Cinq semaines en ballon - Jules Verne - ebook
Kategoria: Obyczajowe i romanse Język: francuski Rok wydania: 1862

Cinq semaines en ballon darmowy ebook

Jules Verne

(0)
0,00 zł
Do koszyka

Ebooka przeczytasz na:

e-czytniku EPUB
tablecie EPUB
smartfonie EPUB
komputerze EPUB
Czytaj w chmurze®
w aplikacjach Legimi.
Dlaczego warto?

Pobierz fragment dostosowany na:

Opis ebooka Cinq semaines en ballon - Jules Verne

L'inventeur Samuel Fergusson, accompagné de son domestique Joe et de son ami Dick Kennedy, entreprend de traverser le continent africain — alors partiellement inexploré — au moyen d'un ballon gonflé a l'hydrogene. Il a en effet inventé un dispositif qui, en lui évitant de perdre du gaz ou de devoir jeter du lest pour régler son altitude, autorise de plus longs voyages. L'expédition est supposée faire la liaison entre les régions explorées par Burton et Speke en Afrique orientale et celles parcourues par Heinrich Barth dans les régions du Sahara et du Tchad. Partis de Zanzibar, les trois aéronautes effectuent la traversée au prix de quelques aventures au terme desquelles ils parviennent au Sénégal avant de retourner en Angleterre.

Opinie o ebooku Cinq semaines en ballon - Jules Verne

Fragment ebooka Cinq semaines en ballon - Jules Verne

A Propos
Chapitre 1
Chapitre 2
Chapitre 3
Chapitre 4
Chapitre 5
A Propos Verne:

Jules Gabriel Verne (February 8, 1828–March 24, 1905) was a French author who pioneered the science-fiction genre. He is best known for novels such as Journey To The Center Of The Earth (1864), Twenty Thousand Leagues Under The Sea (1870), and Around the World in Eighty Days (1873). Verne wrote about space, air, and underwater travel before air travel and practical submarines were invented, and before practical means of space travel had been devised. He is the third most translated author in the world, according to Index Translationum. Some of his books have been made into films. Verne, along with Hugo Gernsback and H. G. Wells, is often popularly referred to as the "Father of Science Fiction". Source: Wikipedia

Note: This book is brought to you by Feedbooks
http://www.feedbooks.com
Strictly for personal use, do not use this file for commercial purposes.

Chapitre 1

 

La fin d’un discours tres applaudi. – Présentation du docteur Samuel Fergusson. – « Excelsior. » – Portrait en pied du docteur. – Un fataliste convaincu. – Dîner au « Traveller’s club ». – Nombreux toasts de circonstance.

 

Il y avait une grande affluence d’auditeurs, le 14 janvier 1862, a la séance de la Société royale géographique de Londres, Waterloo place, 3. Le président, Sir Francis M…, faisait a ses honorables collegues une importante communication dans un discours fréquemment interrompu par les applaudissements.

Ce rare morceau d’éloquence se terminait enfin par quelques phrases ronflantes dans lesquelles le patriotisme se déversait a pleines périodes :

« L’Angleterre a toujours marché a la tete des nations (car, on l’a remarqué, les nations marchent universellement a la tete les unes des autres), par l’intrépidité de ses voyageurs dans la voie des découvertes géographiques. (Assentiments nombreux.) Le docteur Samuel Fergusson, l’un de ses glorieux enfants, ne faillira pas a son origine. (De toutes parts : Non ! non !) Cette tentative, si elle réussit (elle réussira !) reliera, en les complétant, les notions éparses de la cartologie africaine (véhémente approbation), et si elle échoue (jamais ! jamais !), elle restera du moins comme l’une des plus audacieuses conceptions du génie humain ! (Trépignements frénétiques.)

– Hourra ! hourra ! fit l’assemblée, électrisée par ces émouvantes paroles.

– Hourra pour l’intrépide Fergusson ! » s’écria l’un des membres les plus expansifs de l’auditoire.

Des cris enthousiastes retentirent. Le nom de Fergusson éclata dans toutes les bouches, et nous sommes fondés a croire qu’il gagna singulierement a passer par des gosiers anglais. La salle des séances en fut ébranlée.

Ils étaient la pourtant, nombreux, vieillis, fatigués, ces intrépides voyageurs que leur tempérament mobile promena dans les cinq parties du monde ! Tous, plus ou moins, physiquement ou moralement, ils avaient échappé aux naufrages, aux incendies, aux tomahawks de l’Indien, aux casse-tete des sauvages, au poteau du supplice, aux estomacs de la Polynésie ! Mais rien ne put comprimer les battements de leurs cours pendant le discours de Sir Francis M…, et, de mémoire humaine, ce fut la certainement le plus beau succes oratoire de la Société royale géographique de Londres.

Mais, en Angleterre, l’enthousiasme ne s’en tient pas seulement aux paroles. Il bat monnaie plus rapidement encore que le balancier de « the Royal Mint[1] . » Une indemnité d’encouragement fut votée, séance tenante, en faveur du docteur Fergusson, et s’éleva au chiffre de deux mille cinq cents livres[2] . L’importance de la somme se proportionnait a l’importance de l’entreprise.

L’un des membres de la Société interpella le président sur la question de savoir si le docteur Fergusson ne serait pas officiellement présenté.

« Le docteur se tient a la disposition de l’assemblée, répondit Sir Francis M…

– Qu’il entre ! s’écria-t-on, qu’il entre ! Il est bon de voir par ses propres yeux un homme d’une audace aussi extraordinaire !

– Peut-etre cette incroyable proposition, dit un vieux commodore apoplectique, n’a-t-elle eu d’autre but que de nous mystifier !

– Et si le docteur Fergusson n’existait pas ! cria une voix malicieuse.

– Il faudrait l’inventer, répondit un membre plaisant de cette grave Société.

– Faites entrer le docteur Fergusson », dit simplement Sir Francis M…

Et le docteur entra au milieu d’un tonnerre d’applaudissements, pas le moins du monde ému d’ailleurs.

C’était un homme d’une quarantaine d’années, de taille et de constitution ordinaires ; son tempérament sanguin se trahissait par une coloration foncée du visage ; il avait une figure froide, aux traits réguliers, avec un nez fort, le nez en proue de vaisseau de l’homme prédestiné aux découvertes ; ses yeux fort doux, plus intelligents que hardis, donnaient un grand charme a sa physionomie ; ses bras étaient longs, et ses pieds se posaient a terre avec l’aplomb du grand marcheur.

La gravité calme respirait dans toute la personne du docteur, et l’idée ne venait pas a l’esprit qu’il put etre l’instrument de la plus innocente mystification.

Aussi, les hourras et les applaudissements ne cesserent qu’au moment ou le docteur Fergusson réclama le silence par un geste aimable. Il se dirigea vers le fauteuil préparé pour sa présentation ; puis, debout, fixe, le regard énergique, il leva vers le ciel l’index de la main droite, ouvrit la bouche et prononça ce seul mot :

« Excelsior ! »

Non ! jamais interpellation inattendue de MM. Bright et Cobden, jamais demande de fonds extraordinaires de lord Palmerston pour cuirasser les rochers de l’Angleterre, n’obtinrent un pareil succes. Le discours de Sir Francis M… était dépassé, et de haut. Le docteur se montrait a la fois sublime, grand, sobre et mesuré ; il avait dit le mot de la situation :

« Excelsior ! »

Le vieux commodore, completement rallié a cet homme étrange, réclama l’insertion « intégrale » du discours Fergusson dans the Proceedings of the Royal Geographical Society of London[3] .

Qu’était donc ce docteur, et a quelle entreprise allait-il se dévouer ?

Le pere du jeune Fergusson, un brave capitaine de la marine anglaise, avait associé son fils, des son plus jeune âge, aux dangers et aux aventures de sa profession. Ce digne enfant, qui paraît n’avoir jamais connu la crainte, annonça promptement un esprit vif, une intelligence de chercheur, une propension remarquable vers les travaux scientifiques ; il montrait, en outre, une adresse peu commune a se tirer d’affaire ; il ne fut jamais embarrassé de rien, pas meme de se servir de sa premiere fourchette, a quoi les enfants réussissent si peu en général.

Bientôt son imagination s’enflamma a la lecture des entreprises hardies, des explorations maritimes ; il suivit avec passion les découvertes qui signalerent la premiere partie du XIXe siecle ; il reva la gloire des Mungo-Park, des Bruce, des Caillié, des Levaillant, et meme un peu, je crois, celle de Selkirk, le Robinson Crusoé, qui ne lui paraissait pas inférieure. Que d’heures bien occupées il passa avec lui dans son île de Juan Fernandez ! Il approuva souvent les idées du matelot abandonné ; parfois il discuta ses plans et ses projets ; il eut fait autrement, mieux peut-etre, tout aussi bien, a coup sur ! Mais, chose certaine, il n’eut jamais fui cette bienheureuse île, ou il était heureux comme un roi sans sujets… ; non, quand il se fut agi de devenir premier lord de l’amirauté !

Je vous laisse a penser si ces tendances se développerent pendant sa jeunesse aventureuse jetée aux quatre coins du monde. Son pere, en homme instruit, ne manquait pas d’ailleurs de consolider cette vive intelligence par des études sérieuses en hydrographie, en physique et en mécanique, avec une légere teinture de botanique, de médecine et d’astronomie.

A la mort du digne capitaine, Samuel Fergusson, âgé de vingt-deux ans, avait déja fait son tour du monde ; il s’enrôla dans le corps des ingénieurs bengalais, et se distingua en plusieurs affaires ; mais cette existence de soldat ne lui convenait pas ; se souciant peu de commander, il n’aimait pas a obéir. Il donna sa démission, et, moitié chassant, moitié herborisant, il remonta vers le nord de la péninsule indienne et la traversa de Calcutta a Surate. Une simple promenade d’amateur.

De Surate, nous le voyons passer en Australie, et prendre part en 1845 a l’expédition du capitaine Sturt, chargé de découvrir cette mer Caspienne que l’on suppose exister au centre de la Nouvelle-Hollande.

Samuel Fergusson revint en Angleterre vers 1850, et, plus que jamais possédé du démon des découvertes, il accompagna jusqu’en 1853 le capitaine Mac Clure dans l’expédition qui contourna le continent américain du détroit de Behring au cap Farewel.

En dépit des fatigues de tous genres, et sous tous les climats, la constitution de Fergusson résistait merveilleusement ; il vivait a son aise au milieu des plus completes privations ; c’était le type du parfait voyageur, dont l’estomac se resserre ou se dilate a volonté, dont les jambes s’allongent ou se raccourcissent suivant la couche improvisée, qui s’endort a toute heure du jour et se réveille a toute heure de la nuit.

Rien de moins étonnant, des lors, que de retrouver notre infatigable voyageur visitant de 1855 a 1857 tout l’ouest du Tibet en compagnie des freres Schlagintweit, et rapportant de cette exploration de curieuses observations d’ethnographie.

Pendant ces divers voyages, Samuel Fergusson fut le correspondant le plus actif et le plus intéressant du Daily Telegraph, ce journal a un penny, dont le tirage monte jusqu’a cent quarante mille exemplaires par jour, et suffit a peine a plusieurs millions de lecteurs. Aussi le connaissait-on bien, ce docteur, quoiqu’il ne fut membre d’aucune institution savante, ni des Sociétés royales géographiques de Londres, de Paris, de Berlin, de Vienne ou de Saint-Pétersbourg, ni du Club des Voyageurs, ni meme de Royal Polytechnic Institution, ou trônait son ami le statisticien Kokburn.

Ce savant lui proposa meme un jour de résoudre le probleme suivant, dans le but de lui etre agréable : Étant donné le nombre de milles parcourus par le docteur autour du monde, combien sa tete en a-t-elle fait de plus que ses pieds, par suite de la différence des rayons ? Ou bien, étant connu ce nombre de milles parcourus par les pieds et par la tete du docteur, calculer sa taille exacte a une ligne pres ?

Mais Fergusson se tenait toujours éloigné des corps savants, étant de l’Église militante et non bavardante ; il trouvait le temps mieux employé a chercher qu’a discuter, a découvrir qu’a discourir.

On raconte qu’un Anglais vint un jour a Geneve avec l’intention de visiter le lac ; on le fit monter dans l’une de ces vieilles voitures ou l’on s’asseyait de côté comme dans les omnibus : or il advint que, par hasard, notre Anglais fut placé de maniere a présenter le dos au lac ; la voiture accomplit paisiblement son voyage circulaire, sans qu’il songeât a se retourner une seule fois, et il revint a Londres, enchanté du lac de Geneve.

Le docteur Fergusson s’était retourné, lui, et plus d’une fois pendant ses voyages, et si bien retourné qu’il avait beaucoup vu. En cela, d’ailleurs, il obéissait a sa nature, et nous avons de bonnes raisons de croire qu’il était un peu fataliste, mais d’un fatalisme tres orthodoxe, comptant sur lui, et meme sur la Providence ; il se disait poussé plutôt qu’attiré dans ses voyages, et parcourait le monde, semblable a une locomotive, qui ne se dirige pas, mais que la route dirige.

« Je ne poursuis pas mon chemin, disait-il souvent, c’est mon chemin qui me poursuit. »

On ne s’étonnera donc pas du sang-froid avec lequel il accueillit les applaudissements de la Société Royale ; il était au-dessus de ces miseres, n’ayant pas d’orgueil et encore moins de vanité ; il trouvait toute simple la proposition qu’il avait adressée au président Sir Francis M… et ne s’aperçut meme pas de l’effet immense qu’elle produisit.

Apres la séance, le docteur fut conduit au Traveller’s club, dans Pall Mall ; un superbe festin s’y trouvait dressé a son intention ; la dimension des pieces servies fut en rapport avec l’importance du personnage, et l’esturgeon qui figura dans ce splendide repas n’avait pas trois pouces de moins en longueur que Samuel Fergusson lui-meme.

Des toasts nombreux furent portés avec les vins de France aux célebres voyageurs qui s’étaient illustrés sur la terre d’Afrique. On but a leur santé ou a leur mémoire, et par ordre alphabétique, ce qui est tres anglais : a Abbadie, Adams, Adamson, Anderson, Arnaud, Baikie, Baldwin, Barth, Batouda, Beke, Beltrame, du Berba, Bimbachi, Bolognesi, Bolwik, Bolzoni, Bonnemain, Brisson, Browne, Bruce, Brun-Rollet, Burchell, Burckhardt, Burton, Caillaud, Caillié, Campbell, Chapman, Clapperton, Clot-Bey, Colomieu, Courval, Cumming, Cuny, Debono, Decken, Denham, Desavanchers, Dicksen, Dickson, Dochard, Duchaillu, Duncan, Durand, Duroulé, Duveyrier, Erhardt, d’Escayrac de Lauture, Ferret, Fresnel, Galinier, Galton, Geoffroy, Golberry, Hahn, Halm, Harnier, Hecquart, Heuglin, Hornemann, Houghton, Imbert, Kaufmann, Knoblecher, Krapf, Kummer, Lafargue, Laing, Lajaille, Lambert, Lamiral, Lampriere, John Lander, Richard Lander, Lefebvre, Lejean, Levaillant, Livingstone, Maccarthie, Maggiar, Maizan, Malzac, Moffat, Mollien, Monteiro, Morrisson, Mungo-Park, Neimans, Overwey, Panet, Partarrieau, Pascal, Pearse, Peddie, Peney, Petherick, Poncet, Prax, Raffenel, Rath, Rebmann, Richardson, Riley, Ritchie, Rochet d’Héricourt, Rongäwi, Roscher, Ruppel, Saugnier, Speke, Steidner, Thibaud, Thompson, Thornton, Toole, Tousny, Trotter, Tuckey, Tyrwitt, Vaudey, Veyssiere, Vincent, Vinco, Vogel, Wahlberg, Warington, Washington, Werne, Wild, et enfin au docteur Samuel Fergusson qui, par son incroyable tentative, devait relier les travaux de ces voyageurs et compléter la série des découvertes africaines.


Chapitre 2

 

Un article du « Daily Telegraph ». – Guerre de journaux savants. – M. Petermann soutient son ami le docteur Fergusson. – Réponse du savant Koner. – Paris engagés. – Diverses propositions faites au docteur.

 

Le lendemain, dans son numéro du 15 janvier, le Daily Telegraph publiait un article ainsi conçu :

« L’Afrique va livrer enfin le secret de ses vastes solitudes ; un Oedipe moderne nous donnera le mot de cette énigme que les savants de soixante siecles n’ont pu déchiffrer. Autrefois, rechercher les sources du Nil, fontes Nili quaerere, était regardé comme une tentative insensée, une irréalisable chimere.

« Le docteur Barth, en suivant jusqu’au Soudan la route tracée par Denham et Clapperton ; le docteur Livingstone, en multipliant ses intrépides investigations depuis le cap de Bonne-Espérance jusqu’au bassin du Zambezi ; les capitaines Burton et Speke, par la découverte des Grands Lacs intérieurs, ont ouvert trois chemins a la civilisation moderne ; leur point d’intersection, ou nul voyageur n’a encore pu parvenir, est le cour meme de l’Afrique. C’est la que doivent tendre tous les efforts.

« Or, les travaux de ces hardis pionniers de la science vont etre renoués par l’audacieuse tentative du docteur Samuel Fergusson, dont nos lecteurs ont souvent apprécié les belles explorations.

« Cet intrépide découvreur (discoverer) se propose de traverser en ballon toute l’Afrique de l’est a l’ouest. Si nous sommes bien informés, le point de départ de ce surprenant voyage serait l’île de Zanzibar, sur la côte orientale. Quant au point d’arrivée, a la Providence seule il est réservé de le connaître.

« La proposition de cette exploration scientifique a été faite hier officiellement a la Société Royale de Géographie ; une somme de deux mille cinq cents livres est votée pour subvenir aux frais de l’entreprise.

« Nous tiendrons nos lecteurs au courant de cette tentative, qui est sans précédent dans les fastes géographiques. »

Comme on le pense, cet article eut un énorme retentissement ; il souleva d’abord les tempetes de l’incrédulité, le docteur Fergusson passa pour un etre purement chimérique, de l’invention de M. Barnum, qui, apres avoir travaillé aux États-Unis, s’appretait a « faire » les Îles Britanniques.

Une réponse plaisante parut a Geneve dans le numéro de février des Bulletins de la Société Géographique ; elle raillait spirituellement la Société Royale de Londres, le Traveller’s club et l’esturgeon phénoménal.

Mais M. Petermann, dans ses Mittheilungen, publiés a Gotha, réduisit au silence le plus absolu le journal de Geneve. M. Petermann connaissait personnellement le docteur Fergusson, et se rendait garant de l’intrépidité de son audacieux ami.

Bientôt d’ailleurs le doute ne fut plus possible ; les préparatifs du voyage se faisaient a Londres ; les fabriques de Lyon avaient reçu une commande importante de taffetas pour la construction de l’aérostat ; enfin le gouvernement britannique mettait a la disposition du docteur le transport le Resolute, capitaine Pennet.

Aussitôt mille encouragements se firent jour, mille félicitations éclaterent. Les détails de l’entreprise parurent tout au long dans les Bulletins de la Société Géographique de Paris ; un article remarquable fut imprimé dans les Nouvelles Annales des voyages, de la géographie, de l’histoire et de l’archéologie de M. V.-A. Malte-Brun ; un travail minutieux publié dans Zeitschrift für Allgemeine Erdkunde, par le docteur W. Koner, démontra victorieusement la possibilité du voyage, ses chances de succes, la nature des obstacles, les immenses avantages du mode de locomotion par la voie aérienne ; il blâma seulement le point de départ ; il indiquait plutôt Masuah, petit port de l’Abyssinie, d’ou James Bruce, en 1768, s’était élancé a la recherche des sources du Nil. D’ailleurs il admirait sans réserve cet esprit énergique du docteur Fergusson, et ce cour couvert d’un triple airain qui concevait et tentait un pareil voyage.

Le North American Review ne vit pas sans déplaisir une telle gloire réservée a l’Angleterre ; il tourna la proposition du docteur en plaisanterie, et l’engagea a pousser jusqu’en Amérique, pendant qu’il serait en si bon chemin.

Bref, sans compter les journaux du monde entier, il n’y eut pas de recueil scientifique, depuis le Journal des Missions évangéliques jusqu’a la Revue algérienne et coloniale, depuis les Annales de la propagation de la foi jusqu’au Church Missionnary Intelligencer, qui ne relatât le fait sous toutes ses formes.

Des paris considérables s’établirent a Londres et dans l’Angleterre : 1° sur l’existence réelle ou supposée du docteur Fergusson ; 2° sur le voyage lui-meme, qui ne serait pas tenté suivant les uns, qui serait entrepris suivant les autres ; 3° sur la question de savoir s’il réussirait ou s’il ne réussirait pas ; 4° sur les probabilités ou les improbabilités du retour du docteur Fergusson. On engagea des sommes énormes au livre des paris, comme s’il se fut agi des courses d’Epsom.

Ainsi donc, croyants, incrédules, ignorants et savants, tous eurent les yeux fixés sur le docteur ; il devint le lion du jour sans se douter qu’il portât une criniere. Il donna volontiers des renseignements précis sur son expédition. Il fut aisément abordable et l’homme le plus naturel du monde. Plus d’un aventurier hardi se présenta, qui voulait partager la gloire et les dangers de sa tentative ; mais il refusa sans donner de raisons de son refus.

De nombreux inventeurs de mécanismes applicables a la direction des ballons vinrent lui proposer leur systeme. Il n’en voulut accepter aucun. A qui lui demanda s’il avait découvert quelque chose a cet égard, il refusa constamment de s’expliquer, et s’occupa plus activement que jamais des préparatifs de son voyage.


Chapitre 3

 

L’ami du docteur. – D’ou datait leur amitié. – Dick Kennedy a Londres. – Proposition inattendue, mais point rassurante. – Proverbe peu consolant. – Quelques mots du martyrologue africain – Avantages d’un aérostat. – Le secret du docteur Fergusson.

 

Le docteur Fergusson avait un ami. Non pas un autre lui-meme, un alter ego ; l’amitié ne saurait exister entre deux etres parfaitement identiques.

Mais s’ils possédaient des qualités, des aptitudes, un tempérament distincts, Dick Kennedy et Samuel Fergusson vivaient d’un seul et meme cour, et cela ne les genait pas trop. Au contraire.

Ce Dick Kennedy était un Écossais dans toute l’acception du mot, ouvert, résolu, enteté. Il habitait la petite ville de Leith, pres d’Édimbourg, une véritable banlieue de la « Vieille Enfumée[4] ». C’était quelquefois un pecheur, mais partout et toujours un chasseur déterminé ; rien de moins étonnant de la part d’un enfant de la Calédonie, quelque peu coureur des montagnes des Highlands. On le citait comme un merveilleux tireur a la carabine ; non seulement il tranchait des balles sur une lame de couteau, mais il les coupait en deux moitiés si égales, qu’en les pesant ensuite on ne pouvait y trouver de différence appréciable.

La physionomie de Kennedy rappelait beaucoup celle de Halbert Glendinning, telle que l’a peinte Walter Scott dans Le Monastere ; sa taille dépassait six pieds anglais[5] ; plein de grâce et d’aisance, il paraissait doué d’une force herculéenne ; une figure fortement hâlée par le soleil, des yeux vifs et noirs, une hardiesse naturelle tres décidée, enfin quelque chose de bon et de solide dans toute sa personne prévenait en faveur de l’Écossais.

La connaissance des deux amis se fit dans l’Inde, a l’époque ou tous deux appartenaient au meme régiment ; pendant que Dick chassait au tigre et a l’éléphant, Samuel chassait a la plante et a l’insecte ; chacun pouvait se dire adroit dans sa partie, et plus d’une plante rare devint la proie du docteur, qui valut a conquérir autant qu’une paire de défenses en ivoire.

Ces deux jeunes gens n’eurent jamais l’occasion de se sauver la vie, ni de se rendre un service quelconque. De la une amitié inaltérable. La destinée les éloigna parfois, mais la sympathie les réunit toujours.

Depuis leur rentrée en Angleterre, ils furent souvent séparés par les lointaines expéditions du docteur ; mais, de retour, celui-ci ne manqua jamais d’aller, non pas demander, mais donner quelques semaines de lui-meme a son ami l’Écossais.

Dick causait du passé, Samuel préparait l’avenir : l’un regardait en avant, l’autre en arriere. De la un esprit inquiet, celui de Fergusson, une placidité parfaite, celle de Kennedy.

Apres son voyage au Tibet, le docteur resta pres de deux ans sans parler d’explorations nouvelles ; Dick supposa que ses instincts de voyage, ses appétits d’aventures se calmaient. Il en fut ravi. Cela, pensait-il, devait finir mal un jour ou l’autre ; quelque habitude que l’on ait des hommes, on ne voyage pas impunément au milieu des anthropophages et des betes féroces ; Kennedy engageait donc Samuel a enrayer, ayant assez fait d’ailleurs pour la science, et trop pour la gratitude humaine.

A cela, le docteur se contentait de ne rien répondre ; il demeurait pensif, puis il se livrait a de secrets calculs, passant ses nuits dans des travaux de chiffres, expérimentant meme des engins singuliers dont personne ne pouvait se rendre compte. On sentait qu’une grande pensée fermentait dans son cerveau.

« Qu’a-t-il pu ruminer ainsi ? » se demanda Kennedy, quand son ami l’eut quitté pour retourner a Londres, au mois de janvier.

Il l’apprit un matin par l’article du Daily Telegraph.

« Miséricorde ! s’écria-t-il. Le fou ! l’insensé ! traverser l’Afrique en ballon ! Il ne manquait plus que cela ! Voila donc ce qu’il méditait depuis deux ans ! »

A la place de tous ces points d’exclamation, mettez des coups de poing solidement appliqués sur la tete, et vous aurez une idée de l’exercice auquel se livrait le brave Dick en parlant ainsi.

Lorsque sa femme de confiance, la vieille Elspeth, voulut insinuer que ce pourrait bien etre une mystification :

« Allons donc ! répondit-il, est-ce que je ne reconnais pas mon homme ? Est-ce que ce n’est pas de lui ? Voyager a travers les airs ! Le voila jaloux des aigles maintenant ! Non, certes, cela ne sera pas ! je saurai bien l’empecher ! Eh ! si on le laissait faire, il partirait un beau jour pour la lune ! »

Le soir meme, Kennedy, moitié inquiet, moitié exaspéré, prenait le chemin de fer a General Railway station, et le lendemain il arrivait a Londres.

Trois quarts d’heure apres, un cab le déposait a la petite maison du docteur, Soho square, Greek street ; il en franchit le perron, et s’annonça en frappant a la porte cinq coups solidement appuyés.

Fergusson lui ouvrit en personne.

« Dick ? fit-il sans trop d’étonnement.

– Dick lui-meme, riposta Kennedy.

– Comment, mon cher Dick, toi a Londres, pendant les chasses d’hiver ?

– Moi, a Londres.

– Et qu’y viens-tu faire ?

– Empecher une folie sans nom !

– Une folie ? dit le docteur.

– Est-ce vrai ce que raconte ce journal, répondit Kennedy en tendant le numéro du Daily Telegraph.

– Ah ! c’est de cela que tu parles ! Ces journaux sont bien indiscrets ! Mais assois-toi donc, mon cher Dick.

– Je ne m’assoirai pas. Tu as parfaitement l’intention d’entreprendre ce voyage ?

– Parfaitement ; mes préparatifs vont bon train, et je…

– Ou sont-ils, que je les mette en pieces, tes préparatifs ? Ou sont-ils que j’en fasse des morceaux. »

Le digne Écossais se mettait tres sérieusement en colere.

« Du calme, mon cher Dick, reprit le docteur. Je conçois ton irritation. Tu m’en veux de ce que je ne t’ai pas encore appris mes nouveaux projets.

– Il appelle cela de nouveaux projets !

– J’ai été fort occupé, reprit Samuel sans admettre l’interruption, j’ai eu fort a faire ! Mais sois tranquille, je ne serais pas parti sans t’écrire…

– Eh ! je me moque bien…

– Parce que j’ai l’intention de t’emmener avec moi. »

L’Écossais fit un bond qu’un chamois n’eut pas désavoué.

« Ah ça ! dit-il, tu veux donc qu’on nous renferme tous les deux a l’hôpital de Betlehem[6] !

– J’ai positivement compté sur toi, mon cher Dick, et je t’ai choisi a l’exclusion de bien d’autres. »

Kennedy demeurait en pleine stupéfaction.

« Quand tu m’auras écouté pendant dix minutes, répondit tranquillement le docteur, tu me remercieras.

– Tu parles sérieusement ?

– Tres sérieusement.

– Et si je refuse de t’accompagner ?

– Tu ne refuseras pas.

– Mais enfin, si je refuse ?

– Je partirai seul.

– Asseyons-nous, dit le chasseur, et parlons sans passion. Du moment que tu ne plaisantes pas, cela vaut la peine que l’on discute.

– Discutons en déjeunant, si tu n’y vois pas d’obstacle, mon cher Dick. »

Les deux amis se placerent l’un en face de l’autre devant une petite table, entre une pile de sandwichs et une théiere énorme.

« Mon cher Samuel, dit le chasseur, ton projet est insensé ! il est impossible ! il ne ressemble a rien de sérieux ni de praticable !

– C’est ce que nous verrons bien apres avoir essayé.

– Mais ce que précisément il ne faut pas faire, c’est d’essayer.

– Pourquoi cela, s’il te plaît ?

– Et les dangers, et les obstacles de toute nature !

– Les obstacles, répondit sérieusement Fergusson, sont inventés pour etre vaincus ; quant aux dangers, qui peut se flatter de les fuir ? Tout est danger dans la vie ; il peut etre tres dangereux de s’asseoir devant sa table ou de mettre son chapeau sur sa tete ; il faut d’ailleurs considérer ce qui doit arriver comme arrivé déja, et ne voir que le présent dans l’avenir, car l’avenir n’est qu’un présent un peu plus éloigné.

– Que cela ! fit Kennedy en levant les épaules. Tu es toujours fataliste !

– Toujours, mais dans le bon sens du mot. Ne nous préoccupons donc pas de ce que le sort nous réserve, et n’oublions jamais notre bon proverbe d’Angleterre : L’homme né pour etre pendu ne sera jamais noyé ! »

Il n’y avait rien a répondre, ce qui n’empecha pas Kennedy de reprendre une série d’arguments faciles a imaginer, mais trop longs a rapporter ici.

« Mais enfin, dit-il apres une heure de discussion, si tu veux absolument traverser l’Afrique, si cela est nécessaire a ton bonheur, pourquoi ne pas prendre les routes ordinaires ?

– Pourquoi ? répondit le docteur en s’animant ; parce que jusqu’ici toutes les tentatives ont échoué ! Parce que depuis Mungo-Park assassiné sur le Niger jusqu’a Vogel disparu dans le Wadai, depuis Oudney mort a Murmur, Clapperton mort a Sackatou, jusqu’au Français Maizan coupé en morceaux, depuis le major Laing tué par les Touaregs jusqu’a Roscher de Hambourg massacré au commencement de 1860, de nombreuses victimes ont été inscrites au martyrologue africain ! Parce que lutter contre les éléments, contre la faim, la soif, la fievre, contre les animaux féroces et contre des peuplades plus féroces encore, est impossible ! Parce que ce qui ne peut etre fait d’une façon doit etre entrepris d’une autre ! Enfin parce que, la ou l’on ne peut passer au milieu, il faut passer a côté ou passer dessus !

– S’il ne s’agissait que de passer dessus ! répliqua Kennedy ; mais passer par-dessus !

– Eh bien ! reprit le docteur avec le plus grand sang-froid du monde, qu’ai-je a redouter ! Tu admettras bien que j’ai pris mes précautions de maniere a ne pas craindre une chute de mon ballon ; si donc il vient a me faire défaut, je me retrouverai sur terre dans les conditions normales des explorateurs ; mais mon ballon ne me manquera pas, il n’y faut pas compter.

– Il faut y compter, au contraire.

– Non pas, mon cher Dick. J’entends bien ne pas m’en séparer avant mon arrivée a la côte occidentale d’Afrique. Avec lui, tout est possible ; sans lui, je retombe dans les dangers et les obstacles naturels d’une pareille expédition ; avec lui, ni la chaleur, ni les torrents, ni les tempetes, ni le simoun, ni les climats insalubres, ni les animaux sauvages, ni les hommes ne sont a craindre ! Si j’ai trop chaud, je monte, si j’ai froid, je descends ; une montagne, je la dépasse ; un précipice, je le franchis ; un fleuve, je le traverse ; un orage, je le domine ; un torrent, je le rase comme un oiseau ! Je marche sans fatigue, je m’arrete sans avoir besoin de repos ! Je plane sur les cités nouvelles ! Je vole avec la rapidité de l’ouragan, tantôt au plus haut des airs, tantôt a cent pieds du sol, et la carte africaine se déroule sous mes yeux dans le grand atlas du monde ! »

Le brave Kennedy commençait a se sentir ému, et cependant le spectacle évoqué devant ses yeux lui donnait le vertige. Il contemplait Samuel avec admiration, mais avec crainte aussi ; il se sentait déja balancé dans l’espace.

« Voyons, fit-il, voyons un peu, mon cher Samuel, tu as donc trouvé le moyen de diriger les ballons ?

– Pas le moins du monde. C’est une utopie.

– Mais alors tu iras…

– Ou voudra la Providence ; mais cependant de l’est a l’ouest.

– Pourquoi cela ?

– Parce que je compte me servir des vents alizés, dont la direction est constante.

– Oh ! vraiment ! fit Kennedy en réfléchissant : les vents alizés… certainement… on peut a la rigueur… il y a quelque chose…

– S’il y a quelque chose ! non, mon brave ami, il y a tout. Le gouvernement anglais a mis un transport a ma disposition ; il a été convenu également que trois ou quatre navires iraient croiser sur la côte occidentale vers l’époque présumée de mon arrivée. Dans trois mois au plus, je serai a Zanzibar, ou j’opérerai le gonflement de mon ballon, et de la nous nous élancerons.

– Nous ! fit Dick.

– Aurais-tu encore l’apparence d’une objection a me faire ? Parle, ami Kennedy.

– Une objection ! j’en aurais mille ; mais, entre autres, dis-moi : si tu comptes voir le pays, si tu comptes monter et descendre a ta volonté, tu ne le pourras faire sans perdre ton gaz ; il n’y a pas eu jusqu’ici d’autres moyens de procéder, et c’est ce qui a toujours empeché les longues pérégrinations dans l’atmosphere.

– Mon cher Dick, je ne te dirai qu’une seule chose : je ne perdrai pas un atome de gaz, pas une molécule.

– Et tu descendras a volonté ?

– Je descendrai a volonté.

– Et comment feras-tu ?

– Ceci est mon secret, ami Dick. Aie confiance, et que ma devise soit la tienne : Excelsior !

– Va pour Excelsior ! » répondit le chasseur, qui ne savait pas un mot de latin.

Mais il était bien décidé a s’opposer, par tous les moyens possibles, au départ de son ami. Il fit donc mine d’etre de son avis et se contenta d’observer. Quant a Samuel, il alla surveiller ses apprets.


Chapitre 4

 

Explorations africaines. – Barth, Richardson, Overweg, Werne, Brun-Rollet, Peney, Andrea Debono, Miani, Guillaume Lejean, Bruce, Krapf et Rebmann, Maizan, Roscher, Burton et Speke.

 

La ligne aérienne que le docteur Fergusson comptait suivre n’avait pas été choisie au hasard ; son point de départ fut sérieusement étudié, et ce ne fut pas sans raison qu’il résolut de s’élever de l’île de Zanzibar. Cette île, située pres de la côte orientale d’Afrique, se trouve par 6° de latitude australe, c’est-a-dire a quatre cent trente milles géographiques au-dessous de l’équateur[7] .

De cette île venait de partir la derniere expédition envoyée par les Grands Lacs a la découverte des sources du Nil.

Mais il est bon d’indiquer quelles explorations le docteur Fergusson espérait rattacher entre elles. Il y en a deux principales : celle du docteur Barth en 1849, celle des lieutenants Burton et Speke en 1858.

Le docteur Barth est un Hambourgeois qui obtint pour son compatriote Overweg et pour lui la permission de se joindre a l’expédition de l’Anglais Richardson ; celui-ci était chargé d’une mission dans le Soudan.

Ce vaste pays est situé entre 15° et 10° de latitude nord, c’est-a-dire que, pour y parvenir, il faut s’avancer de plus de quinze cent milles[8] dans l’intérieur de l’Afrique.

Jusque-la, cette contrée n’était connue que par le voyage de Denham, de Clapperton et d’Ouduey, de 1822 a 1824. Richardson, Barth et Overweg, jaloux de pousser plus loin leurs investigations, arrivent a Tunis et a Tripoli, comme leurs devanciers, et parviennent a Mourzouk, capitale du Fezzan.

Ils abandonnent alors la ligne perpendiculaire et font un crochet dans l’ouest vers Ghât, guidés, non sans difficultés, par les Touaregs. Apres mille scenes de pillage, de vexations, d’attaques a main armée, leur caravane arrive en octobre dans le vaste oasis de l’Asben. Le docteur Barth se détache de ses compagnons, fait une excursion a la ville d’Aghades, et rejoint l’expédition, qui se remet en marche le 12 décembre. Elle arrive dans la province du Damerghou ; la, les trois voyageurs se séparent, et Barth prend la route de Kano, ou il parvient a force de patience et en payant des tributs considérables.

Malgré une fievre intense, il quitte cette ville le 7 mars, suivi d’un seul domestique. Le principal but de son voyage est de reconnaître le lac Tchad, dont il est encore séparé par trois cent cinquante milles. Il s’avance donc vers l’est et atteint la ville de Zouricolo, dans le Bornou, qui est le noyau du grand empire central de l’Afrique. La il apprend la mort de Richardson, tué par la fatigue et les privations. Il arrive a Kouka, capitale du Bornou, sur les bords du lac. Enfin, au bout de trois semaines, le 14 avril, douze mois et demi apres avoir quitté Tripoli, il atteint la ville de Ngornou.

Nous le retrouvons partant le 29 mars 1851, avec Overweg, pour visiter le royaume d’Adamaoua, au sud du lac ; il parvient jusqu’a la ville d’Yola, un peu au-dessous du 9° degré de latitude nord. C’est la limite extreme atteinte au sud par ce hardi voyageur.

Il revient au mois d’aout a Kouka, de la parcourt successivement le Mandara, le Barghimi, le Kanem, et atteint comme limite extreme dans l’est la ville de Masena, située par 17° 20’ de longitude ouest[9] .

Le 25 novembre 1852, apres la mort d’Overweg, son dernier compagnon, il s’enfonce dans l’ouest, visite Sockoto, traverse le Niger, et arrive enfin a Tembouctou, ou il doit languir huit longs mois, au milieu des vexations du cheik, des mauvais traitements et de la misere. Mais la présence d’un chrétien dans la ville ne peut etre plus longtemps tolérée ; les Foullannes menacent de l’assiéger. Le docteur la quitte donc le 17 mars 1854, se réfugie sur la frontiere, ou il demeure trente-trois jours dans le dénuement le plus complet, revient a Kano en novembre, rentre a Kouka, d’ou il reprend la route de Denham, apres quatre mois d’attente ; il revoit Tripoli vers la fin d’aout 1855, et rentre a Londres le 6 septembre, seul de ses compagnons.

Voila ce que fut ce hardi voyage de Barth.

Le docteur Fergusson nota soigneusement qu’il s’était arreté a 4° de latitude nord et a 17° de longitude ouest.

Voyons maintenant ce que firent les lieutenants Burton et Speke dans l’Afrique orientale.

Les diverses expéditions qui remonterent le Nil ne purent jamais parvenir aux sources mystérieuses de ce fleuve. D’apres la relation du médecin allemand Ferdinand Werne, l’expédition tentée en 1840, sous les auspices de Mehemet-Ali, s’arreta a Gondokoro, entre les 4° et 5° paralleles nord.

En 1855, Brun-Rollet, un Savoisien, nommé consul de Sardaigne dans le Soudan oriental, en remplacement de Vaudey, mort a la peine, partit de Karthoum, et sous le nom de marchand Yacoub, trafiquant de gomme et d’ivoire, il parvint a Belenia, au-dela du 4e degré, et retourna malade a Karthoum, ou il mourut en 1857.

Ni le docteur Peney, chef du service médical égyptien, qui sur un petit steamer atteignit un degré au-dessous de Gondokoro, et revint mourir d’épuisement a Karthoum, – ni le Vénitien Miani, qui, contournant les cataractes situées au-dessous de Gondokoro, atteignit le 2e parallele, – ni le négociant maltais Andrea Debono, qui poussa plus loin encore son excursion sur le Nil – ne purent franchir l’infranchissable limite.

En 1859, M. Guillaume Lejean, chargé d’une mission par le gouvernement français, se rendit a Karthoum par la mer Rouge, s’embarqua sur le Nil avec vingt et un hommes d’équipage et vingt soldats ; mais il ne put dépasser Gondokoro, et courut les plus grands dangers au milieu des negres en pleine révolte. L’expédition dirigée par M. d’Escayrac de Lauture tenta également d’arriver aux fameuses sources.

Mais ce terme fatal arreta toujours les voyageurs ; les envoyés de Néron avaient atteint autrefois le 9e degré de latitude ; on ne gagna donc en dix-huit siecles que 5 ou 6 degrés, soit de trois cents a trois cent soixante milles géographiques.

Plusieurs voyageurs tenterent de parvenir aux sources du Nil, en prenant un point de départ sur la côte orientale de l’Afrique.

De 1768 a 1772, l’Écossais Bruce partit de Masuah, port de l’Abyssinie, parcourut le Tigre, visita les ruines d’Axum, vit les sources du Nil ou elles n’étaient pas, et n’obtint aucun résultat sérieux.

En 1844, le docteur Krapf, missionnaire anglican, fondait un établissement a Monbaz sur la côte de Zanguebar, et découvrait, en compagnie du révérend Rebmann, deux montagnes a trois cents milles de la côte ; ce sont les monts Kilimandjaro et Kenya, que MM. de Heuglin et Thornton viennent de gravir en partie.

En 1845, le Français Maizan débarquait seul a Bagamayo, en face de Zanzibar, et parvenait a Deje-la-Mhora, ou le chef le faisait périr dans de cruels supplices.

En 1859, au mois d’aout, le jeune voyageur Roscher, de Hambourg parti avec une caravane de marchands arabes, atteignait le lac Nyassa, ou il fut assassiné pendant son sommeil.

Enfin, en 1857, les lieutenants Burton et Speke, tous deux officiers a l’armée du Bengale, furent envoyés par la Société de Géographie de Londres pour explorer les Grands Lacs africains ; le 17 juin ils quitterent Zanzibar et s’enfoncerent directement dans l’ouest.

Apres quatre mois de souffrances inouies, leurs bagages pillés, leurs porteurs assommés, ils arriverent a Kazeh, centre de réunion des trafiquants et des caravanes ; ils étaient en pleine terre de la Lune ; la ils recueillirent des documents précieux sur les mours, le gouvernement, la religion, la faune et la flore du pays ; puis ils se dirigerent vers le premier des Grands Lacs, le Tanganayika situé entre 3° et 8° de latitude australe ; ils y parvinrent le 14 février 1858, et visiterent les diverses peuplades des rives, pour la plupart cannibales.

Ils repartirent le 26 mai, et rentrerent a Kazeh le 20 juin. La, Burton épuisé resta plusieurs mois malade ; pendant ce temps, Speke fit au nord une pointe de plus de trois cents milles, jusqu’au lac Oukéréoué, qu’il aperçut le 3 aout ; mais il n’en put voir que l’ouverture par 2° 30’ de latitude.

Il était de retour a Kazeh le 25 aout, et reprenait avec Burton le chemin de Zanzibar, qu’ils revirent au mois de mars de l’année suivante. Ces deux hardis explorateurs revinrent alors en Angleterre, et la Société de Géographie de Paris leur décerna son prix annuel.

Le docteur Fergusson remarqua avec soin qu’ils n’avaient franchi ni le 2e degré de latitude australe, ni le 29e degré de longitude est.

Il s’agissait donc de réunir les explorations de Burton et Speke a celles du docteur Barth ; c’était s’engager a franchir une étendue de pays de plus de douze degrés.


Chapitre 5

 

Reves de Kennedy. – Articles et pronoms au pluriel. – Insinuations de Dick. – Promenade sur la carte d’Afrique – Ce qui reste entre les deux pointes du compas. – Expéditions actuelles. – Speke et Grant. – Krapf, de Decken, de Heuglin.

 

Le docteur Fergusson pressait activement les préparatifs de son départ ; il dirigeait lui-meme la construction de son aérostat, suivant certaines modifications sur lesquelles il gardait un silence absolu.

Depuis longtemps déja, il s’était appliqué a l’étude de la langue arabe et de divers idiomes mandingues ; grâce a ses dispositions de polyglotte, il fit de rapides progres.

En attendant, son ami le chasseur ne le quittait pas d’une semelle ; il craignait sans doute que le docteur ne prît son vol sans rien dire ; il lui tenait encore a ce sujet les discours les plus persuasifs, qui ne persuadaient pas Samuel Fergusson, et s’échappait en supplications pathétiques, dont celui-ci se montrait peu touché. Dick le sentait glisser entre ses doigts.

Le pauvre Écossais était réellement a plaindre ; il ne considérait plus la voute azurée sans de sombres terreurs ; il éprouvait, en dormant, des balancements vertigineux, et chaque nuit il se sentait choir d’incommensurables hauteurs.

Nous devons ajouter que, pendant ces terribles cauchemars, il tomba de son lit une fois ou deux. Son premier soin fut de montrer a Fergusson une forte contusion qu’il se fit a la tete.

« Et pourtant, ajouta-t-il avec bonhomie, trois pieds de hauteur ! pas plus ! et une bosse pareille ! Juge donc ! »

Cette insinuation, pleine de mélancolie, n’émut pas le docteur.

« Nous ne tomberons pas, fit-il.

– Mais enfin, si nous tombons ?

– Nous ne tomberons pas. »

Ce fut net, et Kennedy n’eut rien a répondre.

Ce qui exaspérait particulierement Dick, c’est que le docteur semblait faire une abnégation parfaite de sa personnalité, a lui Kennedy ; il le considérait comme irrévocablement destiné a devenir son compagnon aérien. Cela n’était plus l’objet d’un doute Samuel faisait un intolérable abus du pronom pluriel de la premiere personne.

« Nous » avançons…, « nous » serons prets le…, « nous » partirons le…

Et de l’adjectif possessif au singulier :

« Notre » ballon…, « notre » nacelle…, « notre » exploration…

Et du pluriel donc !

« Nos » préparatifs…, « nos » découvertes…, « nos » ascensions…

Dick en frissonnait, quoique décidé a ne point partir ; mais il ne voulait pas trop contrarier son ami. Avouons meme que, sans s’en rendre bien compte, il avait fait venir tout doucement d’Édimbourg quelques vetements assortis et ses meilleurs fusils de chasse.

Un jour, apres avoir reconnu qu’avec un bonheur insolent, on pouvait avoir une chance sur mille de réussir, il feignit de se rendre aux désirs du docteur ; mais, pour reculer le voyage, il entama la série des échappatoires les plus variées. Il se rejeta sur l’utilité de l’expédition et sur son opportunité. Cette découverte des sources du Nil était-elle vraiment nécessaire ?… Aurait-on réellement travaillé pour le bonheur de l’humanité ?… Quand, au bout du compte, les peuplades de l’Afrique seraient civilisées, en seraient-elles plus heureuses ?… Était-on certain, d’ailleurs, que la civilisation ne fut pas plutôt la qu’en Europe – Peut-etre. – Et d’abord ne pouvait-on attendre encore ?… La traversée de l’Afrique serait certainement faite un jour, et d’une façon moins hasardeuse… Dans un mois, dans dix mois, avant un an, quelque explorateur arriverait sans doute…

Ces insinuations produisaient un effet tout contraire a leur but, et le docteur frémissait d’impatience.

« Veux-tu donc, malheureux Dick, veux-tu donc, faux ami, que cette gloire profite a un autre ? Faut-il donc mentir a mon passé ? reculer devant des obstacles qui ne sont pas sérieux ? reconnaître par de lâches hésitations ce qu’ont fait pour moi, et le gouvernement anglais, et la Société Royale de Londres ?

– Mais…, reprit Kennedy, qui avait une grande habitude de cette conjonction.

– Mais, fit le docteur, ne sais-tu pas que mon voyage doit concourir au succes des entreprises actuelles ? Ignores-tu que de nouveaux explorateurs s’avancent vers le centre de l’Afrique ?

– Cependant…

– Écoute-moi bien, Dick, et jette les yeux sur cette carte. »

Dick les jeta avec résignation.

« Remonte le cours du Nil, dit Fergusson.

– Je le remonte, dit docilement l’Écossais.

– Arrive a Gondokoro.

– J’y suis. »

Et Kennedy songeait combien était facile un pareil voyage… sur la carte.

« Prends une des pointes de ce compas, reprit le docteur, et appuie-la sur cette ville que les plus hardis ont a peine dépassée.

– J’appuie.

– Et maintenant cherche sur la côte l’île de Zanzibar, par 6° de latitude sud.

– Je la tiens.

– Suis maintenant ce parallele et arrive a Kazeh.

– C’est fait.

– Remonte par le 33° degré de longitude jusqu’a l’ouverture du lac Oukéréoué, a l’endroit ou s’arreta le lieutenant Speke.

– M’y voici ! Un peu plus, je tombais dans le lac.

– Eh bien ! sais-tu ce qu’on a le droit de supposer d’apres les renseignements donnés par les peuplades riveraines ?

– Je ne m’en doute pas.

– C’est que ce lac, dont l’extrémité inférieure est par 2° 30’ de latitude, doit s’étendre également de deux degrés et demi au-dessus de l’équateur.

– Vraiment !

– Or, de cette extrémité septentrionale s’échappe un cours d’eau qui doit nécessairement rejoindre le Nil, si ce n’est le Nil lui-meme.

– Voila qui est curieux.

– Or, appuie la seconde pointe de ton compas sur cette extrémité du lac Oukéréoué.

– C’est fait, ami Fergusson.

– Combien comptes-tu de degrés entre les deux pointes ?

– A peine deux.

– Et sais-tu ce que cela fait, Dick ?

– Pas le moins du monde.

– Cela fait a peine cent vingt milles[10] , c’est-a-dire rien.

– Presque rien, Samuel.

– Or, sais-tu ce qui se passe en ce moment ?

– Non, sur ma vie !

– Eh bien ! le voici. La Société de Géographie a regardé comme tres importante l’exploration de ce lac entrevu par Speke. Sous ses auspices, le lieutenant, aujourd’hui capitaine Speke, s’est associé le capitaine Grant, de l’armée des Indes ; ils se sont mis a la tete d’une expédition nombreuse et largement subventionnée ; ils ont mission de remonter le lac et de revenir jusqu’a Gondokoro ; ils ont reçu un subside de plus de cinq mille livres, et le gouverneur du Cap a mis des soldats hottentots a leur disposition ; ils sont partis de Zanzibar a la fin d’octobre 1860. Pendant ce temps, l’Anglais John Petherick, consul de Sa Majesté a Karthoum, a reçu du Foreign-office sept cents livres environ ; il doit équiper un bateau a vapeur a Karthoum, le charger de provisions suffisantes, et se rendre a Gondokoro ; la il attendra la caravane du capitaine Speke et sera en mesure de la ravitailler.

– Bien imaginé, dit Kennedy.

– Tu vois bien que cela presse, si nous voulons participer a ces travaux d’exploration. Et ce n’est pas tout ; pendant que l’on marche d’un pas sur a la découverte des sources du Nil, d’autres voyageurs vont hardiment au cour de l’Afrique.

– A pied, fit Kennedy.

– A pied, répondit le docteur sans relever l’insinuation. Le docteur Krapf se propose de pousser dans l’ouest par le Djob, riviere située sous l’équateur. Le baron de Decken a quitté Monbaz, a reconnu les montagnes de Kenya et de Kilimandjaro, et s’enfonce vers le centre.

– A pied toujours ?

– Toujours a pied, ou a dos de mulet.

– C’est exactement la meme chose pour moi, répliqua Kennedy.

– Enfin, reprit le docteur, M. de Heuglin, vice-consul d’Autriche a Karthoum, vient d’organiser une expédition tres importante, dont le premier but est de rechercher le voyageur Vogel, qui, en 1853, fut envoyé dans le Soudan pour s’associer aux travaux du docteur Barth. En 1856, il quitta le Bornou, et résolut d’explorer ce pays inconnu qui s’étend entre le lac Tchad et le Darfour. Or, depuis ce temps, il n’a pas reparu. Des lettres arrivées en juin 1860 a Alexandrie rapportent qu’il fut assassiné par les ordres du roi du Wadai ; mais d’autres lettres, adressées par le docteur Hartmann au pere du voyageur, disent, d’apres les récits d’un fellatah du Bornou, que Vogel serait seulement retenu prisonnier a Wara ; tout espoir n’est donc pas perdu. Un comité s’est formé sous la présidence du duc régent de Saxe-Cobourg-Gotha ; mon ami Petermann en est le secrétaire ; une souscription nationale a fait les frais de l’expédition, a laquelle se sont joints de nombreux savants ; M. de Heuglin est parti de Masuah dans le mois de juin, et en meme temps qu’il recherche les traces de Vogel, il doit explorer tout le pays compris entre le Nil et le Tchad, c’est-a-dire relier les opérations du capitaine Speke a celles du docteur Barth. Et alors l’Afrique aura été traversée de l’est a l’ouest[11] .

– Eh bien ! reprit l’Écossais, puisque tout cela s’emmanche si bien, qu’allons-nous faire la-bas ? »

Le docteur Fergusson ne répondit pas, et se contenta de hausser les épaules.