avec inquiétude.

M. l’Amitié, au contraire, tourna le coin de la rue de Vendôme, cheminant d’une allure paisible, avec les deux mains dans ses manches.

Le cocher du coupé, qui semblait dormir, prit aussitôt son fouet, toucha son cheval et suivit au pas a quelques toises de distance.