Georges - Alexandre Dumas - ebook
Kategoria: Obyczajowe i romanse Język: francuski Rok wydania: 1843

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Opis ebooka Georges - Alexandre Dumas

Georges, riche mulâtre de l'île de France (actuelle île Maurice), a résolu de «tuer a lui seul le préjugé qu'aucun homme de couleur n'avait osé combattre». Étudiant a Paris, il devient un parfait homme du monde, au teint si clair qu'il peut passer pour blanc. En toutes choses, il essaye d'etre supérieur. Rentré en son île, il tombe amoureux de la jeune créole Sara de Malmédie, et lui révele ses origines. L'oncle de Sara refuse le mariage. Georges recourt alors a la force et prend la tete d'une révolte d'esclaves noirs...

Opinie o ebooku Georges - Alexandre Dumas

Fragment ebooka Georges - Alexandre Dumas

A Propos
Chapitre 1 - L’île de France
Chapitre 2 - Lions et léopards

A Propos Dumas:

Alexandre Dumas, pere, born Dumas Davy de la Pailleterie (July 24, 1802 – December 5, 1870) was a French writer, best known for his numerous historical novels of high adventure which have made him one of the most widely read French authors in the world. Many of his novels, including The Count of Monte Cristo, The Three Musketeers, and The Man in the Iron Mask were serialized, and he also wrote plays and magazine articles and was a prolific correspondent. Source: Wikipedia

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Chapitre 1 L’île de France

 

Ne vous est-il pas arrivé quelquefois, pendant une de ces longues, tristes et froides soirées d’hiver, ou, seul avec votre pensée, vous entendiez le vent siffler dans vos corridors, et la pluie fouetter contre vos fenetres ; ne vous est-il pas arrivé, le front appuyé contre votre cheminée, et regardant, sans les voir, les tisons pétillants dans l’âtre ; ne vous est-il pas arrivé, dis-je, de prendre en dégout notre climat sombre, notre Paris humide et boueux, et de rever quelque oasis enchantée, tapissée de verdure et pleine de fraîcheur, ou vous puissiez, en quelque saison de l’année que ce fut, au bord d’une source d’eau vive, au pied d’un palmier, a l’ombre des jambosiers, vous endormir peu a peu dans une sensation de bien-etre et de langueur ?

Eh bien, ce paradis que vous reviez existe ; cet Eden que vous convoitiez vous attend ; ce ruisseau qui doit bercer votre somnolente sieste tombe en cascade et rejaillit en poussiere ; le palmier qui doit abriter votre sommeil abandonne a la brise de la mer ses longues feuilles, pareilles au panache d’un géant. Les jambosiers, couverts de leurs fruits irisés, vous offrent leur ombre odorante. Suivez-moi ; venez.

Venez a Brest, cette sour guerriere de la commerçante Marseille, sentinelle armée qui veille sur l’Océan ; et la, parmi les cent vaisseaux qui s’abritent dans son port, choisissez un de ces bricks a la carene étroite, a la voilure légere ; aux mâts allongés comme en donne a ces hardis pirates le rival de Walter Scott, le poétique romancier de la mer. Justement nous sommes en septembre, dans le mois propice aux longs voyages. Montez a bord du navire auquel nous avons confié notre commune destinée, laissons l’été derriere nous, et voguons a la rencontre du printemps. Adieu, Brest ! Salut, Nantes ! Salut, Bayonne ! Adieu, France !

Voyez-vous, a notre droite, ce géant qui s’éleve a dix mille pieds de hauteur, dont la tete de granit se perd dans les nuages, au-dessus desquels elle semble suspendue, et dont, a travers l’eau transparente, on distingue les racines de pierre qui vont s’enfonçant dans l’abîme ? C’est le pic de Ténériffe, l’ancienne Nivaria, c’est le rendez-vous des aigles de l’Océan que vous voyez tourner autour de leurs aires et qui vous paraissent a peine gros comme des colombes. Passons, ce n’est point la le but de notre course ; ceci n’est que le parterre de l’Espagne, et je vous ai promis le jardin du monde.

Voyez-vous, a notre gauche, ce rocher nu et sans verdure que brule incessamment le soleil des tropiques ? C’est le roc ou fut enchaîné six ans le Prométhée moderne ; c’est le piédestal ou l’Angleterre a élevé elle-meme la statue de sa propre honte ; c’est le pendant du bucher de Jeanne d’Arc et de l’échafaud de Marie Stuart ; c’est le Golgotha politique, qui fut dix-huit ans le pieux rendez-vous de tous les navires ; mais ce n’est point encore la que je vous mene. Passons, nous n’avons plus rien a y faire : la régicide Sainte Hélene est veuve des reliques de son martyr.

Nous voila au cap des Tempetes. Voyez-vous cette montagne qui s’élance au milieu des brumes ? C’est ce meme géant Adamastor qui apparut a l’auteur de La Lusiade. Nous passons devant l’extrémité de la terre ; cette pointe qui s’avance vers nous, c’est la proue du monde. Aussi, regardez comme l’Océan s’y brise furieux mais impuissant, car ce vaisseau-la ne craint pas ses tempetes, car il fait voile pour le port de l’éternité, car il a Dieu meme pour pilote. Passons ; car, au dela de ces montagnes verdoyantes, nous trouverons des terres arides et des déserts brulés par le soleil. Passons : je vous ai promis de fraîches eaux, de doux ombrages, des fruits sans cesse murissants et des fleurs éternelles.

Salut a l’océan Indien, ou nous pousse le vent d’ouest : salut au théâtre des Mille et une Nuits ; nous approchons du but de notre voyage. Voici Bourbon la mélancolique, rongée par un volcan éternel. Donnons un coup d’oil a ses flammes et un sourire a ses parfums ; puis filons quelques nouds encore, et passons entre l’île Plate et le Coin-de-Mire ; doublons la pointe aux Canonniers ; arretons-nous au pavillon. Jetons l’ancre, la rade est bonne ; notre brick, fatigué de sa longue traversée, demande du repos. D’ailleurs, nous sommes arrivés car cette terre, c’est la terre fortunée que la nature semble avoir cachée aux confins du monde, comme une mere jalouse cache aux regards profanes la beauté virginale de sa fille ; car cette terre, c’est la terre promise, c’est la perle de l’océan Indien, c’est l’île de France.

Maintenant, chaste fille des mers, sour jumelle de Bourbon, rivale fortunée de Ceylan, laisse-moi soulever un coin de ton voile pour te montrer a l’étranger ami, au voyageur fraternel qui m’accompagne ; laisse-moi dénouer ta ceinture ; oh ! la belle captive ! car nous sommes deux pelerins de France et peut-etre un jour la France pourra-t-elle te racheter, riche fille de l’Inde, au prix de quelque pauvre royaume d’Europe.

Et vous qui nous avez suivis des yeux et de la pensée, laissez-moi maintenant vous dire la merveilleuse contrée, avec ses champs toujours fertiles, avec sa double moisson, avec son année faite de printemps et d’étés qui se suivent et se remplacent sans cesse l’un l’autre, enchaînant les fleurs aux fruits, et les fruits aux fleurs. Laissez-moi dire l’île poétique qui baigne ses pieds dans la mer, et qui cache sa tete dans les nuages ; autre Vénus née, comme sa sour, de l’écume des flots, et qui monte de son humide berceau a son céleste empire, toute couronnée de jours étincelants et de nuits étoilées, éternelles parures qu’elle tenait de la main du Seigneur lui-meme, et que l’Anglais n’a pas encore pu lui dérober.

Venez donc, et, si les voyages aériens ne vous effrayent pas plus que les courses maritimes, prenez, nouveau Cléophas, un pan de mon manteau, et je vais vous transporter avec moi sur le cône renversé du Pieterboot, la plus haute montagne de l’île apres le piton de la riviere Noire. Puis, arrivés la, nous regarderons de tous côtés, et successivement a droite, a gauche, devant et derriere, au-dessous de nous et au-dessus de nous.

Au-dessus de nous vous le voyez c’est un ciel toujours pur, tout constellé d’étoiles : c’est une nappe d’azur ou Dieu souleve sous chacun de ses pas une poussiere d’or, dont chaque atome est un monde.

Au-dessous de nous, c’est l’île tout entiere étendue a nos pieds, comme une carte géographique de cent quarante-cinq lieues de tour, avec ses soixante rivieres qui semblent d’ici des fils d’argent destinés a fixer la mer autour du rivage, et ses trente montagnes tout empanachées de bois de nattes, de takamakas et de palmiers. Parmi toutes ces rivieres, voyez les cascades du Réduit et de la Fontaine, qui, du sein des bois ou elles prennent leur source, lancent au galop leurs cataractes pour aller, avec une rumeur retentissante comme le bruit d’un orage, a l’encontre de la mer qui les attend, et qui, calme ou mugissante, répond a leurs défis éternels, tantôt par le mépris, tantôt par la colere ; lutte de conquérants a qui fera dans le monde plus de ravages et plus de bruit : puis, pres de cette ambition trompée, voyez la grande riviere Noire, qui roule tranquillement son eau fécondante, et qui impose son nom respecté a tout ce qui l’environne, montrant ainsi le triomphe de la sagesse sur la force, et du calme sur l’emportement. Parmi toutes ces montagnes, voyez encore le morne Brabant, sentinelle géante placée sur la pointe septentrionale de l’île pour la défendre contre les surprises de l’ennemi et briser les fureurs de l’Océan. Voyez le piton des Trois-Mamelles a la base duquel coulent la riviere du Tamarin et la riviere du Rempart, comme si l’Isis indienne avait voulu justifier en tout son nom. Voyez enfin le Pouce, apres le Pieterboot, ou nous sommes, le pic le plus majestueux de l’île, et qui semble lever un doigt au ciel pour montrer au maître et a ses esclaves qu’il y a au-dessus de nous un tribunal qui fera justice a tous deux.

Devant nous, c’est le port Louis, autrefois le port Napoléon, la capitale de l’île, avec ses nombreuses maisons en bois, ses deux ruisseaux qui, a chaque orage, deviennent des torrents, son île des Tonneliers qui en défend les approches, et sa population bariolée qui semble un échantillon de tous les peuples de la terre, depuis le créole indolent qui se fait porter en palanquin s’il a besoin de traverser la rue, et pour qui parler est une si grande fatigue qu’il a habitué ses esclaves a obéir a son geste, jusqu’au negre que le fouet conduit le matin au travail et que le fouet ramene du travail le soir. Entre ces deux extrémités de l’échelle sociale, voyez les lascars verts et rouges, que vous distinguez a leurs turbans, qui ne sortent pas de ces deux couleurs, et a leurs traits bronzés, mélange du type malais et du type malabar. Voyez le negre Yoloff, de la grande et belle race de la Sénégambie, au teint noir comme du jais, aux yeux ardents comme des escarboucles, aux dents blanches comme des perles ; le Chinois court, a la poitrine plate et aux épaules larges ; avec son crâne nu, ses moustaches pendantes, son patois que personne n’entend et avec lequel cependant tout le monde traite : car le Chinois vend toutes les marchandises, fait tous les métiers, exerce toutes les professions ; car le Chinois, c’est le juif de la colonie ; les Malais, cuivrés, petits, vindicatifs, rusés, oubliant toujours un bienfait, jamais une injure ; vendant, comme les bohémiens, de ces choses que l’on demande tout bas ; les Mozambiques, doux, bons et stupides, et estimés seulement a cause de leur force ; les Malgaches, fins, rusés, au teint olivâtre, au nez épaté et aux grosses levres, et qu’on distingue des negres du Sénégal au reflet rougeâtre de leur peau ; les Namaquais, élancés, adroits et fiers, dressés des leur enfance a la chasse du tigre et de l’éléphant, et qui s’étonnent d’etre transportés sur une terre ou il n’y a plus de monstres a combattre ; enfin, au milieu de tout cela, l’officier anglais en garnison dans l’île ou en station dans le port ; l’officier anglais, avec son gilet rond écarlate, son schako en forme de casquette, son pantalon blanc ; l’officier anglais qui regarde du haut de sa grandeur créoles et mulâtres, maîtres et esclaves, colons et indigenes, ne parle que de Londres, ne vante que l’Angleterre, et n’estime que lui-meme. Derriere nous, Grand-Port, autrefois Port Impérial, premier établissement des Hollandais, mais abandonné depuis par eux, parce qu’il est au vent de l’île et que la meme brise qui y a conduit les vaisseaux les empeche d’en sortir. Aussi, apres etre tombé en ruine, n’est-ce aujourd’hui qu’un bourg dont les maisons se relevent a peine, une anse ou la goélette vient chercher un abri contre le grappin du corsaire, des montagnes couvertes de forets auxquelles l’esclave demande un refuge contre la tyrannie du maître ; puis, en ramenant les yeux vers nous, et presque sous nos pieds, nous distinguerons, sur le revers des montagnes du port, Moka, tout parfumé d’aloes, de grenades et de cassis ; Moka, toujours si frais, qu’il semble replier le soir les trésors de sa parure pour les étaler le matin ; Moka, qui se fait beau chaque jour comme les autres cantons se font beaux pour les jours de fete ; Moka, qui est le jardin de cette île, que nous avons appelée le jardin du monde.

Reprenons notre premiere position ; faisons face a Madagascar, et jetons les yeux sur notre gauche : a nos pieds, au dela du Réduit, ce sont les plaines Williams, apres Moka le plus délicieux quartier de l’île, et que termine, vers les plaines Saint-Pierre, la montagne du Corps-de-Garde, taillée en croupe de cheval ; puis par dela les Trois-Mamelles et les grands bois, le quartier de la Savane, avec ses rivieres au doux nom, qu’on appelle les rivieres des Citronniers, du Bain-des-Négresses et de l’Arcade, avec son port si bien défendu par l’escarpement meme de ses côtes, qu’il est impossible d’y aborder autrement qu’en ami ; avec ses pâturages rivaux de ceux des plaines de Saint-Pierre, avec son sol vierge encore comme une solitude de l’Amérique ; enfin, au fond des bois, le grand bassin ou se trouvent de si gigantesques murenes, que ce ne sont plus des anguilles, mais des serpents, et qu’on les a vues entraîner et dévorer vivants des cerfs poursuivis par des chasseurs et des negres marrons qui avaient eu l’imprudence de s’y baigner.

Enfin, tournons-nous vers notre droite : voici le quartier du Rempart, dominé par le morne de la Découverte, au sommet duquel se dressent des mâts de vaisseaux qui, d’ici, nous semblent fins et déliés comme des branches de saule ; voici le cap Malheureux, voici la baie des Tombeaux, voici l’église des Pamplemousses. C’est dans ce quartier que s’élevaient les deux cabanes voisines de madame de La Tour et de Marguerite ; c’est au cap Malheureux que se brisa le Saint-Géran ; c’est a la baie des Tombeaux qu’on retrouva le corps d’une jeune fille tenant un portrait serré dans sa main ; c’est a l’église des Pamplemousses, et deux mois apres, que, côte a côte avec cette jeune fille, un jeune homme du meme âge a peu pres fut enterré. Or, vous avez deviné déja le nom des deux amants que recouvre le meme tombeau : c’est Paul et Virginie, ces deux alcyons des tropiques, dont la mer semble, en gémissant sur les récifs qui environnent la côte, pleurer sans cesse la mort, comme une tigresse pleure éternellement ses enfants déchirés par elle meme dans un transport de rage ou dans un moment de jalousie.

Et maintenant, soit que vous parcouriez l’île de la passe de Descorne, au sud-ouest, ou de Mahebourg au petit Malabar, soit que vous suiviez les côtes ou que vous enfonciez dans l’intérieur, soit que vous descendiez les rivieres ou que vous gravissiez les montagnes, soit que le disque éclatant du soleil embrase la plaine de rayons de flamme, soit que le croissant de la lune argente les mornes de sa mélancolique lumiere, vous pouvez, si vos pieds se lassent, si votre tete s’appesantit, si vos yeux se ferment, si, enivré par les émanations embaumées du rosier de la Chine, du jasmin de l’Espagne ou du frangipanier, vous sentez vos sens se dissoudre mollement comme dans une ivresse d’opium, vous pouvez, O mon compagnon, céder sans crainte et sans résistance a l’intime et profonde volupté du sommeil indien. Couchez-vous donc sur l’herbe épaisse, dormez tranquille et réveillez-vous sans peur, car ce léger bruit qui fait en s’approchant frissonner le feuillage, ces deux yeux noirs et scintillants qui se fixent sur vous, ce ne sont ni le frôlement empoisonné du bouqueira de la Jamaique, ni les yeux du tigre de Bengale. Dormez tranquille et réveillez-vous sans peur ; jamais l’écho de l’île n’a répété le sifflement aigu d’un reptile, ni le hurlement nocturne d’une bete de carnage. Non, c’est une jeune négresse qui écarte deux branches de bambou pour y passer sa jolie tete et regarder avec curiosité l’Européen nouvellement arrivé. Faites un signe, sans meme bouger de votre place, et elle cueillera pour vous la banane savoureuse, la mangue parfumée ou la gousse du tamarin ; dites un mot, et elle vous répondra de sa voix gutturale et mélancolique : « Mo sellave mo faire ça que vous vié. » Trop heureuse si un regard bienveillant ou une parole de satisfaction vient la payer de ses services, alors elle offrira de vous servir de guide vers l’habitation de son maître. Suivez-la, n’importe ou elle vous mene ; et, quand vous apercevrez une jolie maison avec une avenue d’arbres, avec une ceinture de fleurs, vous serez arrivé ; ce sera la demeure du planteur, tyran ou patriarche, selon qu’il est bon ou méchant ; mais, qu’il soit l’un ou l’autre, cela ne vous regarde pas et vous importe peu. Entrez hardiment, allez vous asseoir a la table de la famille ; dites : « Je suis votre hôte. » et alors la plus riche assiette de Chine, chargée de la plus belle main de bananes, le gobelet argenté au fond de cristal, et dans lequel moussera la meilleure biere de l’île, seront posés devant vous ; et, tant que vous voudrez, vous chasserez avec son fusil dans ses savanes, vous pécherez dans sa riviere avec ses filets ; et, chaque fois que vous viendrez vous-meme ou que vous lui adresserez un ami, on tuera le veau gras ; car ici l’arrivée d’un hôte est une fete, comme le retour de l’enfant prodigue était un bonheur.

Aussi les Anglais, ces éternels jalouseurs de la France, avaient-ils depuis longtemps les yeux fixés sur sa fille chérie, tournant sans cesse autour d’elle, essayant tantôt de la séduire par de l’or, tantôt de l’intimider par les menaces : mais a toutes ces propositions la belle créole répondait par un supreme dédain, si bien qu’il fut bientôt visible que ses amants, ne pouvant l’obtenir par séduction, voulaient l’enlever par violence, et qu’il fallut la garder a vue comme une monja espagnole. Pendant quelque temps elle en fut quitte pour des tentatives sans importance, et par conséquent sans résultat ; mais enfin l’Angleterre, n’y pouvant plus tenir, se jeta sur elle a corps perdu, et, comme l’île de France apprit un matin que sa sour Bourbon venait déja d’etre enlevée, elle invita ses défenseurs a faire sur elle meilleure garde encore que par le passé, et l’on commença tout de bon a aiguiser les couteaux et a faire rougir les boulets, car de moment en moment on attendait l’ennemi.

Le 23 aout 1810, une effroyable canonnade qui retentit par toute l’île annonça que l’ennemi était arrivé.


Chapitre 2 Lions et léopards

C’était a cinq heures du soir, et vers la fin d’une de ces magnifiques journées d’été inconnues dans notre Europe. La moitié des habitants de l’île de France, disposés en amphithéâtre sur les montagnes qui dominent Grand-Port, regardaient haletants la lutte qui se livrait a leurs pieds, comme autrefois les Romains, du haut du cirque, se penchaient sur une chasse de gladiateurs ou sur un combat de martyrs.

Seulement, cette fois, l’arene était un vaste port tout environné d’écueils, ou les combattants s’étaient fait échouer pour ne pas reculer quand meme, et pouvoir, dégagés du soin embarrassant de la manouvre, se déchirer a leur aise ; seulement, pour mettre fin a cette naumachie terrible, il n’y avait pas de vestales au pouce levé ; c’était, on le comprenait bien, une lutte d’extermination, un combat mortel ; aussi les dix mille spectateurs qui y assistaient gardaient-ils un anxieux silence ; aussi la mer, si souvent grondeuse dans ces parages, se taisait-elle elle-meme pour qu’on ne perdît pas un mugissement de ces trois cents bouches a feu.

Voici ce qui était arrivé :

Le 20 au matin, le capitaine de frégate Duperré, venant de Madagascar monté sur la Bellone, et suivi de la Minerve, du Victor, du Ceylan et du Windham, avait reconnu les montagnes du Vent, de l’île de France. Comme trois combats précédents, dans lesquels il avait été constamment vainqueur, avaient amené de graves avaries dans sa flotte, il avait résolu d’entrer dans le grand port et de s’y radouber ; c’était d’autant plus facile que, comme on le sait, l’île, a cette époque, était encore toute a nous, et que le pavillon tricolore, flottant sur le fort de l’île de la Passe et sur son trois-mâts mouillé a ses pieds, donnait au brave marin l’assurance d’etre reçu par des amis. En conséquence, le capitaine Duperré ordonna de doubler l’île de la Passe, située a deux lieues a peu pres en avant de Mahebourg, et, pour exécuter cette manouvre, ordonna que la corvette Victor passerait la premiere ; que la Minerve, le Ceylan et la Bellone la suivraient, et que le Windham fermerait la marche. La flottille s’avança donc, chaque bâtiment venant a la suite de l’autre, le peu de largeur du goulet ne permettant pas a deux vaisseaux de passer de front.

Lorsque le Victor ne fut plus qu’a une portée de canon du trois-mâts embossé sous le fort, ce dernier indiqua par ses signaux que les Anglais croisaient en vue de l’île. Le capitaine Duperré répondit qu’il le savait parfaitement, et que la flotte qu’on avait aperçue se composait de La Magicienne, de la Néreide, du Syrius et de l’Iphigénie, commandés par le commodore Lambert ; mais que, comme, de son côté, le capitaine Hamelin stationnait sous le vent de l’île avec L’Entreprenant, La Manche,l’Astrée, on était en force pour accepter le combat si l’ennemi le présentait.

Quelques secondes apres, le capitaine Bouvet, qui marchait le second, crut remarquer des dispositions hostiles dans le bâtiment qui venait de faire des signaux. D’ailleurs, il avait beau l’examiner dans tous ses détails avec le coup d’oil perçant qui trompe si rarement le marin, il ne le reconnaissait pas pour appartenir a la marine française. Il fit part de ses observations au capitaine Duperré, qui lui répondit de prendre ses précautions, et que lui allait prendre les siennes. Quant au Victor, il fut impossible de le renseigner ; il était trop en avant, et tout signe qu’on lui eut fait eut été vu du fort et du vaisseau suspect.

Le Victor continuait donc de s’avancer sans défiance, poussé par une jolie brise du sud-est, ayant tout son équipage sur le pont, tandis que les deux bâtiments qui le suivent regardent avec anxiété les mouvements du trois-mâts et du fort ; tous deux cependant conservent encore des apparences amies ; les deux navires qui se trouvent au travers l’un de l’autre échangent meme quelques paroles. Le Victor continue son chemin ; il a déja dépassé le fort, quand tout a coup une ligne de fumée apparaît aux flancs du bâtiment embossé et au couronnement du fort. Quarante-quatre pieces de canon tonnent a la fois, enfilant de biais la corvette française, trouant sa voilure, fouillant son équipage, brisant son petit hunier, tandis qu’en meme temps les couleurs françaises disparaissent du fort et du trois-mâts et font place au drapeau anglais. Nous avons été dupes de la supercherie ; nous sommes tombés dans le piege.

Mais, au lieu de rebrousser chemin, ce qui lui serait possible encore en abandonnant la corvette qui lui sert de mouche, et qui, revenue de sa surprise, répond au feu du trois-mâts par celui de ses deux pieces de chasse, le capitaine Duperré fait un signal au Windham, qui reprend la mer, et ordonne a la Minerve et au Ceylan de forcer la passe. Lui-meme les soutiendra, tandis que le Windham ira prévenir le reste de la flotte française de la position ou se trouvent les quatre bâtiments.

Alors les navires continuent de s’avancer, non plus avec la sécurité du Victor, mais meche allumée, chaque homme a son poste, et dans ce profond silence qui précede toujours les grandes crises. Bientôt la Minerve se trouve bord a bord avec le trois-mâts ennemi ; mais, cette fois, c’est elle qui le prévient : vingt-deux bouches a feu s’enflamment a la fois ; la bordée porte en plein bois ; une partie du bastingage du bâtiment anglais vole en morceaux ; quelques cris étouffés se font entendre ; puis, a son tour, il tonne de toute sa batterie et renvoie a la Minerve les messagers de mort qu’il vient d’en recevoir, tandis que l’artillerie du fort plonge de son côté sur elle, mais sans lui faire d’autre mal que de lui tuer quelques hommes et de lui couper quelques cordages.

Puis vient le Ceylan, joli brick de 22 canons, pris, comme le Victor, la Minerve et le Windham, quelques jours auparavant sur les Anglais, et qui, comme le Victor et la Minerve, allait combattre pour la France, sa nouvelle maîtresse. Il s’avança léger et gracieux comme un oiseau de mer qui rase les flots. Puis, arrivé en face du fort et du trois-mâts, le fort, le trois-mâts et le Ceylan s’enflammerent ensemble, confondant leur bruit, tant ils avaient tiré en meme temps, et melant leur fumée, tant ils étaient proches l’un de l’autre.

Restait le capitaine Duperré, qui montait la Bellonne.

C’était déja a cette époque un des plus braves et des plus habiles officiers de notre marine. Il s’avança a son tour, serrant l’île de la Passe plus pres que n’avait fait aucun des autres bâtiments ; puis, a bout portant, flanc contre flanc, les deux bords s’enflammerent, échangeant la mort a portée de pistolet. La passe était forcée ; les quatre bâtiments étaient dans le port ; ils se rallient alors a la hauteur des Aigrettes, et vont jeter l’ancre entre l’île aux Singes et la Pointe de la Colonie.

Aussitôt le capitaine Duperré se met en communication avec la ville, et il apprend que l’île Bourbon est prise, mais que, malgré ses tentatives sur l’île de France, l’ennemi n’a pu s’emparer que de l’île de la Passe. Un courrier est a l’instant meme expédié au brave général Decaen, gouverneur de l’île, pour le prévenir que les quatre bâtiments français, le Victor, la Minerve, le Ceylan et la Bellone, sont a Grand-Port. Le 21, a midi, le général Decaen reçoit cet avis, le transmet au capitaine Hamelin, qui donne aux navires qu’il a sous sa direction l’ordre d’appareiller, expédie a travers terres des renforts d’hommes au capitaine Duperré, et le prévient qu’il va faire ce qu’il pourra pour arriver a son secours attendu que tout lui fait croire qu’il est menacé par des forces supérieures.

En effet, en cherchant a mouiller dans la riviere Noire, le 21, a quatre heures du matin, le Windham avait été pris par la frégate anglaise Syrius. Le capitaine Pym, qui la commandait, avait appris alors que quatre bâtiments français, sous les ordres du capitaine Duperré, étaient entrés a Grand-Port, ou le vent les retenait ; il en avait aussitôt donné avis aux capitaines de La Magicienne et de l’Iphigénie, et les trois frégates étaient parties aussitôt : le Syrius remontait vers Grand-Port en passant sous le vent, et les deux autres frégates relevant par le vent pour atteindre le meme point.

Ce sont ces mouvements qu’a vus le capitaine Hamelin, et qui, par leur rapport avec la nouvelle qu’il apprend, lui font croire que le capitaine Duperré va etre attaqué. Il presse donc lui-meme son appareillage ; mais, quelque diligence qu’il fasse, il n’est pret que le 22 au matin. Les trois frégates anglaises ont trois heures d’avance sur lui, et le vent, qui se fixe au sud-est et qui fraîchit de moment en moment, va augmenter encore les difficultés qu’il doit éprouver pour arriver a Grand-Port.

Le 21 au soir, le général Decaen monte a cheval, et, a cinq heures du matin, il arrive a Mahebourg, suivi des principaux colons et de ceux de leurs negres sur lesquels ils croient pouvoir compter. Maîtres et esclaves sont armés de fusils, et, dans le cas ou les Anglais tenteraient de débarquer, ils ont chacun cinquante coups a tirer. Une entrevue a lieu aussitôt entre lui et le capitaine Duperré.

A midi, la frégate anglaise Syrius, qui est passée sous le vent de l’île, et qui, par conséquent, a éprouvé moins de difficultés sur sa route que les deux frégates, paraît a l’entrée de la passe, rallie le trois-mâts embossé pres du fort et que l’on a reconnu pour etre la frégate la Néréide, capitaine Willoughby, et toutes deux, comme si elles comptaient a elles seules attaquer la division française, s’avancent sur nous, faisant la meme marche que nous avions faite ; mais, en serrant de trop pres le bas-fond, le Syrius touche, et la journée s’écoule pour son équipage a se remettre a flot.

Pendant la nuit, le renfort de matelots envoyé par le capitaine Hamelin arrive, et est distribué sur les quatre bâtiments français, qui comptent ainsi quatorze cents hommes a peu pres, et cent quarante-deux bouches a feu. Mais comme, aussitôt leur répartition, le capitaine Duperré a fait échouer la division, et que chaque vaisseau présente son travers, la moitié seulement des canons prendront part a la fete sanglante qui se prépare.

A deux heures de l’apres-midi, les frégates La Magicienne et l’Iphigénie parurent a leur tour a l’entrée de la passe ; elles rallierent le Syrius et la Néréide, et toutes quatre s’avancerent contre nous. Deux se firent échouer, les deux autres s’amarrerent sur leurs ancres, présentant un total de dix-sept cents hommes et de deux cents canons.

Ce fut un moment solennel et terrible que celui pendant lequel les dix mille spectateurs qui garnissaient les montagnes virent les quatre frégates ennemies s’avancer sans voiles et par la seule et lente impulsion du vent dans leurs agres, et venir, avec la confiance que leur donnait la supériorité du nombre, se ranger a demi-portée du canon de la division française, présentant a leur tour leur travers, s’échouant comme nous nous étions fait échouer, et renonçant d’avance a la fuite, comme d’avance nous y avions renoncé.

C’était donc un combat tout d’extermination qui allait commencer ; lions et léopards étaient en présence, et ils allaient se déchirer avec des dents de bronze et des rugissements de feu.

Ce furent nos marins qui, moins patients que ne l’avaient été les gardes-françaises a Fontenoy, donnerent le signal du carnage. Une longue traînée de fumée courut aux flancs des quatre vaisseaux, a la corne desquels flottait un pavillon tricolore ; puis en meme temps le rugissement de soixante-dix bouches a feu retentit, et l’ouragan de fer s’abattit sur la flotte anglaise.

Celle-ci répondit presque aussitôt, et alors commença, sans autre manouvre que celle de déblayer les ponts des éclats de bois et des corps expirants, sans autre intervalle que celui de charger les canons, une de ces luttes d’extermination comme, depuis Aboukir et Trafalgar, les fastes de la marine n’en avaient pas encore vu. D’abord, on put croire que l’avantage était aux ennemis ; car les premieres volées anglaises avaient coupé les embossures de la Minerve et du Ceylan ; de sorte que, par cet accident, le feu de ces deux navires se trouva masqué en grande partie. Mais, sous les ordres de son capitaine, la Bellone fit face a tout, répondant aux quatre bâtiments a la fois, ayant des bras, de la poudre et des boulets pour tous ; vomissant incessamment le feu, comme un volcan en éruption, et cela pendant deux heures c’est-a-dire pendant le temps que le Ceylan et la Minerve mirent a réparer leurs avaries : apres quoi, comme impatients de leur inaction, ils se reprirent a rugir et a mordre a leur tour, forçant l’ennemi, qui s’était détourné un instant d’eux pour écraser la Bellone, de revenir a eux, et rétablissant l’unité du combat sur toute la ligne.

Alors il sembla au capitaine Duperré que la Néréide, déja meurtrie par trois bordées que la division lui avait lâchées en forçant la passe, ralentissait son feu. L’ordre fut donné aussitôt de diriger toutes les volées sur elle et de ne lui donner aucun relâche. Pendant une heure, on l’écrasa de boulets et de mitraille, croyant a chaque instant qu’elle allait amener son pavillon ; puis comme elle ne l’amenait pas, la grele de bronze continua, fauchant ses mâts, balayant son pont, trouant sa carene, jusqu’a ce que son dernier canon s’éteignît, pareil a un dernier soupir, et qu’elle demeurât rasée comme un ponton dans l’immobilité et dans le silence de la mort.

En ce moment, et comme le capitaine Duperré donnait un ordre a son lieutenant Roussin, un éclat de mitraille l’atteint a la tete et le renverse dans la batterie ; comprenant qu’il est blessé dangereusement, a mort peut-etre, il fait appeler le capitaine Bouvet lui remet le commandement de la Bellone, lui ordonne de faire sauter les quatre bâtiments plutôt que de les rendre, et, cette derniere recommandation faite, lui tend la main et s’évanouit. Personne ne s’aperçoit de cet événement ; Duperré n’a pas quitté la Bellone, puisque Bouvet le remplace.

A dix heures, l’obscurité est si grande, qu’on ne peut plus pointer, et qu’il faut tirer au hasard. A onze heures, le feu cesse ; mais comme les spectateurs comprennent que ce n’est qu’une treve ils restent a leur poste. En effet, a une heure, la lune paraît, et, avec elle et a sa pâle lumiere, le combat recommence.

Pendant ce moment de relâche, la Néréide a reçu quelques renforts ; cinq ou six de ses pieces ont été remises en batterie ; la frégate qu’on a crue morte n’était qu’a l’agonie, elle reprend ses sens, et elle donne signe de vie en nous attaquant de nouveau.

Alors Bouvet fait passer le lieutenant Roussin a bord du Victor, dont le capitaine est blessé ; Roussin a l’ordre de remettre le bâtiment a flot et de s’en aller, a bout portant, écraser la Néréide de toute son artillerie ; son feu ne cessera cette fois que lorsque la frégate sera bien morte.

Roussin suit a la lettre l’ordre donné : le Victor déploie son foc et ses grands huniers, s’ébranle et vient, sans tirer un seul coup de canon, jeter l’ancre a vingt pas de la poupe de la Néréide ; puis, de la, il commence son feu, auquel elle ne peut répondre que par ses pieces de chasse, l’enfilant de bout en bout a chaque bordée. Au point du jour, la frégate se tait de nouveau. Cette fois elle est bien morte et cependant le pavillon anglais flotte toujours a sa corne. Elle est morte, mais elle n’a pas amené.

En ce moment, les cris de « Vive l’empereur ! » retentissent sur la Néréide ; – les dix-sept prisonniers français qu’elle a faits dans l’île de la Passe, et qu’elle a enfermés a fond de cale, brisent la porte de leur prison et s’élancent par les écoutilles, un drapeau tricolore a la main. L’étendard de la Grande-Bretagne est battu, la banniere tricolore flotte a sa place. Le lieutenant Roussin donne l’ordre d’aborder ; mais, au moment ou il va engager les grappins, l’ennemi dirige son feu sur la Néréide, qui lui échappe. C’est une lutte inutile a soutenir ; la Néréide n’est plus qu’un ponton, sur lequel on mettra la main aussitôt que les autres bâtiments seront réduits ; le Victor laisse flotter la frégate comme le cadavre d’une baleine morte ; il embarque les dix-sept prisonniers, va reprendre son rang de bataille, et annonce aux Anglais, en faisant feu de toute sa batterie, qu’il est revenu a son poste.

L’ordre avait été donné a tous les bâtiments français de diriger leur feu sur La Magicienne, le capitaine Bouvet voulait écraser les frégates ennemies l’une apres l’autre ; vers trois heures de l’apres-midi, La Magicienne était devenue le but de tous les coups ; a cinq heures, elle ne répondait plus a notre feu que par secousses et ne respirait que comme respire un ennemi blessé a mort ; a six heures on s’aperçoit de terre que son équipage fait tous ses préparatifs pour l’évacuer : des cris d’abord, et des signaux ensuite, en avertissent la division française ; le feu redouble ; les deux autres frégates ennemies lui envoient leurs chaloupes, elle-meme met ses canots a la mer ; ce qui reste d’hommes sans blessure ou blessés légerement y descend ; mais, dans l’intervalle qu’elles ont a franchir pour gagner le Syrius, deux chaloupes sont coulées bas par les boulets, et la mer se couvre d’hommes qui gagnent en nageant les deux frégates voisines.

Un instant apres, une légere fumée sort par les sabords de La Magicienne ; puis, de moment en moment, elle devient plus épaisse ; alors, par les écoutilles, on voit poindre des hommes blessés qui se traînent, qui levent leurs bras mutilés, qui appellent au secours, car déja la flamme succede a la fumée, et darde par toutes les ouvertures du bâtiment ses langues ardentes, puis elle s’élance au dehors, rampe le long des bastingages, monte aux mâts, enveloppe les vergues, et, au milieu de cette flamme, on entend des cris de rage et d’agonie ; puis enfin tout a coup le vaisseau s’ouvre comme le cratere d’un volcan qui se déchire. Une détonation effroyable se fait entendre : La Magicienne vole en morceaux. On suit quelque temps ses débris enflammés, qui montent dans les airs, redescendent et viennent s’éteindre en frissonnant dans les flots. De cette belle frégate qui, la veille encore, se croyait la reine de l’Océan, il ne reste plus rien, pas meme des débris, pas meme des blessés, pas meme des morts. Un grand intervalle, demeuré vide entre la Néréide et l’Iphigénie, indique seul la place ou elle était.

Puis, comme fatigués de la lutte, comme épouvantés du spectacle, Anglais et Français firent silence, et le reste de la nuit fut consacré au repos.

Mais, au point du jour, le combat recommence. C’est le Syrius, a son tour, que la division française a choisi pour victime. C’est le Syrius que le quadruple feu du Victor, de la Minerve, de la Bellone et du Ceylan va écraser. C’est sur lui que se réunissent boulets et mitraille. Au bout de deux heures, il n’a plus un seul mât ; sa muraille est rasée, l’eau entre dans sa carene par vingt blessures : s’il n’était échoué, il coulerait a fond. Alors son équipage l’abandonne a son tour ; le capitaine le quitte le dernier. Mais comme a bord de La Magicienne, le feu est demeuré la, une meche le conduit a la sainte-barbe, et, a onze heures du matin, une détonation effroyable se fait entendre, et le Syrius disparaît anéanti !

Alors l’Iphigénie, qui a combattu sur ses ancres, comprend qu’il n’y a plus de lutte possible. Elle reste seule contre quatre bâtiments ; car, ainsi que nous l’avons dit, la Néréide, n’est plus qu’une masse inanimée ; elle déploie ses voiles, et profitant de ce qu’elle a échappé presque saine et sauve a toute cette destruction qui s’arrete a elle, elle essaye de prendre chasse, afin d’aller se remettre sous la protection du fort.

Aussitôt le capitaine Bouvet ordonne a la Minerve et a la Bellone de se réparer et de se remettre a flot. Duperré, sur le lit ensanglanté ou il est couché, a appris tout ce qui s’est passé : il ne veut pas qu’une seule frégate échappe au carnage ; il ne veut pas qu’un seul Anglais aille annoncer sa défaite a l’Angleterre. Nous avons Trafalgar et Aboukir a venger. En chasse ! En chasse sur l’Iphigénie !

Et les deux nobles frégates, toutes meurtries, se relevent, se redressent, se couvrent de voiles et s’ébranlent, en donnant l’ordre au Victor d’amariner la Néréide. Quant au Ceylan, il est si mutilé lui-meme, qu’il ne peut quitter sa place avant que le calfat ait pansé ses mille blessures.

Alors de grands cris de triomphe s’élevent de la terre : toute cette population qui a gardé le silence retrouve la respiration et la voix pour encourager la Minerve et la Bellone dans leur poursuite. Mais l’Iphigénie, moins avariée que ses deux ennemies, gagne visiblement sur elles ; l’Iphigénie dépasse l’île des Aigrettes ; l’Iphigénie va atteindre le fort de la Passe ; l’Iphigénie va gagner la pleine mer et sera sauvée. Déja les boulets dont la poursuivent laMinerve et la Bellone n’arrivent plus jusqu’a elle et viennent mourir dans son sillage, quand tout a coup trois bâtiments paraissent a l’entrée de la Passe, le pavillon tricolore a leur corne ; c’est le capitaine Hamelin, parti de Port-Louis avec L’Entreprenant, La Manche et l’Astrée. l’Iphigénie et le fort de la Passe sont pris entre deux feux ; ils se rendront a discrétion, pas un Anglais n’échappera.

Pendant ce temps, le Victor s’est, pour la seconde fois, rapproché de la Néréide ; et, craignant quelque surprise, il ne l’aborde qu’avec précaution. Mais le silence qu’elle garde est bien celui de la mort. Son pont est couvert de cadavres ; le lieutenant, qui y met le pied le premier, a du sang jusqu’a la cheville.

Un blessé se souleve et raconte que six fois l’ordre a été donné d’amener le pavillon, mais que six fois les décharges françaises ont emporté les hommes chargés d’exécuter ce commandement. Alors le capitaine s’est retiré dans sa cabine, et on ne l’a plus revu.

Le lieutenant Roussin s’avance vers la cabine et trouve la capitaine Willoughby a une table, sur laquelle sont encore un pot de grog et trois verres. Il a un bras et une cuisse emportés. Devant lui son premier lieutenant Thomson est tué d’un biscaien qui lui a traversé la poitrine ; et, a ses pieds, est couché son neveu Williams Murrey, blessé au flanc d’un éclat de mitraille.

Alors, le capitaine Willoughby, de la main qui lui reste, fait un mouvement pour rendre son épée ; mais le lieutenant Roussin, a son tour, étend le bras, et, saluant l’Anglais moribond :

– Capitaine, dit-il, quand on se sert d’une épée comme vous le faites, on ne rend son épée qu’a Dieu !

Et il ordonne aussitôt que tous les secours soient prodigués au capitaine Willoughby. Mais tous les secours furent inutiles : le noble défenseur de la Néréide mourut le lendemain.

Le lieutenant Roussin fut plus heureux a l’égard du neveu qu’il ne l’avait été a l’égard de l’oncle. Sir Williams Murrey, atteint profondément et dangereusement, n’était cependant pas frappé a mort. Aussi le verrons-nous reparaître dans le cours de cette histoire.