Frankenstein ou le Prométhée moderne - Mary Shelley - ebook
Kategoria: Obyczajowe i romanse Język: francuski Rok wydania: 1818

Frankenstein ou le Prométhée moderne darmowy ebook

Mary Shelley

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Opis ebooka Frankenstein ou le Prométhée moderne - Mary Shelley

Frankenstein ou le Prométhée moderne (Frankenstein or The Modern Prometheus) est un roman gothique et considéré a posteriori comme le précurseur de la science-fiction, publié en 1818 par la jeune britannique Mary Shelley , maîtresse et future épouse du poete Shelley. Le roman est le récit d'une tentative d'exploration polaire par Robert Walton. La majeure partie de ce récit est constituée par l'histoire de la vie de Victor Frankenstein que Walton a recueilli sur la banquise. Ce récit tourne lui meme autour de la narration a Frankenstein, par le monstre auquel il a donné vie, des tourments de celui-ci, qui justifient la haine qu'il lui porte.

Opinie o ebooku Frankenstein ou le Prométhée moderne - Mary Shelley

Fragment ebooka Frankenstein ou le Prométhée moderne - Mary Shelley

A Propos
PRÉFACE
PREMIERE LETTRE
DEUXIEME LETTRE
TROISIEME LETTRE
QUATRIEME LETTRE
A Propos Shelley:

Mary Wollstonecraft Shelley (30 August 1797 – 1 February 1851) was an English romantic/gothic novelist and the author of Frankenstein, or The Modern Prometheus. She was married to the Romantic poet Percy Bysshe Shelley. Source: Wikipedia

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PRÉFACE

Le fait sur lequel est fondé ce récit imaginaire a été considéré par le Dr Darwin et par quelques auteurs physiologistes al-lemands comme n’appartenant nullement au domaine de l’impossible. Je ne voudrai pas que l’on me suspecte le moins du monde d’accorder a une telle hypothese une adhésion sans res-trictions ; néanmoins en échafaudant ma narration sur ce point de départ, je considere ne pas avoir créé un enchaînement de faits terrifiants relevant foncierement du surnaturel.

L’événement dans lequel l’histoire puise son intéret ne pré-sente pas les désavantages qui s’attachent aux simples récits trai-tant de fantômes ou de magie. Il s’est imposé a moi par la nou-veauté des situations auxquelles il pouvait donner lieu, car, bien que constituant physiquement une impossibilité, il offrait a l’imagination l’occasion de cerner les passions humaines avec plus de compréhension et d’autorité que l’on pourrait le faire en se contentant de relater des faits strictement vraisemblables.

Je me suis donc efforcée de conserver leur vérité aux princi-pes élémentaires de la nature humaine, tout en n’hésitant pas a innover dans le domaine des combinaisons auxquelles ils pou-vaient donner lieu. Cette regle se retrouve dans L’Iliade, le poeme épique de la Grece ancienne, dans La tempete et dans Le Songe d’une Nuit d’Été, de Shakespeare, et plus particulierement encore, dans Le Paradis Perdu, de Milton. Ce n’est donc pas faire preuve de présomption, meme pour un humble romancier aspirant a distraire le lecteur ou a tirer de son art une satisfaction personnelle, que d’apporter a ses écrits un licence, ou plutôt, une regle dont l’emploi a fait éclore dans les plus belles pages de la poésie tant d’exquises combinaisons de sentiments humains.

Le fait sur lequel repose mon histoire m’est venu a l’idée, a la suite d’une simple conversation. La rédaction en fut entreprise, en partie par amusement, et en partie parce qu’elle offrait un moyen d’exercer les ressources latentes de l’esprit. Mais, a mesu-re que l’ouvrage prenait corps, d’autres motifs sont venus s’ajouter aux premiers. Je ne suis aucunement indifférente a la maniere dont le lecteur réagira devant l’une ou l’autre des ten-dances morales dont mes personnages font preuve. Cependant, ma principale préoccupation, dans ce domaine, sera d’éviter les effets énervants des romans actuels, et de montrer la douceur d’une affection familiale ainsi que l’excellence de la vertu univer-selle. Les opinions du héros, découlant naturellement de son ca-ractere et de la situation dans laquelle il se trouve, ne doivent nullement etre considérées comme reflétant nécessairement les miennes. De meme, aucune conclusion ne devrait etre tirée de ces pages, qui soit de nature a porter préjudice a une quelconque doctrine philosophique.

L’auteur a puisé un intéret accru dans la rédaction de cette histoire, du fait que celle-ci a été commencée dans le cadre majes-tueux ou se déroule la plus grande partie de l’action, et cela en compagnie d’amis qu’il lui serait impossible de ne pas regretter.

J’ai, en effet, passé l’été de 1816 dans les environs de Geneve. La saison fut froide et pluvieuse, cette année-la, aussi nous ré-unissions-nous chaque soir autour d’un grand feu de bois, nous complaisant parfois a nous conter mutuellement des histoires allemandes de revenants, que nous avions glanées, ici et la. Ces récits nous donnerent l’idée d’en inventer a notre tour, dans le seul but de nous distraire.

Deux amis — dont l’un eut, assurément, écrit une histoire in-finiment plus apte a séduire le public que tout ce que je pourrais jamais espérer imaginer — ces deux amis et moi décidâmes donc d’écrire chacun un conte basé sur une manifestation d’ordre sur-naturel.

Mais le temps se rétablit soudain, et mes amis me quitterent pour entreprendre un voyage a travers les Alpes. Les sites splen-dides qui s’offrirent a eux leur firent bientôt perdre jusqu’au sou-venir de leurs évocations spectrales. Le récit que voici est, par conséquent, le seul qui ait été mené jusqu’a son achevement.


PREMIERE LETTRE

A madame Saville, en Angleterre

Vous serez bien heureuse d'apprendre qu'aucun malheur n'a marqué le commencement d'une entreprise a propos de laquelle vous nourrissiez de funestes pressentiments. Je suis arrivé ici hier et mon premier soin est de rassurer ma sour sur ma santé et de lui dire que je crois de plus en plus au succes de mon entreprise.

Je suis déja loin au nord de Londres. Quand je me promene dans les rues de Pétersbourg, je sens la brise froide du nord se jouer sur mon visage : cela me fortifie et me remplit de joie. Com-prenez-vous une telle sensation ?

Cette brise qui vient des régions vers lesquelles je m'avance me donne un avant-gout de leur climat glacial.

Inspirés par ces vents prometteurs, mes reves deviennent plus fervents, plus vivants. J'essaie en vain de me persuader que le pôle est le siege du froid et de la désolation : il se présente a mon imagination comme le pays de la beauté et du plaisir. A cet en-droit, Margaret, le soleil est toujours visible, son large disque fran-ge presque l'horizon et répand un éclat perpétuel. La – si vous le permettez, ma sour, je ferai confiance aux nombreux navigateurs qui m'ont précédé -, la, la neige et la glace sont bannies et, en na-viguant sur une mer calme, on peut etre transporté sur une terre qui surpasse en prodiges et en beauté toutes les régions découver-tes jusqu'ici dans le monde habitable. Ses trésors et ses paysages peuvent etre sans exemple – et la plupart des phénomenes célestes doivent sans doute trouver leur explication en ces lieux encore intacts. Mais que ne peut-on pas espérer dans un pays qui offre une éternelle lumiere ? Je pourrais y découvrir la puissance mer-veilleuse qui attire l'aiguille des boussoles, y entreprendre d'in-nombrables observations célestes qui n'attendent que ce voyage pour dévoiler leur étrangeté apparente. Je vais assouvir mon ar-dente curiosité en explorant une partie du monde qui n'a jamais été visitée avant moi et peut-etre fouler un sol ou aucun homme n'a jamais marché. Tels sont mes émois et ils suffisent pour anni-hiler toute crainte du danger et de la mort, pour m'encourager a partir de l'avant avec détermination, ainsi qu'un enfant qui s'em-barque sur un petit bateau avec ses camarades pour découvrir la riviere qui baigne son pays natal. Mais, en supposant que toutes ces conjectures soient fausses, vous ne pouvez contester l'inesti-mable bénéfice que j'apporterai a l'humanité jusqu'a la derniere génération, au cas ou je découvrirais, a proximité du pôle, un pas-sage vers ces contrées que nous atteignons aujourd'hui apres tant de mois, ou si je réussissais a percer le secret de la force magnéti-que, lequel ne peut etre mis a jour, a moins que ce ne soit impossi-ble, que par un effort comparable au mien.

Ces réflexions ont dissipé l'agitation avec laquelle j'ai com-mencé ma lettre, et je sens mon cour se remplir d'un enthousias-me qui m'éleve jusqu'au ciel ; rien n'est plus propice a tranquilliser l'esprit qu'un projet bien solide – un projet précis sur lequel on peut fixer toute son attention. Cette expédition a été le reve favori de mes années d'enfance. J'ai lu avec passion les récits de voyages entrepris dans le but de parvenir au nord de l'océan Pacifique, a travers les mers du pôle. Vous devez vous souvenir que la biblio-theque de l'oncle Thomas était composée d'un ensemble d'ouvra-ges sur l'histoire de tous les voyages de découverte. Mon éducation fut négligée.

Pourtant, j'aimais énormément lire et j'étudiais ces ouvrages nuit et jour et au fur et a mesure que j'en prenais connaissance, je regrettais la décision que mon avait prise sur son lit de mort, alors que j'étais encore un enfant – défense avait été faite a mon oncle de me laisser embrasser la carriere de marin.

Ces visions s'atténuerent lorsque je lus, pour la premiere fois, certains poetes dont les effusions pénétraient mon âme et m'éle-vaient jusqu'au ciel. Je devins poete moi aussi et je vécus une an-née durant dans le Paradis de ma propre création. Je croyais de la sorte dénicher une place dans le temple ou étaient consacrés les noms d'Homere et de Shakespeare. Vous savez a quel point je me suis trompé et de quelle façon j'ai eu a supporter mon dépit.

Mais justement, c'est a cette époque que j'ai hérité de mon cousin et que mes pensées ont recouvré leurs premieres inclina-tions.

Six ans se sont passés depuis que j'ai pris la présente déci-sion. A présent, je peux meme me rappeler l'heure ou je me suis voué a cette entreprise importante. J'ai commencé par habituer mon corps a la fatigue. J'ai accompagné des baleiniers dans plu-sieurs expéditions en mer du Nord ; je me suis volontairement soumis au froid, au jeune, a la soif, a l'absence de sommeil. Pen-dant la journée, j'ai souvent travaillé plus dur que n'importe quel marin, alors que la nuit, j'étudiais les mathématiques, les théories médicales et ces branches de la science physique par lesquelles un marin peut tirer le grand profit. A deux reprises, je me suis engagé comme contre-maître pour la peche au Groenland et je me suis acquitté de ma tâche a merveille. Et j'avoue meme avoir éprouvé une certaine fierté lorsque le capitaine m'a offert le commande-ment en second de son vaisseau avant de me demander de rester a bord, tant il était satisfait de mes services.

Et maintenant, ma chere Margaret, ne suis-je pas en état d'accomplir quelque chose de grand ? J'aurais pu vivre dans l'ai-sance et le luxe mais, loin de me complaire dans la fortune, j'ai préféré la gloire. Oh, si une voix encourageante pouvait me répon-dre par l'affirmative !

Mon courage et ma résolution sont inébranlables, bien que mes espoirs connaissent des hauts et des bas et que je me sente souvent déprimé. Je vais donc entreprendre ce long et périlleux voyage dont les vicissitudes exigeront toute ma force d'âme. Et je dois non seulement stimuler le moral des autres mais préserver le mien, lorsqu'ils seront dans l'épreuve.

C'est la meilleure saison pour voyager en Russie. On vole ra-pidement sur la neige dans les traîneaux : le mouvement en est doux et, selon moi, beaucoup plus agréable qu'une diligence an-glaise. Le froid n'est pas excessif pour peu qu'on soit enveloppé de fourrures – un costume que j'ai déja adopté, car il y a une grande différence entre se promener sur un pont et rester assis plusieurs heure sans remuer, sans qu'aucun exercice empeche le sang de geler dans vos veines. Je n'ai nullement l'intention de perdre la vie sur la route entre Saint-Pétersbourg et Archangel.

Je partirai pour cette ville dans deux ou trois semaines et mon intention est d'y louer un vaisseau, ce qui facile en versant une caution au propriétaire, et d'engager autant de matelots que je croirai nécessaires parmi ceux qui sont habitués a la peche a la baleine. Je ne compte pas partir avant le mois de juin. Et quand serais-je de retour ? Ah !

Ma chere sour, comment répondre a cette question ? Si je ré-ussis, des mois, des années peut-etre s'écouleront avant nos re-trouvailles ! Sinon, vous me reverrez bientôt – ou jamais.

Adieu, ma chere, ma tendre Margaret. Que le ciel vous bénis-se et qu'il me protege afin que je puisse toujours témoigner ma gratitude pour tout votre amour et vos bontés.


DEUXIEME LETTRE

A Madame Saville, en Angleterre

Que le temps passe lentement ici, ou je suis entouré par la glace et par la neige ! Mais j'ai progressé d'un pas dans mon entre-prise. J'ai loué un vaisseau et je suis occupé a réunir des matelots. Ceux que j'ai déja engagés semblent etre des hommes sur lesquels je puis compter et qui, a coup sur, possedent un courage inébran-lable.

Mais un de mes souhaits n'a pas encore pu etre exaucé et cet-te lacune est pour moi le plus grand des maux. Je n'ai pas d'ami, Margaret : si je suis entraîné par l'enthousiasme du succes, per-sonne ne pourra participer a ma joie. Si je rencontre quelque re-vers, qui me redonnera du courage ?

Je confierai mes pensées au papier, il est vrai, mais c'est un pauvre moyen de communiquer ses sentiments.

J'aimerais avoir la compagnie d'un homme qui sympathise-rait avec moi et dont le regard répondrait au mien. Vous devez me juger romantique, ma chere sour, mais j'ai réellement besoin d'un ami. Je ne connais personne pres de moi qui soit affectueux et courageux, qui ait quelque culture, des gouts semblables aux miens, qui aime ce que j'aime, qui puisse approuver ou amender mes plans. Comment trouver un ami capable de réparer les fautes de votre pauvre frere ! Je suis trop ardent dans l'exécution de mes travaux et trop impatient devant les difficultés. Mais le plus grave, c'est que je me suis éduqué moi-meme : durant les quatorze pre-mieres années de mon existence, je n'ai rien fait que de banal et je n'ai lu que les livres de voyage de l'oncle Thomas. A un âge plus avancé, j'ai commencé a découvrir les poetes les plus célebres de notre pays mais ce n'est que lorsque je me suis rendu compte que je ne pouvais plus en tirer profit que j'ai compris a quel point il était nécessaire d'apprendre la langue des autres pays. A présent, j'ai vingt-huit ans et, en réalité, je suis moins cultivé que la plupart des garçons de quinze ans. Il reste que je pense davantage et que mes songeries sont plus vastes et plus magnifiques, quoiqu'elles manquent de cohérence (comme le disent les peintres). Oui, j'ai grandement besoin d'un ami – un ami qui serait assez sensé pour ne pas me prendre pour un romantique et dont la compagnie pourrait quelque peu tempérer mes extravagances.

Baste, ce sont la des plaintes inutiles ! Ce n'est certainement pas dans l'océan immense que je trouverai un ami, ni davantage ici a Archangel, parmi les marchands et les marins. Toutefois, des sentiments qu'on ne s'attend pas a rencontrer chez des etres rudes animent certains cours. Mon lieutenant, par exemple, est un homme d'un grand courage et d'une détermination étonnante. Il aspire fortement a la gloire, ou plutôt a l'avancement dans sa car-riere. Il est Anglais et, nonobstant les préjugés nationaux et pro-fessionnels, il n'est pas abruti par la culture et conserve quelques-unes des plus nobles qualités humaines. J'avais d'abord fait sa connaissance dans un baleinier ; quand j'ai appris qu'il se trouvait sans emploi dans cette ville, je l'ai engagé aussitôt afin qu'il me seconde dans mon entreprise. L'homme a un caractere égal et il est connu pour sa gentillesse et son respect de la discipline. Cette circonstance qui s'ajoute a son intégrité et a son courage a fait que j'étais tres désireux de l'engager. Ma jeunesse passée dans la soli-tude, mes meilleures années vécues sous votre douce et féminine influence ont tellement affiné le fond de mon caractere que je ne peux pas supporter l'habituelle brutalité qui regne a bord d'un na-vire : je n'ai jamais cru qu'elle était nécessaire, et lorsque j'ai en-tendu parler un marin réputé pour sa gentillesse, son dévouement et son sens de la subordination, j'ai été particulierement heureux de pouvoir m'assurer de ses services. J'ai entendu parler de lui, d'une maniere plutôt romanesque, par une dame qui lui doit le bonheur de sa vie. Voici brievement cette histoire. Il y a quelques années, il aimait une jeune dame russe de peu de fortune, alors qu'il avait pour sa part, grâce a ses prises, amassé une somme considérable. Le pere de la jeune fille consentit donc a ce qu'il l'épouse.

Pourtant, lorsque le jeune homme fit sa déclaration, elle se mit a pleurer, se jeta aux pieds de son prétendant et lui confessa qu'elle aimait un autre – un garçon pauvre, ce qui expliquait pourquoi son pere n'avait jamais voulu consentir a cette union. Le jeune homme la rassura et comme elle lui révélait le nom de son amant, il cessa aussitôt de lui faire la cour. Avec son argent, il avait déja acheté une ferme ou il comptait passer le reste de ses jours. Il en fit don a son rival et alla jusqu'a lui céder sa fortune pour qu'il puisse acheter du bétail. La-dessus, il demanda lui-meme au pere de la jeune fille d'accepter qu'elle épouse l'homme qu'elle aimait. Mais le pere refusa catégoriquement, pensant qu'il y allait d'une question d'honneur, et comme son attitude restait inflexible, notre marin quitta le pays. Il y retourna néanmoins, quand il apprit que celle qu'il aimait s'était finalement mariée. « Quel noble cour ! » Allez-vous vous exclamer – et vous aurez raison. Il se trouve que ce n'est pas le cas : notre homme n'ouvre jamais le bouche et une espece de nonchalance ignorante émane de lui. Curieux compor-tement qui mitige l'intéret et la sympathie qu'il devrait susciter.

Mais si j'ai l'air de me plaindre un peu, si je puis concevoir dans mes travaux une consolation que je ne connaîtrai peut-etre jamais, ne croyez pas que je sois incertain dans mes résolutions. Elles sont invariables comme les destin et mon voyage n'est a pré-sent différé que jusqu'a`ce que le temps me permette de prendre la mer. L’hiver a été atrocement rude mais le printemps s'annonce bien et tout indique que la saison sera remarquablement précoce, si bien qu'il n'est peut-etre pas impossible que nous partions plus tôt que prévu.

Je garderai mon sang-froid : vous me connaissez assez pour me faire confiance. Si la sécurité des autres est en jeu, je serai pru-dent et réfléchi.

Je suis incapable de vous dépeindre tout ce que je ressens, alors que je suis sur le point de mettre mon projet en exécution. Il est impossible de vous donner une idée de mes agitations, agréa-bles et pénibles a la fois, dans la fievre du départ. Je vais vers des régions inconnues, au « pays du brouillard et de la neige », mais je ne tuerai aucun albatros. Ne soyez donc pas alarmée sur mon sort, ne vous attendez pas a ce que je revienne, a l'instar de « l'Ancien Marinier », épuisé et misérable. Vous devez sourire a cette allu-sion mais je vais vous dévoiler un secret. J'ai souvent attribué mon attachement, ma passion et mon enthousiasme pour les dangereux mysteres de l'océan aux ouvres les plus extravagantes des poetes modernes. Quelque chose, quelque chose que je ne suis pas a me-me de comprendre, agite mon âme. Je suis surement besogneux – entreprenant comme un artisan qui travaille avec persévérance et courage – mais en outre il y a en moi l'amour du merveilleux, la croyance au merveilleux, présente dans tous mes projets. Ceci me pousse a m'éloigner des sentiers battus, jusqu'a affronter la mer sauvage et ces pays inconnus que je vais bientôt explorer.

Mais il faut revenir a des considérations plus plaisantes.

Vous reverrais-je prochainement, apres avoir traversé des mers immenses et apres avoir doublé le cap le plus au sud de l'Afrique ou de l'Amérique ? Je ne puis espérer un tel bonheur mais je n'ose pas non plus regarder le revers du tableau. Pour le moment, continuez a m'écrire a la moindre occasion : je pourrais recevoir vos lettres, alors que j'en aurais le plus besoin pour me fortifier l'esprit. Je vous aime tres tendrement

Souvenez-vous de moi avec affection, quand bien meme vous ne devriez plus entendre parler de moi.


TROISIEME LETTRE

A Madame Saville, en Angleterre

Ma chere sour,

Je vous écris quelques lignes a la hâte pour vous dire que je suis en bonne santé – et que je progresse bien dans mon voyage. Cette lettre arrivera en Angleterre par l'intermédiaire d'un mar-chand qui rentre d'Archangel dans sa famille. Il est plus chanceux que moi qui ne verrai peut-etre pas mon pays natal avant plu-sieurs années. Je suis toutefois dans d'excellentes dispositions : mes hommes sont courageux et semblent fermes dans leurs réso-lutions.

Ils ne craignent pas les bancs de glace que nous affrontons sans cesse et qui indiquent les dangers des contrées vers lesquelles nous nous avançons. Nous avons déja atteint une latitude tres éle-vée. Ici, c'est l'été, bien qu'il ne fasse pas aussi chaud qu'en Angle-terre. Les vents du sud qui nous poussent rapidement vers les ri-ves ou je suis impatient d'accoster renouvellent a tout moment la température. Je ne m'y attendais pas.

Pas d'événements jusqu'ici susceptibles de devoir figurer dans une lettre. Un ou deux coups de vent et un mât brisé – des accidents qu'un marin avisé ne rappelle jamais et je serais bien heureux si rien de pire ne nous arrivait pendant notre voyage.

Adieu, ma chere Margaret. Soyez assurée que par amour pour vous et pour moi-meme je n'irai pas aveuglément a la rencontre du danger. Je resterai froid, perséverent et prudent.

Mais le succes viendra couronner mes efforts. Pourquoi pas ? Jusqu'a ce jour, j'ai progressé, j'ai tracé un chemin sur a travers les mers – et les étoiles elles-memes peuvent etre les témoins de mon triomphe. Et d'ailleurs pourquoi n'aurais-je progressé, si les élé-ments, meme s'ils sont hostiles, le permettent ? Qui peut arreter un cour déterminé et un homme résolu a tout ?

Contre mon gré, mon cour s'épanche de lui-meme ! Mais je dois finir. Que le ciel vous bénisse, ma sour chérie !


QUATRIEME LETTRE

A Madame Saville, en Angleterre

L'événement que nous venons de vivre est si étrange que je ne peux pas m'empecher de vous le rapporter, meme s'il est probable que nous allons nous revoir avant meme que cette lettre soit par-venue en votre possession.

Lundi dernier (le 31 juillet), nous étions presque entourés par la glace qui encerclait notre navire de toutes parts, lui laissant a peine un espace ou il flottait. Notre situation était extremement dangereuse, surtout qu'un épais brouillard nous enveloppait. Nous sommes restés sur place, espérant quelque changement, une at-mosphere et un temps plus favorables.

Vers les deux heures, le brouillard se dissipa et nous aperçu-mes autour de nous d'immenses îlots de glace déchiquetés : ils semblaient ne pas avoir de bornes.

Quelques-uns de mes compagnons se mirent a gémir et je commençais aussi a devenir inquiet, quand soudain notre atten-tion fut attirée par un objet bizarre, de telle sorte que la situation ou nous trouvions nous préoccupa moins.

Nous distinguâmes un chariot bas, fixé sur un traîneau et tiré par des chiens, passer au nord, a la distance d'un demi-mille. Une silhouette de forme humaine, de toute apparence de stature gigan-tesque, était assise dans le traîneau et guidait les chiens. Avec nos télescopes, nous observâmes la rapidité de la course du voyageur, jusqu'a ce que celui-ci disparaisse parmi les enchevetrements de glace.

Cette circonstance nous sidéra. Nous étions – ou du moins nous pensions nous trouver a des centaines de milles de la terre. Mais cette apparition laissait supposer le contraire : en réalité nous étions moins loin que nous le croyions

Comme nous étions entourés de glace, il ne nous fut pas pos-sible d'en suivre les traces avec une attention plus soutenue.

Environ deux heures apres cette rencontre nous perçumes le grondement de la mer et avant la nuit la glace se rompit et libéra le navire. Mais nous restâmes sur place jusqu'au matin de peur de heurter dans l'obscurité ces grandes masses qui dérivent, des lors que la glace s'est brisée. J'en profitai a ce moment-la pour me re-poser quelques heures.

Dans la matinée cependant, au point du jour, je montai sur le pont et trouvai tous les matelots réunis d'un seul côté du navire, comme s'ils parlaient a quelqu'un qui se trouvait dans la mer. Et en effet, un traîneau semblable a celui que nous avions vu avait dérivé vers nous pendant la nuit, sur un énorme morceau de glace. Un seul chien encore était vivant. Mais il y avait aussi un homme auquel les matelots s'adressaient pour qu'il monte a bord. Ce n'était pas, ainsi que l'autre voyageur le paraissait, un habitant sauvage d'une île inconnue mais un Européen. Lorsque j'arrivai sur le pont, le second lui dit

– Voici notre capitaine ! Il ne vous laissera jamais périr en pleine mer.

En m'apercevant, l'étranger m'adressa la parole en anglais, bien qu'avec un accent étranger :

– Avant que je monte a bord de votre vaisseau, dit-il, auriez-vous la bonté de me dire de quel côté vous vous dirigez ?

Vous devez concevoir mon étonnement en entendant la ques-tion que posait cet homme qui était plongé dans les affres et a qui mon vaisseau devait paraître comme un bien plus précieux que tous ceux que l'on rencontre sur la terre. Je lui répondis toutefois que nous allions en exploration vers le pôle Nord.

Il parut satisfait et accepta de monter a bord. Mon Dieu, Margaret, si vous aviez vu l'homme qui capitulait ainsi pour son salut, vous auriez connu une énorme surprise !

Ses membres étaient presque gelés et son corps était atroce-ment meurtri par la fatigue et la souffrance. Je n'ai jamais vu un homme dans un tel état. Nous nous efforçâmes de le conduire dans la cabine mais, des qu'il ne fut plus en plein air, il perdit connaissance. Nous le ramenâmes aussitôt sur le pont et, pour qu'il recouvre ses esprits, nous le frottâmes avec de l'eau de vie et fîmes en sorte qu'il en avale une faible quantité. Petit, a petit, il redonna des signes de vie. Nous l'enveloppâmes alors dans des couvertures et nous le plaçâmes pres du poele de la cuisine. Il alla progressivement de mieux en mieux et prit un peu de potage pour se revigorer.

Deux jours se passerent de la sorte, sans qu'il fut capable de parler, et je craignis souvent que ses souffrances ne l'eussent privé de raison. Lorsqu'il fut quelque peu rétabli, je le conduisis dans ma propre cabine et l'entourai de mes soins, autant qu'il m'était possible de le faire. Je n'ai jamais vu un individu plus curieux : ses yeux ont d'ordinaire une expression sauvage, comme s'il était fou, mais a certains moments, pour peu qu'on soit gentil avec lui ou qu'on lui rende quelque service, sa physionomie devient lumineu-se, a telle enseigne qu'elle respire un sentiment de bienveillance et de douceur rare. Mais il est plus généralement mélancolique et dépressif – et parfois il grince les dents, a croire qu'il n'a pas le courage de supporter le poids des malheurs qui l'accablent.

Quand mon hôte fut dans de meilleures dispositions, j'eus grand-peine a éloigner de lui les hommes qui brulaient de lui po-ser mille questions. Je ne voulais pas qu'il fut tourmenté par leur vaine curiosité, étant donné que l'amélioration de son état mental et physique dépendait évidemment du repos le plus total. Une fois seulement, le lieutenant lui demanda pourquoi il était venu de si loin sur la glace avec un équipage tellement insolite.

Sa physionomie prit aussitôt une expression de profond cha-grin et il répondit :

– Pour poursuivre quelqu'un qui avait pris la fuite

– Et l'homme que vous poursuiviez voyageait-il de la meme façon ?

– Oui.

– Dans ce cas, je crois que nous l'avons vu. La veille du jour ou nous avons recueilli, nous avons aperçu sur une banquise des chiens qui tiraient un traîneau ou un homme avait pris place.

Cet échange éveilla l'attention de l'étranger et il posa une multitude de questions a propos de la route qu'avait suivie le dé-mon, comme il l'appelait. Par la suite, quand il fut seul avec moi, il me dit :

– J'ai sans aucun doute éveillé votre curiosité, comme aussi celle de ces braves gens, mais vous etes trop poli pour mener une enquete.

– C'est vrai. Ce serait plutôt impertinent et inhumain, si j'en juge votre état, de vous interroger.

– Et pourtant vous m'avez sauvé d'une étrange et périlleuse situation, vous m'avez généreusement rendu a la vie.

Ensuite, il me demanda si je pensais que la rupture de la glace avait détruit l'autre traîneau. Je lui dis que je ne pouvais pas ré-pondre avec certitude, puisque la glace ne s'était pas brisée avant minuit et que le voyageur avait eu la possibilité de trouver un abri. Mais je ne pouvais guere apprécier la situation.

A partir de ce moment-la, un regain de vitalité anima le corps meurtri de l'étranger. Il manifestait une grande énergie a se trou-ver sur le pont afin de guetter le traîneau que nous avions aperçu auparavant. Je l'engageai pourtant a rester dans sa cabine car il était beaucoup trop faible pour supporter les rigueurs de l'atmos-phere. Je lui promis qu'on ferait le guet a sa place et qu'on l'averti-rait immédiatement, au cas ou on aurait la vision d'un nouvel ob-jet.

Tel est mon journal jusqu'a cette date concernant cette étran-ge circonstance. L'homme a progressivement recouvré sa santé mais il reste tres silencieux et donne des signes de gene lorsqu'un autre que moi entre dans sa cabine. Toutefois, ses manieres sont si conciliantes et si douces que les marins s'intéressent a son sort, bien qu'ils aient eu peu de rapport avec lui. Pour ma part, je com-mence a l'aimer comme un frere. Son profond et perpétuel chagrin attise en moi la sympathie et la compassion. Il a été sans aucun doute un homme remarquable a une certaine époque de sa vie, pour rester encore dans le malheur si attrayant et si aimable.

Je disais dans une de mes lettres, ma chere Margaret, que je ne trouverais pas d'ami sur le vaste océan. Et voila que je ren-contre un homme que j'aurais été heureux d'apprécier comme un frere, avant qu'il ne fut marqué par le malheur.

Je continuerai de loin en loin mon journal sur l'étranger, si de nouveaux avatars se présentent.

13 aout, 17..

Mon affection pour mon hôte augmente chaque jour. Il excite a tout le moins mon admiration et ma pitié a un degré incroyable. Comment pourrais-je voir une personne aussi noble détruite par le chagrin sans éprouver la plus grande peine ? Il est si gentil et pourtant si réservé – il est si cultivé ! Quand il parle, ce sont des propos qui coulent avec brio, avec une facilité et une éloquence peu communes.

Il est a présent parfaitement rétabli, et il ne quitte plus le pont, selon toute apparence pour guetter le traîneau qui a précédé le sien. Pourtant, quelque malheureux qu'il soit, il n'est pas exclu-sivement préoccupé par sa propre infortune : il s'intéresse vive-ment aux projets des autres. Il m'a longuement questionné sur les miens et je les lui ai communiqués sans détour. Il a retenu avec attention les arguments que j'avançais sur l'éventuel succes de mon entreprise – et meme les moindres détails des mesures que j'avais mises en ouvre. Par la sympathie qu'il exerce sur moi, j'ai laissé parler mon cour, j'ai dit avec toute l'ardeur de mon âme combien je serais heureux de sacrifier ma fortune, mon existence meme, si cela devait contribuer a la réussite de mon entreprise. La vie ou la mort, d'un homme sont peu de choses quand le savoir est en jeu, quand il s'agit d'en acquérir la maîtrise complete pour le transmettre a la postérité et pour le plus grand bien de notre race. Alors que je parlais, une profonde tristesse apparut sur le visage de mon interlocuteur. Je constatai d'abord qu'il essayait de maîtri-ser son émotion et il plaça les mains devant ses yeux. Ma voix trembla et me manqua lorsqu'a travers ses doigts je vis couler des larmes. Il eut un gémissement. Je me tus. Puis il prit la parole, la voix éteinte :

– Malheureux ! Est-ce vous partagez ma folie ? Avez-vous également bu ce breuvage étourdissant ? Écoutez-moi, laissez-moi vous raconter mon histoire et vous jetterez la coupe loin de vos levres !

De telles paroles, vous pouvez le concevoir, exciterent forte-ment mon imagination. Mais le paroxysme de douleur qui avait saisi l'étranger eut rai son de ses forces chancelantes et plusieurs heure de repos et de tranquillité furent nécessaires a soi rétablis-sement.

Apres cette crise violente, il donna l'impression de se maudire pour s'etre laissé emporter par la passion.

Dominant la sombre tyrannie de son désespoir, il me reparla de quelques sujets qui me tenaient a cour. Il voulut connaître l'histoire de mon enfance – ce fut vite fait ! Mais une multitude de pensées m'avaient traversé l'esprit. Je lui avouai le besoin que j'éprouvais de rencontrer un ami qui put sympathiser avec moi, convaincu qu'un homme n'est pas heureux s'il n'a pas cette chan-ce.

– Je suis d'accord avec vous, me répondit l'étranger, nous sommes des créatures imparfaites, ne vivant qu'a moitié, si un etre plus sage meilleur, plus cher que nous-meme, c'est-a-dire un ami, n'est pas la pour nous aider, pour soutenir nos faiblesses. Autre-fois, j'ai eu un ami, la plus noble des créatures humaines, et c'est a ce titre que je suis capable de juger la véritable amitié. Vous avez l'espérance et le monde devant vous, vous ne devez désespérer de rien. Mais moi… j'ai tout perdu et je ne peux pas refaire ma vie.

Et tandis qu'il parlait, son visage eut une expression de calme tristesse qui me meurtrit le cour. Puis, il se tut et bientôt regagna sa cabine.

Malgré l'abattement de son esprit, nul ne peut jouir plus vi-vement que lui des beautés de la nature. Le ciel étoilé, la mer, tous les spectacles qu'offrent ces régions merveilleuses semblent encore avoir le pouvoir d'élever son âme. Un tel homme a une double existence : il peut supporter le malheur et, etre la proie des désil-lusions.

Pourtant, quand il rentre en lui-meme, il ressemble a un es-prit céleste entouré d'un halo qui le protege du chagrin et de la folie.

Si vous riez de l'enthousiasme avec lequel je m'exprime sur cet aventurier extraordinaire, c'est parce que vous ne pouvez pas le voir. Vous avez été éduquée, choyée par les livres et la solitude, et vous etes devenue un peu sceptique. Mais cela devrait vous per-mettre aussi de mieux apprécier les mérites rares de cet homme extraordinaire. J'ai essayé de découvrir la qualité qu'il possede, celle qui domine chez lui et qui fait qu'il transcende tellement tou-tes les autres personnes que j'ai connues. Je crois qu'il s'agit d'un discernement intuitif, un sens du jugement rapide et infaillible, une connaissance de la nature des choses, a la fois précise et clai-re. A quoi s'ajoutent une facilité d'expression et une voix dont les multiples intonations sont mélodieuses.

19 aout, 17..

L'étranger m'a dit hier :

– Vous pouvez constater aisément, capitaine Walton, que j'ai éprouvé de grands et incomparables malheurs. J'étais décidé d'abord a ensevelir a jamais le souvenir de ces maux mais vous avez changé ma résolution. Vous etes en quete du savoir et de la sagesse. Je l'ai été aussi. Je souhaite ardemment que l'accomplis-sement de vos désirs ne devienne pas pour vous, comme ce, le fut pour moi, un poison venimeux. J'ignore si la relation de mes dé-boires pourrait vous etre utile. Cependant, lorsque je songe que vous etes en train de suivre l'itinéraire que j'ai déja suivi et que vous vous exposez a certains périls qui ne me furent pas épargnés, j'imagine que vous serez en mesure de tirer une morale de mon histoire : elle sera profitable, si vous réussissez. En cas d'échec, ce sera pour vous une consolation. Préparez-vous a entendre des faits qu'on a l'habitude de qualifier de merveilleux. Si nous nous étions trouvés dans un décor moins imposant, j'aurais eu peur de ne pas etre cru, peut-etre de vous paraître ridicule. Mais beaucoup de choses paraîtront possibles dans ces régions sauvages et mysté-rieuses, meme si elles devraient faire rire ceux qui ignorent les innombrables pouvoirs de la nature. Mais je ne doute pas que mon histoire ne porte avec elle l'évidence de la vérité des événements qui la composent.

Il vous est facile d'imaginer ma joie quand cette proposition m'a été faite. Mais je redoutais qu'elle ravive aussi le chagrin et le désespoir de mon hôte. Et pourtant, je brulais d'entendre la rela-tion promise, moitié par curiosité, moitié parce que j'avais le vif désir d'améliorer son sort, si cela était dans mon pouvoir. J'expri-mai ces sentiments dans ma réponse.

– Merci pour votre sympathie, me répondit-il, mais ce n'est pas nécessaire. Ma destinée est presque accomplie.

Je n'attends plus qu'une seule chose, apres quoi je reposerai en paix. Je sais ce qui vous anime, me dit-il encore comme j'allais l'interrompre, mais vous vous méprenez, mon ami, si je puis me permettre de vous appeler ainsi. Rien ne peut changer ma desti-née. Écoutez mon histoire et vous comprendrez combien mon sort est irrévocable.

Il me dit alors qu'il entreprendrait son récit le lendemain, des que j'aurais le temps de l'écouter. Cette promesse lui valut mes remerciements les plus chaleureux. Je résolus de consigner cha-que soir, si tant est que j'en aurais le loisir, ce qu'il m'aurait ra-conté dans la journée, dans les termes les plus exacts que possible. A défaut de quoi, je rédigerais au moins quelques notes. Ce ma-nuscrit vous procurera sans doute le plus grand plaisir ; moi, moi qui ai connu cet homme et qui ai entendu le récit de ses propres levres – quel intéret et quelle sympathie ne vais-je pas y trouver lorsque je le relirai plus tard ! Meme aujourd'hui, alors que je commence ma tâche, sa voix expressive sonne a mes oreilles, ses yeux lumineux me regardent avec toute leur douceur mélancoli-que, et je vois sa main fine qui se souleve lorsqu'il bouge, tandis que ses traits refletent l'éclat de son âme. Comme cette histoire doit etre étrange et bouleversante ! A l'instar de la tempete qui s'est abattue sur ce beau navire en pleine course et qui en a fait une épave !